Seleccionar página

El gigantismo de aguas profundas (o gigantismo abisal) es la tendencia de los animales de aguas profundas, en su mayoría invertebrados, a crecer hasta tamaños mucho más grandes que sus parientes de aguas poco profundas. Pero, ¿qué hace que los animales crezcan tanto y qué animales gigantes podemos encontrar en las profundidades del mar? Echemos un vistazo.

Examen de un calamar gigante de 9 m (30 pies), el segundo cefalópodo más grande, que llegó a las costas de Noruega. Imagen vía Wikipedia

Cuando Jacques Piccard y el teniente de la Armada Don Walsh alcanzaron una profundidad de 10 911 metros (35 797 pies) en el Batiscafo de Trieste, entraron en contacto con un mundo completamente nuevo. El descenso al fondo del océano tomó 4 horas y 47 minutos, y cuando finalmente llegaron al fondo del punto más profundo de la Tierra, se sorprendieron al ver algunas especies de peces (lenguado y lenguado) nadando casualmente. Desde entonces, hemos aprendido y descubierto mucho más sobre la vida en las profundidades marinas, pero todavía parece que solo estamos arañando la superficie. Los biólogos aún no están seguros de por qué algunas criaturas abisales crecen hasta alcanzar tamaños tan inmensos, pero tienen algunas buenas teorías.

Uno pensaría que, en todo caso, la presión del mar profundo mantendría a los animales más pequeños y no más grandes, pero la presión del agua no es un gran problema, porque las criaturas son en su mayoría agua, y el agua no es muy comprimible. De hecho, la flotabilidad del organismo es lo que les permite crecer tanto que no necesitan luchar contra la gravedad. Pero aun así esto explica cómo pueden llegar a ser tan grandes, y no por qué .

Los Navy SEAL exhiben un pez remo rey de los arenques de 7 m (23 pies), capturado frente a California. Imagen vía Wikipedia.

Dos reglas generales parecen dictar este crecimiento: la regla de Kleibers y la regla de Bergmann. La regla de Kleiber establece que los animales que son más grandes son generalmente más eficientes. Un gato, por ejemplo, con una masa 100 veces mayor que la de un ratón, tendrá un metabolismo aproximadamente 32 veces mayor que el de un ratón. La ley de Kleiber, como muchas otras leyes alométricas biológicas, es una consecuencia de la física y la geometría de los sistemas circulatorios animales. También tiene mucho que ver con el área superficial al volumen y la naturaleza fractal de los vasos sanguíneos. Los enormes animales que nadan en las profundidades de los océanos dependen de la comida que cae desde arriba, y la comida suele ser escasa, por lo que tienen todos los incentivos para volverse más eficientes y, por lo tanto, más grandes.

La regla de Bergman es una correlación general entre el aumento del tamaño corporal y la disminución de la temperatura. Las poblaciones y especies de mayor tamaño se encuentran en ambientes más fríos, y las especies de menor tamaño se encuentran en regiones más cálidas, pero esto es más una tendencia que una regla. Para los animales de sangre caliente, esto sucede porque cuanto más grande eres, menos área tienes en contacto con el entorno que te rodea en comparación con tu volumen. Pero para los animales que nadan en el mar, esto se correlaciona con la división celular y una mayor esperanza de vida. Pero existe cierto debate con respecto a esta regla, y otros factores también contribuyen al crecimiento del cuerpo.

Gigantescos animales de aguas profundas

Ahora que hemos visto las causas principales (propuestas) por las que algunos animales crecen tanto en las profundidades de los océanos, veamos algunos ejemplos.

Calamar colosal (Mesonychoteuthis hamiltoni)

Imagen vía Mercopress.

Ya hemos visto el calamar gigante, pero también está el calamar colosal. Se cree que es la especie de calamar más grande. Los investigadores creen que puede crecer hasta 14 metros y pesar 750 kg. Los especímenes han sido arrastrados desde profundidades de más de 7,000 pies. A diferencia del calamar gigante, cuyos brazos y tentáculos solo tienen ventosas recubiertas de pequeños dientes, las extremidades de los colosales calamares también están equipadas con afilados anzuelos. El calamar colosal puede cazar y comer cachalotes.

Gusano de tubo gigante (Riftia pachyptila)

El gusano tubular gigante. Imagen vía Wikipedia.

En 1977, los científicos del DSV Alvin descubrieron fumarolas negras (respiraderos hidrotermales que se parecen al video del chorro de Deepwater Horizon) frente a las Islas Galápagos. Hoy sabemos que estos respiraderos hidrotermales crean ecosistemas completamente nuevos y únicos, ecosistemas en los que criaturas como el gusano tubular gigante pueden sobrevivir. Estos gusanos pueden alcanzar una longitud de 2,4 m (7 pies 10 pulgadas) y sus cuerpos tubulares tienen un diámetro de 4 cm (1,6 pulgadas).

Cangrejo araña japonés (Macrocheira kaempferi)

Pueden crecer mucho más que esto. Imagen vía Metro.

Pensarías que los cangrejos simplemente andan por ahí en aguas poco profundas, ¿verdad? Bueno, estarías equivocado. Los cangrejos araña japoneses adultos se pueden encontrar a profundidades de más de 6.000 metros, y pueden alcanzar tamaños inmensos, hasta 12 metros de garra a garra. Se encontraron ejemplares que pesaban casi 20 kgs.

Isópodo gigante (Bathynomus giganteus)

Los isópodos gigantes abundan en las frías aguas profundas de los océanos Atlántico, Pacífico y Ártico. Los isópodos gigantes son un buen ejemplo de gigantismo de aguas profundas. Si bien, en general, los isópodos alcanzan entre 8 y 15 centímetros, estas especies gigantes pueden alcanzar un peso y una longitud máximos de aproximadamente 1,7 kilogramos (3,7 libras) y 76 centímetros (30 pulgadas) respectivamente.

"