Los nootrópicos son fármacos que tienen un efecto estimulante en nuestra mente y cerebro. Están destinados a mejorar nuestras habilidades cognitivas de varias maneras. A primera vista, eso suena increíble; ¿Quién no quiere volverse más inteligente tomando una pastilla? Pero muchos medicamentos promocionados con un efecto nootrópico no tienen evidencia que lo demuestre. Algunos son estafas completas.

Créditos de la imagen Lucio Alfonsi.

Todo esto no ayuda a dar un buen nombre a los nootrópicos, que son una categoría genuina de medicamentos. A pesar del innegable atractivo de ser denominados potenciadores cognitivos.

Hoy, veremos qué son los nootrópicos, hablaremos sobre algunos que sabemos que son genuinos, sus efectos y parte de la controversia en torno a este tema.

Entonces, ¿qué son?

El término fue acuñado en 1972 por el químico y psicólogo de origen rumano Corneliu Giurgea. En ese momento, afirmó que para calificar como nootrópico, un compuesto debe hacer lo siguiente:

  • Mejorar el aprendizaje y la memoria.
  • Hacer que los comportamientos aprendidos o los recuerdos sean más resistentes frente a factores o condiciones que los perturben, como la hipoxia. Proteger el cerebro contra lesiones químicas o físicas.
  • Aumentar la eficacia de los mecanismos de control tónico cortical/subcortical.
  • Tener niveles extremadamente bajos de toxicidad, producir pocos (idealmente ninguno) efectos secundarios y no inducir los mismos efectos de otras drogas psicotrópicas (es decir, no drogarte).

Todos estos son indicadores muy útiles. Sin embargo, he descubierto que la mejor manera de explicarle a alguien qué es una determinada familia de drogas es señalar los ejemplos con los que las personas tienen experiencia directa. Tuvimos suerte, pues, ya que prácticamente todos usamos nootrópicos. La cafeína, la nicotina o la L-teanina en varios tipos de té son algunos de los nootrópicos más utilizados en el mundo. La cafeína es la más utilizada. Además del café, la cafeína también está presente de forma natural en el chocolate y el té. Muchos artículos procesados, como complementos alimenticios, bebidas energéticas o refrescos, también contienen cafeína.

Todos estos compuestos influyen en nuestras capacidades cognitivas de una forma u otra. La cafeína es famosa por ayudarnos a levantarnos cuando nos sentimos somnolientos. Pero también tiene una influencia directa en los niveles de varios neurotransmisores en el cerebro. Investigaciones anteriores han señalado que esto lleva a mejorar el rendimiento de la memoria a corto plazo y la capacidad de aprendizaje. Estos efectos no estaban relacionados con los efectos estimulantes de la cafeína, sino que ocurrieron junto con ella. Según Stephanie M. Sherman et al., 2016 :

Los participantes que bebieron café con cafeína estaban significativamente más despiertos al final del experimento, mientras que los participantes que bebieron café descafeinado no experimentaron el mismo aumento en la vigilia percibida, señala, y agrega que la cafeína también aumentó el rendimiento de la memoria explícita para adultos en edad universitaria durante los primeros años. horas de la mañana Los adultos jóvenes que bebían café con cafeína mostraron un 30 % de beneficio en el rendimiento de recuerdo con claves en comparación con los bebedores de café descafeinado, y este efecto fue independiente del efecto positivo percibido de la cafeína.

La nicotina, un ingrediente activo de las plantas de tabaco, también parece tener potencial nootrópico. DM Warburton, 1992 , informa sobre una variedad de efectos que la nicotina tiene en el cerebro (sano), incluidas mejoras en la atención en una amplia variedad de tareas y mejoras en la memoria a corto y largo plazo. Además, explica que la nicotina puede ayudar a mejorar la atención en pacientes con probable enfermedad de Alzheimer. Algunos de estos efectos se atribuyeron al efecto directo que la nicotina tiene sobre la atención, mientras que otros parecen ser el resultado de una mejor consolidación, como lo demuestra la dosificación posterior al ensayo, lo que significa que es probable que el compuesto también ayude a fortalecer los recuerdos una vez que se forman.

