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El primer cigarrillo que fumé sabía a ropa de dos semanas. También me mareó, llevándome en espiral al vértigo. El segundo no era muy diferente, pero era algo más tolerable. Pero cuando te enganchas, fumar se vuelve placentero. Un nuevo estudio explica por qué las personas que acaban de empezar a fumar sienten repulsión por el acto y esta idea podría conducir potencialmente a nuevos métodos para dejar de fumar.

Crédito: Pixabay.

Taryn Grieder es investigadora asociada y profesora de neurociencia en la Universidad de Toronto. Durante la última década, ha estado investigando las propiedades adictivas de la nicotina. Este tipo de investigación ha revelado, por ejemplo, que la nicotina tiene una respuesta dual en el cerebro. Por un lado, la droga genera una respuesta de recompensa que reconocemos como placer mientras que, por otro, también puede desencadenar asco.

Se pensaba que este peculiar efecto dual se debía a la activación de los receptores de nicotina en diferentes regiones del cerebro. Sin embargo, Grieder y sus colegas han demostrado que tanto las respuestas de recompensa como las de aversión son generadas por dos poblaciones diferentes de neuronas que se encuentran en la misma región del cerebro, el área tegmental ventral (VTA). Esta región del mesencéfalo es parte de la vía dopaminérgica mesolímbica y una parte importante del sistema de recompensa.

Ahora sabemos que la nicotina golpea diferentes poblaciones de neuronas en la misma área, desde donde las neuronas se proyectan a las diferentes regiones del cerebro, dijo Grieder en un comunicado.

Según el nuevo estudio, que se publicó en Proceedings of the National Academy of Sciences , cuando alguien prueba su primer cigarrillo, se activan todos los receptores de nicotina en el VTA. Esta respuesta estimula tanto el placer como la aversión. Sin embargo, muy pronto, a través del uso repetido, el cerebro cambia y un fumador puede pasar rápidamente de eso a asqueroso. al antojo de la dulce liberación de la nicotina.

La aversión debería estar presente todo el tiempo, pero cuanto más fume alguien, habrá cambios en la cantidad de receptores y en los procesos de señalización en el sistema de recompensa del cerebro, dijo Grieder.

Para diferenciar las dos poblaciones de células neurales activadoras de nicotina en el VTA, los investigadores primero estudiaron una cepa de ratón que no tiene absolutamente ningún receptor de nicotina. Como tal, estos roedores en particular no disfrutan de la nicotina, ni son repelidos por ella, son completamente indiferentes a ella.

Estos ratones fueron infectados con un virus que fue diseñado para introducir receptores de nicotina en las neuronas de dopamina o GABA. Luego, los investigadores expusieron a los ratones a altas dosis de nicotina comparables a fumar mucho y midieron los efectos gratificantes o aversivos de la droga mediante una prueba de comportamiento estándar.

Este experimento mostró que cuando las neuronas de dopamina en el VTA estaban activas, se desencadenaba la aversión a la nicotina, mientras que las neuronas GABA eran responsables del efecto gratificante de la droga. Este es un caso muy raro en el que la dopamina no está involucrada en absoluto en la respuesta de recompensa, desafiando el consenso un tanto arraigado de que la dopamina es siempre la principal señal de recompensa. Para la nicotina, al menos, este no parece ser el caso.

El mayor desafío fue separar los dos tipos de neuronas en el cerebro para que pudiéramos ver cuáles eran responsables del placer y la repugnancia por la nicotina, me dijo Grieder en un correo electrónico.

El ¡ajá! momento fue cuando las neuronas de dopamina, que comúnmente se consideran neuronas de recompensa, fueron responsables de señalar los malos sentimientos que provoca la nicotina, agregó.

Sin embargo, los hallazgos anteriores se aplican a los animales no adictos. Los cerebros de los ratones adictos a la nicotina se ven totalmente diferentes. Si bien las neuronas de dopamina podrían ser responsables de la aversión en roedores no dependientes, señalan tanto la recompensa como la evitación de la abstinencia en ratones adictos a la nicotina.

Cuando haces el cambio a la adicción, hay un cambio en el sistema motivacional del cerebro, dice Grieder. Ya no se trata de tener una buena sensación, se trata de aliviar los malos sentimientos de no tener suficiente droga en el sistema.

Como puede atestiguar cualquier exfumador, dejar de fumar es muy difícil y la recaída es común. Aunque existen muchos métodos conductuales y cientos de libros sobre cómo dejar de fumar, la terapia de reemplazo de nicotina que aleja gradualmente a los fumadores de la nicotina es la única terapia farmacéutica eficaz.

En el futuro, Grieder prevé traducir sus hallazgos en una droga similar a Antabuse, que causa náuseas severas cuando se ingiere alcohol para disuadir a los alcohólicos de beber solo porque funcionaría contra la nicotina. Tal droga haría que un fumador se sintiera increíblemente repelido por la nicotina, lo que haría que dejar de fumar fuera mucho más fácil.

Ahora estamos viendo cómo el comportamiento social en el cerebro se relaciona con la recompensa de nicotina, dijo Grieder.

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