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Pocos metales a lo largo de la historia pueden presumir del mismo atractivo que el oro. Ha servido como moneda fuerte para prácticamente todas las civilizaciones que tuvieron acceso a él, impulsó la exploración y la explotación y apuntaló directamente la política económica dominante (mercantilismo) durante al menos dos siglos.

Créditos de imagen Tim C. Gundert / Pixabay.

Es, en general, uno de los metales más valiosos e impactantes que la humanidad haya usado, a pesar de ser bastante suave y muy brillante. Entonces, ¿qué hizo que el oro fuera tan valioso y caro, y por qué varios pueblos mostraron tanto interés en convertirlo en monedas? Sorprendentemente, no son tanto las propiedades que tiene el oro, sino las que otros elementos no tienen. El hecho de que sea bonito y brillante también ayuda. Así que entremos en ello.

acuñacion de monedas

La mayoría de las transacciones actuales implican un intercambio de piezas de papel y plástico, o mover algunos bits virtuales de una cuenta a otra. Es una forma bastante rápida y conveniente de comprar y vender. En la superficie, es un proceso muy simple: me das lo que quiero, te doy estos cuadrados de colores a cambio, luego ambos cabalgamos hacia la puesta de sol.

Pero si profundizamos un poco más, esta transacción solo es posible gracias a una red enorme e invisible de sistemas e instituciones que trabajan en concierto. Para empezar, ambas partes en nuestra transacción hipotética reconocen que la moneda involucrada es deseable y tiene valor, esto está garantizado por los gobiernos existentes. En segundo lugar, el dinero es fácil de llevar (portabilidad), ya sea físicamente en el bolsillo o en una tarjeta, y de contar. En tercer lugar, sabemos, por diversos medios, que el dinero que se intercambia no es falso (tiene validez), que es un recurso finito, a menudo limitado (escasez), y que no se pudrirá con el tiempo (longevidad). Finalmente, ambos sabemos que tocar el dinero no nos matará, es seguro.

En última instancia, lo que desea en una moneda es que sea un depósito de valor pequeño pero denso para que pueda transportar una gran cantidad de poder adquisitivo fácilmente, duradero para que pueda almacenarlo y no se desperdicie, distintivo (por lo que su fácil de decir que es el verdadero negocio), en un suministro limitado hasta cierto punto (ya sea por restricciones naturales o políticas) y seguro de manejar.

Lo que nos lleva claramente al oro. Hay alrededor de 118 elementos en la tabla periódica, la mayoría de ellos naturales, algunos de ellos solo se ven en el laboratorio por fracciones de segundo a la vez. No muchos de ellos se pueden utilizar para la acuñación, porque no muchos de ellos comparten los rasgos enumerados anteriormente. Bueno, mire cada una de las propiedades anteriores para comprender por qué ciertos elementos simplemente no funcionan como dinero. Sin embargo, dejemos el valor fuera por ahora, ya que es un concepto muy complejo que deberíamos analizar en un artículo posterior.

La resiliencia química del oro, sus propiedades estéticas y su asociación con la riqueza lo hicieron muy buscado para la joyería a lo largo de la historia. Imagen vía Pixabay.

Portabilidad: los elementos que son gaseosos o líquidos a temperatura ambiente simplemente no son rentables. No son muy portátiles, ya que necesitas un recipiente para transportarlos; dichos recipientes pueden romperse, en cuyo caso los ahorros de su vida podrían esfumarse fácilmente o literalmente tirarse por el desagüe. Alrededor de 13 elementos químicos toman la forma de un gas (nitrógeno, oxígeno, el grupo halógeno y los gases nobles) o líquido (bromo y mercurio) de forma nativa, por lo que podemos tacharlos de la lista.

Las denominaciones también serían un poco difíciles de lograr con monedas fluidas. Digamos que las unidades de elección en nuestra economía ficticia son frascos de mercurio y frascos de cloro gaseoso para que sirvan como subdivisiones. ¿Qué pasa si tengo que pagarle a alguien tres botellas y media de mercurio y no tengo cambio a mano? ¿Le vierto un poco? ¿Cómo lo mido con precisión? ¿Cómo sé que no diluiste la moneda con algún otro compuesto? Este problema solo empeora con los gases.

Finalmente, todos los materiales reaccionan a los cambios de temperatura y presión, pero los fluidos son los que más reaccionan. Cualquier moneda de este tipo probablemente requeriría condiciones especiales de almacenamiento, para evitar tanto el daño físico a sus contenedores, como las posibles pérdidas que se producirían por los cambios de temperatura. En este caso, llevar monedas consigo a largas distancias sería mucho más difícil.

