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¿Por qué a nosotros también nos gustan las palmaditas?

¿Crees que se convertirá en un apuesto príncipe?
Créditos de la imagen Juda / Pixabay.

Si tienes tu propia pequeña y cálida bola de pelo en casa, sabes cuánto les encanta ser mascotas. Pero, ¿por qué les gusta, exactamente? ¿Y a los humanos también nos gusta? Vamos a averiguar.

Piel profunda

A los perros les encantan las caricias en el vientre. Los gatos empiezan a ronronear cuando les rascas ese lugar especial entre las orejas. Los abrazos nos dan consuelo y placer. Si te golpeas la mano con algo, un roce rápido reducirá el dolor.

Todos estos se basan en el sentido del tacto y muestran el papel masivo que juega en nuestro estado emocional. Si bien no todos los toques son placenteros, todos los mamíferos parecen estar de acuerdo en que un movimiento de caricia más largo y ligero se siente bien.

Este tipo particular de movimiento estimula un conjunto de neuronas conocidas como MRGPRB4+, informó este estudio publicado en Nature Neuroscience en 2007. Los autores trabajaron con ratones modificados genéticamente, cuyas neuronas MRGPRB4+ se modificaron para que se iluminaran cuando se activaban (optogenética). Patrones de tacto similares a los de una mascota y solo este patrón de tacto a temperaturas cercanas a las de la piel humana activaron las neuronas, encontró el equipo, induciendo una sensación agradable en el animal.

Estas neuronas están conectadas a los folículos pilosos de la piel y están relativamente espaciadas. Su diseño es lo que hace que solo respondan a movimientos de caricia largos, y no a movimientos más localizados como pellizcar o pinchar.

Créditos de la imagen Linnaea Mallette.

También tenemos estas neuronas integradas en los folículos de las partes de nuestra piel cubiertas de cabello. Esto sugiere que las neuronas MRGPRB4+ responden al contacto con la piel en sí, no a los movimientos transmitidos a través de mechones de cabello. Esto también está respaldado por el hecho de que una persona puede experimentar una sensación placentera al acariciarlo, abrazarlo o acariciarlo incluso después de experimentar la caída del cabello o afeitarse; si las neuronas MRGPRB4+ estuvieran unidas a mechones de cabello, en lugar de folículos, este no habría sido el caso.

Los investigadores sospechan que existen neuronas sensoriales similares con propiedades comparables en humanos y en la mayoría de los mamíferos peludos, explicó David Anderson, uno de los coautores del estudio.

Dado que la sensación está conectada a los folículos pilosos, los animales que tienen muchos de ellos, como los gatos y los perros, probablemente sientan oleadas de placer cuando los acaricien. Las neuronas que detectan las caricias probablemente estén conectadas a circuitos cerebrales superiores que producen una recompensa o placer.

Para validar estos hallazgos, el equipo modificó aún más algunos ratones para que las mismas neuronas pudieran activarse bioquímicamente, mediante una inyección de fármaco. Cuando se les dio a elegir entre dos cámaras, una de control en la que no pasaba nada y otra en la que se producía la sensación táctil inducida por el fármaco, los ratones optaron por la última. Esto implicaba que los animales en realidad encontraron placenteras las sensaciones causadas por la activación de la neurona MRGPRB4+. Los ratones también mostraron menos signos de estrés después de recibir la palmadita química.

Entonces, para recapitular, los animales peludos y peludos (es decir, los mamíferos) disfrutan de la sensación de ser mascotas. Está mediada por neuronas conectadas a los folículos pilosos de la piel y solo es causada por caricias deliberadas, lentas, suaves y relativamente largas sobre la piel o el pelaje. Pero todavía faltaba un por qué los mamíferos evolucionaron para experimentar placer con estos patrones de contacto.

haciendo amigos

Entonces, ¿cómo están los niños?
Créditos de la imagen Anthony / Pixabay.

Para los mamíferos, especialmente los sociales, el tacto es una gran manera de hacer amigos y fortalecer los lazos. Nuestros primos salvajes se acicalan entre sí para eliminar los parásitos dañinos de su pelaje, ya que no pueden hacerlo solos. Pero investigaciones anteriores han demostrado que se involucran en este comportamiento mucho más de lo necesario desde un punto de vista puramente higiénico. Por lo tanto, si bien el aseo puede tener un propósito muy práctico, incluso crítico, los primates también parecen divertirse y lo hacen por diversión o para socializar. Es cómo pasan el rato.