Tenga en cuenta aquí que, de ninguna manera, apruebo que empiece a fumar. No hay ningún escenario bajo el cual yo estimaría que el efecto nootrópico potencial de la nicotina supera el daño que representa fumar. Hay otras formas de introducir nicotina en su sistema si realmente le gusta.

La L-teanina tiene una estructura muy similar al neurotransmisor glutamato, que tiene la distinción de ser el neurotransmisor más abundante en el cerebro humano. El glutamato es nuestro principal neurotransmisor excitatorio y también un precursor químico de nuestro principal neurotransmisor inhibitorio. Para resumir, el glutamato es un jugador importante en nuestro cerebro.

Debido a lo similares que son químicamente, la L-teanina puede unirse a los mismos sitios que el glutamato, aunque en un grado mucho menor. No estamos muy seguros de qué efectos tiene exactamente la L-teanina en el cerebro, existe cierta evidencia de que puede funcionar para reducir el estrés agudo y la ansiedad en situaciones estresantes al amortiguar la activación en el sistema nervioso simpático ( Kenta Kimura et al., 2006 ).

Cómo trabajan ellos

El café y el té son algunas de las fuentes de nootrópicos naturales más populares del mundo. Imagen vía Pixabay.

Una amplia gama de sustancias químicamente distintas pueden tener efectos nootrópicos. Como tal, es quizás imposible establecer un mecanismo único y claro a través del cual actúan. Pero a grandes rasgos, su efecto final es el de potenciar una o varias funciones mentales como la memoria, la creatividad, la motivación y la atención.

Los efectos nootrópicos de la cafeína provienen de la interacción y el aumento de la actividad en las áreas del cerebro involucradas en el procesamiento y la formación de recuerdos a corto plazo. Hace esto, como hemos visto, ajustando los niveles de neurotransmisores en el cerebro. Otros, como la nicotina y la L-teanina, también influyen en los niveles de neurotransmisores o se unen a los sitios receptores, lo que influye en el funcionamiento de nuestra mente y nuestro cerebro. Otros todavía influyen en nuestra capacidad mental a través de medios más mecánicos. Como señaló Noor Azuin Suliman et al., 2016 :

Los nootrópicos actúan como vasodilatadores contra las pequeñas arterias y venas del cerebro. La introducción de nootrópicos naturales en el sistema aumentará la circulación sanguínea al cerebro y al mismo tiempo proporcionará el nutriente importante y aumentará el flujo de energía y oxígeno al cerebro. Además, también se muestra que el efecto de los nootrópicos naturales reduce la aparición de inflamación en el cerebro [] protegerá el cerebro de las toxinas y [minimizará] los efectos del envejecimiento cerebral. Los efectos de los nootrópicos naturales en la mejora de la función cerebral también contribuyen a través de la estimulación de la nueva célula neuronal. [A través de esto] se incrementa la actividad del cerebro, mejorando las habilidades de pensamiento y memoria, aumentando así la neuroplasticidad.

El cerebro es un mecanismo muy complicado, cuyo funcionamiento interno solo comenzaba a comprender verdaderamente. Dado que hay tantas partes móviles involucradas en sus funciones, hay muchas formas diferentes de modificar sus habilidades. Demasiados para revisarlos todos en una sola sesión. Una cosa a tener en cuenta aquí es que los nootrópicos pueden ser tanto naturales como sintéticos. En general, y esto es difícil, entendemos los mecanismos de trabajo de los nootrópicos naturales un poco más que los de los nootrópicos sintéticos.

Aún así, incluso con la cafeína, comenzamos a ver uno de los principales inconvenientes de los nootrópicos, la mayoría de los cuales siguen siendo poco conocidos. La palabra nootrópico es un compuesto de dos raíces griegas antiguas y se traduce aproximadamente como cultivadores mentales. Pero, así como afinar las cuerdas de una guitarra altera los acordes que puede tocar en general, los nootrópicos afectan nuestras mentes y cerebros en su totalidad. A menudo actúan en múltiples sistemas del cuerpo al mismo tiempo para producir estos efectos.

