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Podríamos darlos por sentado, pero se han establecido prácticas y equipos de laboratorio modernos para que los científicos estén lo más seguros posible. Es cierto que todavía hay accidentes, pero cuando escuches sobre la seguridad en el laboratorio (o la falta de ella) en el pasado, ¡agradecerás haber nacido en el siglo XXI! Digamos que parte de esto involucró la ingestión de productos químicos y el manejo de sustancias radiactivas sin ninguna protección.

Los laboratorios se ven un poco diferentes ahora. Créditos de imagen: Popular Science Monthly

No chupes muy fuerte

Es difícil de creer, pero el pipeteo con la boca solía ser una técnica extremadamente común. La pipeta es un dispositivo que está presente en casi todos los laboratorios; se utiliza para medir con precisión volúmenes de líquidos. Hay diferentes tipos, pero la mayoría de los laboratorios ahora usan pipetas que tienen puntas estériles de un solo uso y control de volumen automatizado. Estos fueron desarrollados y se volvieron de uso común en la década de 1970.

No hace mucho, a finales del siglo XIX y la primera mitad del siglo XX, ¡muchos científicos pipeteaban líquidos con la boca! ¡Tomaron un tubo de vidrio largo y delgado con medidas a lo largo del costado, lo metieron en un vaso de precipitados con líquido y lo chuparon! La succión hizo que el líquido subiera por el tubo, como cuando chupas un refresco con una pajilla. El truco es detenerse en el volumen deseado y no succionar productos químicos o bacterias en la boca. A menudo usaban algodón como barrera en la parte superior del tubo, pero eso no disminuía mucho los riesgos.

Si necesitabas verlo para creerlo. Créditos de imagen: Administración Nacional de Archivos y Registros de EE. UU.

La primera infección registrada debido al pipeteo bucal ocurrió en 1893 cuando un médico aspiró accidentalmente un cultivo de bacilos tifoideos en su boca. En 1915, el 40 % de las infecciones transmitidas por laboratorio se debían al pipeteo bucal. Cincuenta años después, aunque se conocían los peligros, el pipeteo con la boca seguía siendo una práctica común. Pipetear con la boca es una práctica muy peligrosa; por cada cinco veces que alguien se pipeteó con la boca, se registró una infección. Entonces, si lo hace regularmente, hay una probabilidad muy alta de infectarse. Las amenazas no son solo por chupar líquido en la boca, sino por los vapores y por llevar la infección en los dedos. Algunos de los microbios que han causado infecciones debido al pipeteo bucal incluyen la fiebre tifoidea, la salmonella, el ántrax, el estreptococo, la sífilis y la hepatitis viral.

Micrografía electrónica de barrido de salmonella (roja) invadiendo células humanas. Créditos de imagen: Laboratorios de las Montañas Rocosas, NIAID, NIH

Los microorganismos infecciosos no fueron las únicas cosas que se pipetearon con la boca. Algunas sustancias eran corrosivas, tóxicas y de origen biológico, como la sangre. Algunos de ellos podrían causar quemaduras químicas y envenenamiento. Incluso hoy en día, las pautas de seguridad del laboratorio prohíben explícitamente el pipeteo con la boca y recomiendan usar una pipeta mecánica, una pipeta de bola de goma o una Pipet-Aid serológica en su lugar.

¡Tápate los ojos!

Antes de que el plástico transparente resistente estuviera disponible para hacer gafas de seguridad, muchos científicos no usaban protección para los ojos cuando trataban con sustancias reactivas. Un ejemplo es Joseph-Louis Gay-Lussac (1778-1850), quien estudió el elemento altamente reactivo recientemente descubierto, el potasio. Una explosión de potasio lo cegó temporalmente y su visión quedó dañada de forma permanente. Sin embargo, las gafas que usó a partir de entonces lo protegieron de una nueva explosión. Robert Bunsen (1811-1899), famoso por el mechero Bunsen, estaba estudiando los compuestos de arsénico. En 1843, un frasco de cloruro de cacodilo (C 2 H 6 AsCl) le explotó en la cara y lo dejó ciego de un ojo. ¡Lección aprendidasiempre use gafas de seguridad cuando manipule sustancias explosivas!