Nosotros, los humanos, no solemos ser grandes en exhibiciones públicas de aseo, pero también empleamos el tacto socialmente. Abrazos, apretones de manos, palmaditas en el hombro, son pequeños gestos que pueden contribuir en gran medida a fortalecer los lazos familiares o sociales.

El disfrute de los mamíferos por las caricias probablemente comenzó como un ritual práctico, por ejemplo, a medida que el aseo y nuestra fisiología evolucionaron más tarde para fomentar la actividad con sensaciones positivas. Tal comportamiento probablemente representó una ventaja evolutiva ya que promueve la salud, la higiene, el vínculo y la confianza entre el grupo, aumentando así las posibilidades de supervivencia de todos sus miembros. Alternativamente, es posible que este disfrute de las caricias ayude a las crías de mamíferos a mantenerse calientes acurrucándose con sus padres y hermanos, lo que les confiere una ventaja selectiva a una edad temprana.

Independientemente de por qué suceda, el resultado final es extremadamente efectivo para promover la vinculación, la interacción social y el buen humor. La activación de las neuronas MRGPRB4+ libera endorfinas y oxitocina en el cerebro (que ayudan con el alivio del dolor, la relajación y la vinculación) y puede conducir a una reducción temporal de los niveles de cortisol (una hormona del estrés). Este cóctel químico nos tranquiliza a nosotros o a nuestras mascotas, corta la agresión de raíz e induce un estado de placer.

en tu cerebro

Un artículo publicado en NeuroImage en 2016 analizó los patrones de activación cerebral durante 40 minutos de contacto placentero, lo que suena bastante agradable. Los autores trabajaron con 25 participantes que fueron acariciados durante 40 minutos con un cepillo suave mientras eran escaneados con imágenes de resonancia magnética funcional [fMRI], y calificaron el placer percibido de las caricias con el cepillo.

Lo que encontraron fue que las caricias activan fuertemente las neuronas en la corteza somatosensorial inicialmente, aunque esto disminuye en intensidad con el tiempo, probablemente debido a la habituación al estímulo. La habituación al estímulo es lo que te hace menos sensible a un olor en particular después de haber estado expuesto a él por un tiempo, por lo que eventualmente dejas de sentir la silla debajo de ti o el teléfono inteligente en tu bolsillo derecho.

Al mismo tiempo, aumentan los niveles de actividad en la circunvolución orbitofrontal (OFC, también conocida como corteza orbitofrontal) y el putamen, estabilizándose en una marca de aproximadamente 20 minutos. Ciertas estructuras de la corteza insular (la ínsula posterior) también experimentan una mayor actividad durante este tiempo. El equipo cree que este aumento en la actividad cerebral se debe al placer subjetivo que cada participante sentía. El placer es la forma en que su cerebro lo recompensa por hacer algo.

El funcionamiento de la corteza orbitofrontal se ha relacionado con la depresión en humanos. En particular, informa un estudio publicado en Brain en 2016, los sujetos con depresión mostraron conexiones neuronales más débiles entre el OFC medial (medio) y el hipocampo, que está asociado con la memoria. También mostraron conexiones neuronales más fuertes entre la OFC lateral y otras áreas del cerebro. El estudio trabajó con 421 pacientes con trastorno depresivo mayor y 488 sujetos control.

Los autores del estudio explican que la OFC medial se activa al procesar o administrar recompensas en forma de placer. Todavía no se entiende exactamente qué significan esas conexiones más débiles, pero sugiere que a las personas con depresión les puede resultar más difícil acceder y recordar recuerdos felices o positivos. Al mismo tiempo, la OFC lateral, que disfruta de conexiones más fuertes con otras áreas del cerebro, está involucrada en el procesamiento o la administración de las no recompensas: castigos en lenguaje científico.

Para unirlo todo en un pequeño lazo, un artículo publicado en Current Biology el año pasado informó que la OFC lateral es un nuevo y prometedor objetivo de estimulación para el tratamiento de trastornos del estado de ánimo como la depresión. El equipo trabajó con 25 sujetos, usando electrodos para estimular varias áreas de sus cerebros mientras monitoreaba y registraba su estado de ánimo (autoinformado) a través de un cuestionario diario.

Palmaditas, caricias, masajes activan las neuronas en la OFC, que es exactamente lo que el equipo logró usando sus técnicas de estimulación directa. Un toque suave literal, entonces, puede ser justo lo que necesita cuando está luchando contra la depresión.

Y oye, si no hay nadie cerca para acariciarte, toma un cepillo, limpia 20 minutos de tu agenda y ve a hackear tu OFC.

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