Separamos los nootrópicos por sus efectos en tres clases. Estos son eugericos, que promueven la vigilia y el estado de alerta. Un eugeroico prominente es Modafinil, actualmente utilizado para tratar la narcolepsia, la apnea obstructiva del sueño y el trastorno del sueño por turnos de trabajo. También se está investigando como una posible vía para el tratamiento de la abstinencia de drogas estimulantes.

La segunda clase es parte de la familia de medicamentos para el TDAH, que incluye metilfenidato, lisdexanfetamina y dexanfetamina. Ritalin es una droga en esta categoría. Originalmente se usó para tratar la fatiga crónica, la depresión y la psicosis asociada a la depresión. Hoy en día, Ritalin es el medicamento recetado con más frecuencia para el TDAH, ya que aborda la inquietud, el comportamiento impulsivo y la falta de atención asociados con el trastorno.

Finalmente, tenemos suplementos nootrópicos. Estos incluyen ciertas vitaminas B, aceite de pescado y suplementos herbales como extractos de Gingko biloba y Bacopa monnieri . Los suplementos tienden a ser los más controvertidos que el resto, siendo los extractos de plantas los más controvertidos en general. Una cosa a tener en cuenta aquí es que la FDA no regula los suplementos nootrópicos de la misma manera que lo hace con los medicamentos recetados, por lo que el comprador debe tener cuidado. Otra es que hay poca evidencia confiable de que estos suplementos realmente ayuden a mejorar la memoria o el rendimiento cognitivo más allá del efecto placebo. Una revisión de la literatura sobre la eficacia de los suplementos ( Scott C. Forbes et al., 2015 ) concluye que:

Los ácidos grasos omega-3, las vitaminas B y los suplementos de vitamina E no afectaron la cognición en adultos de mediana edad y mayores sin demencia. Otras intervenciones nutricionales requieren una evaluación adicional antes de que se pueda recomendar su uso para la prevención del deterioro cognitivo y la demencia asociados con la edad.

Un último punto aquí es que los nutrientes que proporcionan estos suplementos, si funcionan, no deberían producir efectos significativos a menos que los haya estado tomando por un tiempo. El Dr. David Hogan, coautor de esa revisión y profesor de medicina en la Universidad de Calgary en Canadá, le dijo a Time.com que la edad también juega un factor, y que tales nutrientes pueden no ser de mucha ayuda si se toman más allá de lo crucial. período de desarrollo del cerebro.

¿Sin efectos secundarios?

La cafeína se ha consumido desde la antigüedad debido a sus efectos beneficiosos sobre la atención, la función psicomotora y la memoria, señala Florian Koppelstaetter et al., 2010 . La cafeína ejerce su acción principalmente a través de un antagonismo de los receptores de adenosina cerebrales, aunque existen efectos secundarios importantes sobre otros sistemas de neurotransmisores.

Los receptores de adenosina en el cerebro juegan un papel en varios procesos diferentes, pero algunos que son importantes para nuestra discusión en este momento son: regular la actividad del miocardio (corazón), controlar las respuestas inflamatorias en el cuerpo y controlar los neurotransmisores importantes en el cerebro como la dopamina.

La cafeína nos ayuda a estar más alerta al afectar la función de estos receptores; una de las cosas que suceden cuando la adenosina se une a estos sitios es que comenzamos a sentirnos somnolientos, incluso somnolientos. Pero nuestros cerebros vienen equipados con estos receptores por una razón muy importante: nos mantienen vivos y saludables. Jugar con su actividad puede llevarnos a algunas situaciones muy peligrosas. La ingesta de cafeína, por ejemplo, aumenta la presión arterial y la frecuencia cardíaca, al menos en parte al interferir con estos receptores de adenosina. El consumo excesivo de cafeína se ha relacionado con la taquicardia (contracciones cardíacas rápidas) en ciertos casos.

