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La idea de los llamados bebés probeta (técnicamente llamados fertilización in vitro) no es nueva, pero se ha desarrollado y madurado increíblemente rápido hasta el punto en que en los países desarrollados se ha convertido en un procedimiento bastante rutinario. La técnica puede ayudar con los problemas de fertilidad, permitiendo que millones de personas conciban un hijo.

Pero la técnica se puede usar para más cosas además de concebir. El método se ha utilizado para detectar embriones portadores de enfermedades genéticas hereditarias, e incluso características que no están relacionadas con enfermedades, como la selección de sexo, lo que ha planteado una serie de cuestiones y preocupaciones éticas.

Créditos de la imagen: Jan Canty

La FIV es el mismo proceso que se empleó una vez a fines de la década de 1970 para dar a luz al primer bebé probeta del mundo, y desde entonces ha recorrido un largo camino.

Cuando una pareja no puede concebir hijos de forma natural (ya sea por problemas fisiológicos o reproductivos), los médicos realizan la fecundación artificial de su esperma y óvulo en condiciones de laboratorio. Esta fertilización externa basada en laboratorio se llama FIV y el bebé que nace con este método se conoce coloquialmente como un bebé probeta.

Hasta ahora, alrededor de ocho millones de niños han nacido por FIV en todo el mundo, pero la FIV no se limita solo al parto. Los empresarios y muchos expertos médicos creen que la FIV también podría desempeñar un papel clave en la ingeniería genética humana, el diagnóstico genético y muchas otras tecnologías médicas avanzadas en el futuro. Por estas razones, la tecnología se ha ganado una buena cantidad de críticas.

Historia de la FIV y el primer bebé probeta

En 1891, el profesor de la Universidad de Cambridge, Walter Heape, realizó la primera transferencia de embriones de mamíferos. Más de 50 años después, los científicos estadounidenses John Rock y Miriam Menkin introdujeron el concepto de embarazo bioquímico al extraer y fertilizar ovocitos (óvulos inmaduros) y espermatozoides in vitro.

En 1958, los investigadores Anne Mclaren y John Bigger publicaron en Nature un artículo sobre la fertilización in vitro, este fue el primer estudio que propuso que la fertilización fuera del cuerpo de una mujer fuera posible. Al año siguiente, el biólogo MC Chang realizó un experimento exitoso que involucró el nacimiento de un conejo vivo usando fertilización in vitro, este logro innovador condujo a una serie de experimentos de fertilización in vitro en todo el mundo. Las cosas se estaban moviendo rápidamente y ya, los investigadores comenzaron a esperar al primer bebé probeta del mundo. Pero el tiempo aún no estaba maduro.

La fertilización in vitro utilizando gametocitos humanos (los precursores de las células reproductivas masculinas y femeninas) no se realizaría hasta 1973, cuando un equipo de embriólogos australianos (Alan Trounson, Carl Wood, John Leeton) creó un embrión humano concebido bioquímicamente que sobrevivió apenas un par de dias. El mismo año, el ginecólogo estadounidense Landrum Shettles también intentó realizar un experimento de FIV en humanos, pero tuvo que cancelarlo por razones desconocidas. Entonces, finalmente sucedió.

En noviembre de 1977, Lesley Brown junto con su esposo Peter Brown decidieron concebir un hijo a través de la FIV. Los gametocitos de la pareja fueron fertilizados en una placa de laboratorio en el Dr. Kershaws Hospice en Royton, Inglaterra, bajo la supervisión del Dr. Patrick Steptoe, el Dr. Robert Edwards y la embrióloga Jean Purdy. Aproximadamente nueve meses después, Lesley dio a luz al primer bebé probeta del mundo, Louise Joy Brown, el 25 de julio de 1978.

El nacimiento de Louise Brown se convirtió en el titular. Edición del Daily Mail publicada el 27 de julio de 1978.

Apenas dos meses después del nacimiento de Louis, nació un segundo bebé probeta en Kolkata, India. La niña recién nacida se llamó Durga y el Dr. Subhash Mukharjee y el embriólogo Sunit Kumar Mukharjee fueron los responsables de su concepción a través de la FIV.

Tanto Louise como Durga (nombre oficial Kanupriya Agarwal) ahora tienen 43 años y son madres de niños nacidos naturalmente. La hermana menor de Louis, Natalie, también nació por FIV y fue la primera persona nacida por FIV en dar a luz.

Por su trabajo excepcional en el campo de la fertilización in vitro, Robert Edwards recibió el Premio Nobel de Medicina en la década de 2010. Steptoe y Purdy habían fallecido en ese momento, por lo que no eran elegibles para el premio.