Deberías estar agradecido por esto. Créditos de imagen: Lilly_M

No respires los humos

Las campanas extractoras ahora están presentes en casi todos los laboratorios; las rejillas de ventilación absorben los humos y la puerta de vidrio solo está abierta lo suficiente como para que entren las manos. Este diseño minimiza el escape y la inhalación de gases peligrosos. Cortándolo de nuevo, Robert Bunsen casi muere inhalando cloruro de cacodilo, que además de ser explosivo también produce gases peligrosos. Otro caso de un científico que sufría de humos fue el de Humphry Davy (1778-1829) que intentaba ser el primero en aislar el elemento flúor, que es el no metal más reactivo. Trató de aislar el flúor a través de la electrólisis del peligroso fluoruro de hidrógeno. Los humos tóxicos le dañaron los ojos y las uñas.

Las campanas extractoras son útiles para aspirar todos los vapores desagradables. Créditos de la imagen: Hola Paul

cuidado con los quimicos

Ahora en los laboratorios se tiene especial cuidado al manipular un químico que es una amenaza para la salud humana. En el pasado, muchos efectos secundarios y consecuencias de los productos químicos no se conocían o no se tomaban en serio.

Tres científicos descubrieron los edulcorantes artificiales por accidente (todos casos separados y diferentes edulcorantes: sacarina, ciclamato y aspartamo), después de probar una sustancia química que les quedó en las manos. Para averiguar qué era, probaron todos los productos químicos en su laboratorio hasta que encontraron el correcto que tenía ese sabor dulce. Ahora, los peligros de probar sustancias químicas desconocidas se enfatizan tanto que no creo que nadie en su sano juicio haría eso.

El ingrediente principal de Sweet n Low fue encontrado por Constantine Fahlberg probando todos los productos químicos en su laboratorio. Créditos de la imagen: Mike Mozart

Otro ejemplo famoso es el de Marie Curie (1867-1934), pionera de la radiactividad (incluso inventó la palabra). Como acababa de descubrir el radio, no tenía idea de lo peligroso que es para los humanos y no tomó ninguna precaución al manipularlo. Estuvo expuesta a niveles de radiación tan fuertes que casi 100 años después, sus cuadernos deben guardarse en un estuche forrado de plomo. Guardaba botellas de vidrio de radio y polonio en sus bolsillos y estantes.

Una de nuestras alegrías era ir a nuestro taller por la noche; luego percibimos por todos lados las siluetas débilmente luminosas de los frascos de cápsulas que contenían nuestros productos, era realmente una vista hermosa y siempre nueva para nosotros. Los tubos brillantes parecían tenues luces de hadas. Marie Curie

Marie Curie murió de anemia aplásica, que es una enfermedad de la sangre que puede ser causada por una exposición excesiva a la radiación. Muchos otros científicos que trabajaron junto a Marie Curie murieron de leucemia u otras enfermedades inducidas por la radiación.

Marie Curie: sin guantes, sin preocupaciones. Créditos de la imagen: National Archief

Con el descubrimiento del radio, alguien tuvo la inteligente idea de pintar los números de los relojes de pulsera con radio para que brillaran. Los relojes se hicieron inmensamente populares y se abrieron varias fábricas que produjeron millones de relojes. Las mujeres jóvenes pintaron los diales con las manos y se les animó a dar forma a sus pinceles con la boca. Básicamente, no tenían idea de que el radio era peligroso y no tomaron precauciones. Incluso llegaron a casa tan cubiertos de polvo que brillaban en la oscuridad. Después de unos pocos años, muchos se enfermaron y algunos desarrollaron cáncer de huesos y sus cuerpos eran radiactivos, lo que finalmente causó muchas de sus muertes.

Sí, estos diales fueron pintados con radio. Créditos de la imagen: Arma95

Los laboratorios son mucho más seguros hoy en día con las precauciones que se toman para los riesgos de seguridad, ¡sin embargo, es importante tener cuidado!

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