En lo que respecta a la validez, el oro tiene la ventaja de ser, bueno, dorado. Es el único metal elemental que tiene este color, lo que significa que es bastante difícil de falsificar. Las aleaciones y los minerales como el bronce, el latón y la pirita pueden pasar por ella, hasta cierto punto, pero se pueden usar otras propiedades para verificar si una moneda está hecha de oro o no. El oro puro es muy blando para ser un metal, tanto que la gente solía morder monedas para comprobar si había oro. El esmalte de los dientes humanos tiene una dureza de Mohs de 5, mientras que el oro tiene solo 2,5, por lo que tus dientes pueden hacer mella en una pieza de oro. , pero no en una moneda chapada en oro. La mayoría de los otros metales en la tabla periódica, con algunas excepciones notables como el cobre, son de apariencia gris plateada, por lo que, hasta cierto punto, pueden sustituirse entre sí en una moneda.

Su longevidad es producto de la reactividad química muy, muy limitada del oro. Los metales nobles y los gases nobles no se llaman nobles porque sean caros (aunque lo son), se llaman así porque, como los nobles de antaño, no se mezclan con las grandes masas , químicamente hablando. Incluso los subcampeones de plata y cobre se degradan con el tiempo, la plata se empaña debido a las reacciones con los compuestos de azufre en nuestro sudor u otras fuentes, y el cobre desarrolla una pátina debido al oxígeno. El oro no se oxida, no se deslustra y no se mancha porque el oro reaccionará con casi nada. No se degrada con prácticamente ningún ácido, bacteria o solución alcalina. Para resumir, no hay mucho que puedas hacer para dañar el oro aparte de tirarlo en Kings Water (aqua regia), que es una mezcla de varios ácidos fuertes.

La escasez y la seguridad son bastante sencillas: el oro es muy raro, por lo que la gente no puede obtener la materia prima para hacer sus propias monedas y arruinar la economía. Debido a que es químicamente inerte, tocar el oro no te matará. Incluso puedes tragar un poco y seguir estando bien, como las pastelerías de lujo se complacen en recordarte. A modo de comparación, piense en el sodio, que literalmente explota al entrar en contacto con el agua.

Una mezcla ideal de cualidades y defectos.

Hasta ahora, todo bien, pero aún no hemos respondido por qué el oro. Claro, es portátil y distintivo, pero podría decirse que también lo es el cobre. El mercurio es muy distintivo, incluso si es más difícil de transportar con seguridad, y el plomo es muy denso, aunque algo plateado. El carbón es seguro de manejar; el platino o el uranio son mucho más raros. ¿Lo que da?

Las monedas de hoy en día suelen acuñarse en metales más baratos, pero su valor está garantizado por los órganos rectores. Créditos de imagen Kelvin Stuttard / Pixabay.

Bueno, aquí llegamos al meollo del asunto: el oro (y la plata hasta cierto punto) es especialmente adecuado para hacer monedas porque tiene las proporciones correctas de cada rasgo para el momento en que se usó . Es raro, pero no imposible de encontrar y extraer. Es extremadamente duradero y seguro, fácil de verificar y transportar, fácil de trabajar en formas autorizadas (monedas).

¿Es el uranio más raro? Probablemente, pero es tan raro que simplemente no supimos que existía durante mucho tiempo, y probablemente te mate lentamente, lo cual no es lo ideal. El platino es como si no menos reactivo que el oro, pero es mucho más escaso en la Tierra y requiere temperaturas mucho, mucho más altas (léase: tecnología y conocimientos avanzados) para extraerlo y procesarlo. El carbono es igual de seguro, pero se encuentra literalmente en todas partes, por lo que no tiene valor como moneda. Y así.

El oro se impuso porque tenía la cantidad justa de cada uno de estos rasgos para convertirlo en una opción atractiva. Es realmente bonito a la vista y brillante, lo que solo puede ayudar, al igual que la suavidad del oro, lo que permite acuñar monedas oficiales garantizadas por el estado con las marcas adecuadas. La plata y el cobre se han establecido como los metales subcampeones para la acuñación a lo largo de la historia, ya que comparten algunas de las propiedades del oro, pero no lo suficiente como para ponerlos en pie de igualdad: la plata se degrada un poco y es mucho menos distintiva, mientras que el cobre se degrada y es demasiado abundante para ser debidamente controlado por las autoridades.

Aún así, como ha demostrado la historia, el oro es un medio viable pero no ideal para una economía. Es lo suficientemente duradero y raro como para usarse como marcador de valor, pero solo hay una cantidad limitada de oro que es prácticamente accesible para la humanidad en la Tierra. Las cosas irán a la perfección mientras su economía sea pequeña, pero, eventualmente, extraerá todo el oro. Después de eso, no puedes ganar más dinero para acomodar la demanda, tienes deflación (los precios caen), la economía se detiene y luego hay disturbios. No es bueno.

