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La longitud no lo es todo, así que hoy, echamos un vistazo a qué río puede presumir de ser el más ancho.

Puesta de sol sobre el río Amazonas.
Créditos de la imagen Óscar Castillo.

A principios de esta semana, vimos qué río es el más largo del mundo, una pregunta engañosamente difícil de responder, como mostró mi colega Tibi. El ancho, por el contrario, debería ser mucho más sencillo, ¿no?

Bueno en realidad no; pero vamos a entrar en ella.

Lo más ancho de lo ancho

Antes de entrar en materia, tomemos un momento para hablar de los estuarios.

Los ríos que desembocan en el mar en regiones de marea tienden a formar desembocaduras anchas conocidas como estuarios. El Támesis, el Loira, La Plata, San Lorenzo, Ob-Irtysh, los ríos Tajo, son algunos de los ríos que forman estuarios. Debido a los movimientos de las mareas por un lado y al desagüe de los ríos por el otro, los estuarios tienden a contener agua salobre, una mezcla de agua dulce y salada traída por las mareas. Los mismos movimientos que mezclan estos dos también eliminan el limo y otros sedimentos que fluyen hacia el mar. En efecto, esto evita que el río forme nuevos depósitos en su desembocadura.

Imagen de satélite del estuario del río Amazonas (Brasil), con la isla de Maraj en el centro y las ciudades (en rojo) de Macap (izquierda) y Belm (derecha).
Créditos de imagen NASA/LandSat/Geocover 1990 vía Wikimedia.

Los estuarios, entonces, se parecen a los deltas sin partes sólidas. Esto es bastante relevante en el contexto de las discusiones que se están teniendo hoy, ya que los deltas tienden a ser estructuras anchas, en abanico o en forma de embudo.

Dado que los estuarios técnicamente no son ríos, no los incluiré en la siguiente comparación (lo siento, estuarios). Para darle una idea de cuán masivamente anchas pueden llegar a ser tales estructuras, el estuario del río San Lorenzo (en la frontera entre Canadá y EE. UU.), el más ancho del mundo, cuenta con más de 140 km de ancho. Eso es más ancho que el estado de New Hampshire, y simplemente empequeñece cualquier cosa que un río pueda alcanzar.

Con eso fuera del camino, quedaron cinco candidatos para el título de Río más ancho del mundo: los ríos Missouri, Amazonas, Mekong, Huanghe y Congo.

Función de la circunstancia

La longitud de un río puede ser difícil de medir porque hay muchas formas de hacerlo. Su ancho, sin embargo, es difícil de medir porque cambia con el tiempo.

La longitud de un río es principalmente un producto de la geografía donde nace, donde fluye hacia el mar y el terreno entre estos dos puntos. Su ancho es principalmente una función del volumen, es decir, la cantidad de agua que transporta. La geografía tiende a permanecer constante; volumen le gusta algo de variedad.

Sin embargo, dado que el volumen pesa tanto, aparece un probable vencedor: el Amazonas.

El Amazonas tiene el sistema de drenaje (la superficie de la que extrae el agua) más grande del mundo, cubriendo una gran parte de América del Sur, unos 350.000 kilómetros cuadrados. Aún mejor, ese sistema de drenaje incluye vastas extensiones de selva tropical, que tienden a ser ambientes muy húmedos que ven grandes cantidades de precipitación.

Este abundante feudo convierte al Amazonas en un leviatán. Un solo río suministra el 20% de toda el agua dulce que drena en los océanos de la Tierra. Su producción promedio de 209 000 metros cúbicos (7 381 000 pies cúbicos) por segundo supera la producción promedio de los siguientes siete ríos combinados .

Toda esa agua ayuda a que el Amazonas sea el río más ancho del mundo. Durante la estación seca, tiene unos 11 kilómetros (6,8 millas) de ancho en sus puntos más anchos. Durante la temporada de lluvias, explota a unos 40 kilómetros (24,8 millas) de ancho. En términos de superficie (ancho por largo), el Amazonas cubre alrededor de 110 000 kilómetros cuadrados (42 400 millas cuadradas) durante la estación seca, y se triplica con creces durante la estación húmeda a 350 000 kilómetros cuadrados (135 000 millas cuadradas), según Extreme Science. .

El Amazonas posee actualmente el récord mundial Guinness del río más ancho del mundo con 11 kilómetros (7 millas) en su punto más ancho, medido el 18 de marzo de 2005.

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