El riesgo que representan los nootrópicos se reduce a su propia naturaleza. Por diseño, estos son medicamentos destinados a modificar la forma en que funciona nuestro cerebro. Pero nuestros cerebros son tan esenciales para mantener vivos nuestros cuerpos que cualquier ajuste incorrecto puede generar muchos problemas. Existe alguna evidencia de que el uso de ciertos nootrópicos tiene un costo neuronal y ético. Acelerar nuestros cerebros cada vez más podría significar que se desgastan más rápidamente.

La alteración de la función del glutamato mediante el uso de psicoestimulantes puede afectar la flexibilidad del comportamiento, lo que lleva al desarrollo y/o potenciación de comportamientos adictivos, informa Kimberly R. Urban, Wen-Jun Gao, 2014 . Las personas sanas corren el riesgo de empujarse más allá de los niveles óptimos hacia estados hiperdopaminérgicos e hipernoradrenérgicos, viciando así los mismos comportamientos que se esfuerzan por mejorar. Finalmente, estudios recientes han comenzado a resaltar los posibles efectos dañinos de la exposición a estimulantes en jóvenes sanos.

Esta revisión explica cómo las principales clases de fármacos potenciadores cognitivos afectan los circuitos de aprendizaje y memoria, y destaca los posibles riesgos y preocupaciones en personas sanas, en particular jóvenes y adolescentes. Hacemos hincapié en la mejora del rendimiento al costo potencial de la plasticidad cerebral que se asocia con las ramificaciones neuronales de los fármacos nootrópicos en el cerebro sano en desarrollo.

Esto nos lleva claramente a:

La controversia

Las implicaciones éticas del uso de nootrópicos en la escuela

Aunque los nootrópicos todavía son poco conocidos, tienen un atractivo innegable. Y no faltan personas dispuestas a capitalizar esa demanda.

Hay usos válidos para los nootrópicos y hay investigaciones que respaldan estos usos. La medicación para el TDAH es un buen ejemplo de ello. Pero también hay una gran cantidad de publicidad falsa, afirmaciones infladas, etiquetado falso y engrase de serpiente en general en el campo de los nootrópicos.

Vivimos en un mundo donde la capacidad cognitiva y los logros académicos tienen un gran impacto en nuestros medios de subsistencia y en la calidad de nuestras vidas. Como tal, hay muchos incentivos para que aumentemos estas habilidades, y los nootrópicos parecen ofrecer una manera fácil de lograrlas. Entonces, naturalmente, hay muchos incentivos para que la gente intente vendérselos. Existe una tendencia creciente de uso de nootrópicos por parte de estudiantes que intentan superar el plan de estudios o obtener una ventaja sobre sus compañeros en universidades de todo el mundo. Tenga en cuenta el hecho de que todavía tenemos una comprensión pobre de los nootrópicos, y una comprensión aún más pobre de sus efectos secundarios y a largo plazo en nuestros cerebros, y se vuelve preocupante.

La Administración Federal de Medicamentos y el Comité Federal de Comercio han enviado múltiples advertencias a los fabricantes y distribuidores de medicamentos y suplementos nootrópicos a lo largo de los años por cargos de marketing engañoso, la fabricación y distribución de medicamentos no aprobados o sin seguridad o eficiencia comprobadas en las dosis comercializadas, incluso más el uso de sustancias ilegales.

Para terminar, los nootrópicos son una clase de drogas válida y real. Si bien todavía hay mucho que aún no entendemos sobre ellos, sabemos que existen y que pueden funcionar de la forma en que los imaginamos, siempre que lo hagamos de manera responsable. En muchos sentidos, sin embargo, sufren a causa de su fama. Todos quieren una píldora que los haga más inteligentes, más agudos, más enfocados. Eso en sí mismo no es condenable. El problema comienza cuando estamos dispuestos a pasar por alto los riesgos potenciales o incluso ignorar voluntariamente los efectos secundarios conocidos al perseguir ese objetivo.

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