El reverso de la moneda es que también puedes tener demasiado oro. Es un verdadero problema, se lo aseguro, como puede atestiguar España. Después de descubrir las Américas, España se puso a trabajar para volverse ridículamente rica en los días 15 y 16 a través de una combinación de explotación de los lugareños y flotas del tesoro. Estos no fueron nombrados en broma, eran, en toda la extensión de la palabra, flotas de barcos, todos cargados de tesoros, todos llegando a España.

Un solo galeón podría transportar 2 millones de pesos [1 peso = ~25 gramos de plata]. El valor aproximado moderno de los 4 mil millones de pesos estimados producidos durante el período [de 300 años] llegaría a $ 530 mil millones o 470 mil millones (basado en los precios de los lingotes de plata de mayo de 2015), explica Wikipedia sobre estas flotas.

Parte de estos tesoros eran bienes que incluían especias, madera, pieles y todo tipo de cosas bonitas y exóticas de las Américas; pero una gran parte estaba representada por plata y oro, extraídos a bajo precio. Las economías de Europa en ese momento todavía usaban el oro (y la plata hasta cierto punto) como su moneda estándar. Esto significa que los precios en todo el continente estaban determinados directamente por la cantidad que cada país tenía almacenado. El mercantilismo, la idea de que un país se enriquece exportando más de lo que importa y obteniendo oro (y plata) de sus socios, se formaría a partir de esta relación.

Esta pieza de oro (recuperada de una flota del tesoro hundida en 1715) muestra cuán resistente es el oro contra el daño químico, incluso bajo el agua. Créditos de la imagen Augi García / Wikimedia.

Pero cuando tiene un metal que respalda su moneda, mantener un equilibrio entre cuánto acumula y qué tan productiva es su economía se vuelve vital. Para darle una idea de cuán importante es esta relación, sepa que España se convirtió rápidamente en uno de los países más ricos de Europa en ese momento, si no el más rico. Tenía tanto dinero al final que la corona española lo había estado tirando con ambas armas durante casi dos siglos pagando su deuda nacional, financiando guerras religiosas o guerras navales con Inglaterra, colonización de otros continentes, costosos proyectos de construcción, buenas importaciones y todavía no podían gastarlo lo suficientemente rápido.

España experimentó niveles masivos de inflación en el siglo XVII, hasta un punto tan increíble que la corona se había declarado en bancarrota (fueron los primeros gobernantes reales en hacerlo) repetidamente, y hay motivos para creer que estos niveles de alta inflación afectaron la resto de Europa, al menos Europa Occidental. Tenía tanto oro en relación con los bienes y servicios en su economía que ya no era realmente escaso. Las monedas perdieron valor, los precios subieron, la economía se estancó porque nadie podía permitirse comprar nada y los comerciantes no podían bajar los precios sin incurrir en pérdidas. Entonces la economía se paralizó y hubo disturbios. Nuevamente no es bueno.

Una palabra de final

El oro es, hasta el día de hoy, visto como un depósito sólido de valor. Pero la incapacidad de controlar su oferta (ya sea para aumentarla o disminuirla) cuando era necesario encadenaba a los gobiernos y gobernantes con respecto a su política fiscal. Una vez que vincule su acuñación con el oro y la plata, su economía está a merced de la cantidad disponible en su área.

En los viejos tiempos dorados, esto no era un gran problema; las economías eran bastante pequeñas, cosas locales que se movían con bastante lentitud, tenían una producción baja y una capacidad tecnológica limitada. La longevidad, la escasez, la portabilidad del oro, el hecho de que fuera verificable y seguro de usar, lo convirtieron en una oferta ideal, a pesar de su oferta limitada. No había una base tecnológica para diseñar dinero artificial que tuviera esos rasgos, así que usamos una sustancia natural en su lugar.

Hoy, aunque sus propiedades no han cambiado y hay más oro que nunca, simplemente es demasiado restrictivo; las economías son rápidas, dinámicas, con producciones masivas y posibilidades técnicas impresionantes. En este mundo, ser portátil, seguro y duradero no es suficiente para mantenerse al día con la realidad económica, por lo que cambiamos a algo que es todo eso, pero artificialmente escaso.

Las propiedades del oro lo hicieron ideal para la acuñación de monedas, y espero que haya adquirido una mejor comprensión de lo que hace que una moneda sea buena. He hecho todo lo posible para tratar de discutir este tema sin tocar los conceptos de valor de mercado o precio, ya que son una olla de pescado completamente diferente que podemos abrir pronto. Pero como siempre es el caso, el oro tiene valor porque la gente dice que tiene valor por sus usos, su aspecto o su asociación con el estatus, la riqueza y el poder.

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