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Crédito: Pixabay.

Aunque esto puede parecer una pregunta trivial, de hecho es una pregunta bastante maravillosa porque responderla involucra la física de la luz, que inició una era dorada de la ciencia a principios del siglo XX. Por ejemplo, fue gracias a la investigación de las propiedades de la luz, que también incluye dar color a las cosas, que Einstein desarrolló sus teorías de la relatividad especial y general.

Como se mencionó, la respuesta corta a por qué el océano es azul tiene que ver con la forma en que el agua absorbe y refleja las longitudes de onda de la luz.

¿Por qué algo tiene color?

Para entender por qué el océano es de color azul, ayuda entender por qué las cosas, en general, tienen color, y todo tiene que ver con la física fundamental.

Probablemente haya escuchado que la luz está hecha de pequeñas partículas conocidas como fotones. La luz blanca está compuesta de fotones que tienen muchas longitudes de onda diferentes y juntos comprenden todos los colores del arcoíris. Los fotones con las longitudes de onda más cortas aparecen azules en el espectro visible, mientras que los que tienen las longitudes de onda más largas son rojos.

El único tipo de luz pura es la que inmediatamente emite el sol. Posteriormente, la luz inevitablemente se alterará a medida que interactúe con varios materiales. Dependiendo de con qué interactúe la luz, algunos fotones serán absorbidos, mientras que otros se recuperarán. Esta última acción se conoce como dispersión.

La forma en que funcionan nuestros ojos es que solo vemos cosas cuando la luz rebota en ellos y golpea nuestras retinas. No podemos ver los fotones absorbidos, y esto tiene importantes consecuencias para el color. Por ejemplo, las hojas son verdes porque la clorofila absorbe las longitudes de onda rojas y azules, mientras que los fotones verdes rebotan hacia nuestros ojos. En el otoño, las hojas aparecen de color amarillo brillante y rojo porque las plantas de hoja caduca dejan de producir clorofila durante el invierno.

Asimismo, los experimentos han demostrado que cuando la luz pasa a través del agua pura, se absorben fotones rojos, así como luz de longitud de onda corta como la violeta y la ultravioleta. Si es así, ¿por qué un vaso de agua, bueno, es incoloro? En primer lugar, no es exactamente incoloro, ya que incluso un vaso de agua tiene un ligero tinte azul.

El hecho de que el océano sea claramente de color azul puede explicarse por el hecho de que la cantidad de luz roja absorbida depende de la cantidad de agua que la luz tiene que atravesar. El efecto se vuelve más evidente cuando se trata de cantidades de agua al menos tan grandes como una piscina. Los océanos absorben una cantidad fenomenal de luz roja, lo que hace que todo el planeta parezca una maravillosa canica azul incluso a millones de kilómetros de distancia.

Sin embargo, esto solo funciona hasta cierto punto. Casi ninguna luz penetra a más de 200 metros (650 pies), y absolutamente ninguna luz existe a profundidades superiores a 1000 metros (3280). Esto significa que la gran mayoría del océano está en total oscuridad.

no siempre azul

Las aguas poco profundas a veces pueden verse verdes debido a los sedimentos, las plantas diminutas y la vida marina.

Es importante darse cuenta de que los océanos no están hechos de agua pura. Hay muchas impurezas como sales o pequeños fragmentos de tejido de criaturas marinas. Por esta razón, la luz que rebota en el océano también tiene un tinte verdoso.

¿Qué pasa con el cielo? Es cierto que el océano actúa como un espejo, reflejando parte de la luz del cielo, que es azul. Sin embargo, su papel en la coloración del océano azul no es crítico. El agua de una piscina cubierta aparecerá azul incluso por la noche bajo iluminación artificial.

La razón por la que algunos cuerpos de agua en movimiento, como los ríos e incluso los cuerpos de agua estacionarios, como los estanques, parecen tener un color marrón fangoso en lugar de azul se debe a la presencia de sedimentos que se han removido.

También es más probable que el agua poco profunda aparezca en otros colores, como tonos más claros de azul o incluso verde, como resultado de la luz que rebota en los sedimentos flotantes y formas de vida como las algas y el fitoplancton. De hecho, incluso las regiones oceánicas con altas concentraciones de fitoplancton aparecerán de color verde azulado a verde, ya que el fitoplancton es rico en el pigmento verde clorofila.

Debido a que el color de los océanos está muy influenciado por la presencia de fitoplancton, los investigadores a menudo analizan imágenes satelitales del océano para medir la salud de los ecosistemas marinos. Aunque son pequeños, cuando se unen, el fitoplancton tiene un gran impacto en la biosfera. No solo se encuentran en la parte inferior de la red alimentaria, sino que también proporcionan casi la mitad del oxígeno que respiramos al convertir el CO2 extraído de la atmósfera a través de la fotosíntesis.

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