Datos de FIV

Fertilización in vitro (FIV). Créditos de imagen: DrKontogianniIVF/Pixapay

La FIV ha permitido que cientos de miles de familias tengan sus propios hijos, la tecnología de reproducción asistida (TRA) se ha convertido en el tratamiento más exitoso para la infertilidad. Sin embargo, hay varios mitos y hechos impactantes asociados con los bebés probeta que también lo convierten en un tema controvertido:

  • La FIV ha sido un tema de debate entre varias comunidades religiosas. La Iglesia Católica y muchos eruditos islámicos sunitas no han estado a favor de la FIV porque creen que las técnicas de reproducción asistida son inmorales e interfieren con el proceso natural de reproducción. Varios grupos religiosos están en contra de la práctica.
  • Las parejas no casadas y las personas que tienen ciertos tipos de afecciones médicas contagiosas no pueden someterse a FIV en China. En India, se permite la FIV para concebir niños, pero el discernimiento prenatal del sexo (detectar el sexo del feto) a través de la FIV es un delito punible.
  • En los EE. UU., la piña (la fruta) se ha convertido en un símbolo de esperanza entre muchas parejas que se enfrentan a la infertilidad o que se someten a un tratamiento de FIV. La gente tiende a creer que al comer piña aumenta la probabilidad de quedar embarazada. Sin embargo, no hay evidencia científica o investigación que valide esta creencia.
  • Muchas personas también creen que no hay riesgo de embarazo ectópico cuando una pareja concibe a un niño a través de la fertilización in vitro. Esto no es cierto porque las investigaciones revelan que mientras la posibilidad de embarazo ectópico en FIV está entre el 2 y el 8,6%, es solo del 1 al 2% en el caso de la concepción natural.
  • Hay mucho espacio para que crezca la FIV, y probablemente lo hará. Solo en los EE. UU., la infertilidad afecta al 10 % de las mujeres, y aproximadamente el 1,9 % de todos los bebés que nacen en los Estados Unidos cada año son concebidos mediante técnicas de reproducción asistida.
  • Muchos factores afectan las tasas de éxito de la FIV, pero el factor más importante que determina las tasas de éxito es la edad de la mujer. Sin embargo, aunque las complicaciones no son infrecuentes después de los 40 años, las mujeres mucho mayores pueden dar a luz a través de la FIV. Hasta hace poco, Adriana Iliescu de Rumania ostentaba el récord de ser la mujer de mayor edad en dar a luz mediante FIV y un óvulo de donante, cuando dio a luz en 2004 a la edad de 66 años. En septiembre de 2019, una mujer de 74 años se convirtió en la mayor en dar a luz después de dar a luz gemelos en un hospital en Guntur, Andhra Pradesh.
  • En los EE. UU., la FIV promedio. ciclo puede costar entre $12,000 y $25,000. Los precios pueden variar en otras partes del mundo, pero sigue siendo una técnica relativamente costosa.

Impacto y futuro de la técnica del bebé probeta

Además de las familias que se enfrentan a la infertilidad, el método de la probeta también ha permitido que las parejas del mismo sexo, las personas solteras y las parejas mayores de edad conciban hijos. Las técnicas de FIV han hecho que la paternidad sea accesible a más seres humanos que nunca.

Una madre jugando con su hijo en la playa. Fuente: Pixabay/pexels

Según un informe, se espera que el mercado de la FIV tenga un valor de alrededor de $25,560 millones para el año 2026. El aumento de los retrasos en los embarazos entre los jóvenes, el aumento de la tasa de éxito de los nacimientos y la creciente aceptación de la FIV también indican que la técnica del bebé probeta (junto con otras TRA métodos como la inseminación artificial, la gestación subrogada, etc.) va a ser más popular en los próximos años.

La tasa de éxito de nacimiento de los bebés probeta también ha aumentado considerablemente a lo largo de los años y ahora se sitúa en el 52 % (para personas menores de 35 años). Durante el tratamiento de FIV, los médicos pueden elegir un embrión que tenga menos probabilidades de portar trastornos genéticos. Además, los científicos ahora están tratando de ir un paso más allá, están buscando formas a través de las cuales puedan manipular los genes de los embriones in vitro para que puedan nacer individuos genéticamente superiores. No hace falta decir que muchos otros científicos (y partes importantes de la sociedad civil) están totalmente en contra de esta idea.

Todavía surgen preocupaciones sobre el uso potencial de la FIV y técnicas relacionadas para la eugenesia, la mejora del embrión mediante la selección de los rasgos hereditarios deseados. Si pudiera hacer que su bebé fuera más alto, inteligente y con ojos azules, ¿lo haría? Es probable que millones lo harían, pero esto abre una lata de gusanos que muchos investigadores y filósofos temen que podría llevar a la humanidad hacia un camino más oscuro que podría salirse de control y conducir a la discriminación y, a largo plazo, aumentar el riesgo de que nuestra especie se extinga debido a a una menor riqueza en el acervo genético.

En última instancia, la tecnología ha tenido un impacto significativo y positivo en la humanidad, y probablemente seguirá teniendo un impacto cada vez mayor a medida que avanza la tecnología. El debate sobre lo que es aceptable para la FIV aún no está resuelto, y es probable que continúe durante décadas y siglos. Depende de los investigadores y la sociedad civil tratar de dirigir la tecnología en una dirección positiva continua y mantenerse alejado de las aplicaciones distópicas.

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