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A menudo encontrada en tiendas de cosméticos y artículos de belleza, esta roca de nombre gracioso tiene un origen muy violento.

Créditos de la imagen Kai Schreiber / Flickr.

La piedra pómez es una roca de color claro con una estructura muy espumosa. De hecho, es tan poroso que la mayoría de los especímenes pueden flotar en el agua (hasta que eventualmente se empapan y se hunden). El secreto de su estructura reside en el nacimiento de la piedra pómez: violentas erupciones volcánicas.

¡Fuera con una explosión!

Algunos volcanes explotan con bastante violencia. Les sucede a aquellos cuyo magma es muy espeso, viscoso y tiene un alto contenido de volátiles (principalmente agua y algo de dióxido de carbono). Durante una erupción tan explosiva, el magma altamente presurizado dentro del volcán es expulsado a la superficie o bajo el agua. Aquí, se enfría y se despresuriza rápidamente. Todo el proceso es muy parecido a meter la mente en una botella de coca cola, y en esta etapa, la lava se parece mucho a la espuma. Los volátiles en su interior burbujean a medida que la lava se enfría y se endurece, creando piedra pómez.

Entonces puedes pensar en la piedra pómez como espuma de lava congelada. Su propio nombre comparte una raíz con la palabra latina spumam (espuma).

La piedra pómez generalmente es creada por volcanes submarinos. Las erupciones particularmente grandes pueden generar islas enteras o balsas de material, pero incluso los eventos más humildes pueden generar suficiente material para amenazar a los buques de carga. Bajo ciertas condiciones, también puede formarse en ambientes subaéreos (es decir, no bajo el agua). Si el magma de origen tiene un alto nivel de materiales volátiles, en su lugar se puede formar una variedad de grano más fino conocida como pumicita. Magmas menos viscosos, en los que los gases pueden formar burbujas más fácilmente, crean escoria más densa (y no flotante). Sin embargo, si no hay erupción, no habrá piedra pómez, es un mineraloide ígneo extrusivo, por lo que todos los depósitos están centrados alrededor de áreas de actividad volcánica actual o pasada.

Escoria.
Créditos de la imagen Jon Zander / Wikimedia.

Sin embargo, si no hay erupción, no habrá piedra pómez, es un mineraloide ígneo extrusivo, por lo que todos los depósitos se centran alrededor de áreas de actividad volcánica actual o pasada.

La piedra pómez no es exactamente una roca en el sentido geológico más estricto de la palabra porque no tiene una estructura cristalina interna. Se enfría demasiado rápido para que sus átomos se organicen de la manera que les gustaría, por lo que tiene una estructura general amorfa (desorganizada), similar al vidrio. Puede contener cristales, pero estos estarán incrustados en la matriz amorfa de la piedra pómez. Su composición exacta depende de la naturaleza del magma de origen. En cambio, la piedra pómez se considera un mineraloide o un tipo de vidrio volcánico.

Así que veamos para qué sirve.

Productos cosméticos

Jabón de piedra pómez.
Imagen Patrick Reijnders / Flickr.

Es probablemente más conocido por sus usos cosméticos. El vidrio es bastante duro y el vidrio volcánico no es diferente, por lo que es un muy buen abrasivo.

La forma más sencilla de emplear un trozo de piedra pómez en bruto es suavizar un área de piel callosa con agua tibia y luego frotar suavemente la piedra para rasparla. En nuestros tiempos modernos más suaves, la piedra pómez en polvo a menudo se agrega a los jabones o geles corporales para mejorar su poder de limpieza, o en cremas y productos de belleza destinados a exfoliar la piel. Es completamente natural, generalmente químicamente inerte y tiene un PH neutro; También es más ecológico que las alternativas sintéticas, como las microesferas de plástico, lo que lo hace bastante popular a la vista del público.

limpieza, abrasivos

Los productos de limpieza para el hogar, como las pastas y los polvos para fregar, también pueden incluir piedra pómez, que les ayuda a raspar mejor la suciedad endurecida e incrustada.

Los entornos industriales dependen de la piedra pómez como abrasivos suaves en tareas en las que una superficie en particular necesita fregarse con un toque suave. La piedra pómez y sus polvos tienen uso en el pulido de vidrio, la limpieza y texturización de placas de circuitos electrónicos, la limpieza de placas litográficas, la eliminación de capas de óxido superficial en superficies metálicas destinadas a la galvanoplastia, el pulido de cuero y maderas finas, y como pulidor. Agente para piezas de metal y plástico. La naturaleza desmenuzable de la piedra pómez junto con su alta dureza significa que se puede procesar sin que pierda eficacia en superficies duras.

en odontología

Debido a que es ligeramente abrasivo y no reactivo, el polvo de piedra pómez se mezcla en muchas pastas dentales blanqueadoras y productos para pulir los dientes. Esta tradición se remonta a más de 4.000 años, siendo los antiguos egipcios los primeros en emplear el mineraloide en esta función. Hoy en día, el polvo se usa en odontología como agente de limpieza y pulido, y por sus propiedades antibacterianas. El polvo también se usa para preparar los dientes para los empastes de resina.

Para filtración y retención de agua.

Estructura ampliada de piedra pómez.
Imagen vía Pxfuel.

La piedra pómez puede actuar como un método de filtración bastante bueno debido a su estructura interna porosa. Algunas ventajas de la piedra pómez como medio de filtración son su eficacia en la eliminación de partículas, la baja expansión del lecho de filtración y el costo relativamente bajo de mantenimiento o reemplazo de la piedra pómez. Ser no tóxico e inerte significa que no se disuelve ni cambia el sabor de cualquier líquido que esté filtrando.

El mineraloide también es bastante efectivo para depurar material biológico (como sulfuro de hidrógeno, mercaptanos y otros compuestos orgánicos volátiles) de las aguas residuales. Sin embargo, la calidad de la piedra pómez, su producción, procesamiento y transporte tiene un gran impacto en la calidad de los filtros finales. Si planea construir un filtro de piedra pómez, asegúrese de lavar bien el material de antemano.

Mezclar piedra pómez con suelos puede ayudar a mejorar sus capacidades naturales de filtración de agua, y este enfoque se ha utilizado en proyectos ecológicos de bajo impacto para evitar que la contaminación y la escorrentía entren en arroyos, lagos o la capa freática.

La piedra pómez también se puede usar como sustrato o mezclarse con tierra para plantas, ya que puede almacenar humedad cuando las plantas se riegan en exceso y liberarla gradualmente a medida que la tierra se seca. Además, su naturaleza porosa significa que mejora la circulación de agua y gas a través del suelo, dando a las plantas un acceso más fácil a los nutrientes que necesitan, esto es especialmente importante en suelos compactos con mucha arcilla o para hidroponía. Los campos de golf a menudo usan piedra pómez para mantener la cubierta de césped y la forma del paisaje a pesar del tráfico pesado que ven.

Como absorbente químico y mecánico.

La estructura de la piedra pómez la hace muy buena para absorber líquidos, como una especie de esponja mineral. Con un procesamiento adecuado, esta capacidad puede aumentar de forma espectacular. Como tal, la piedra pómez se utiliza en una amplia gama de tareas en las que es necesario contener líquidos, desde arena para gatos hasta petróleo seco/absorbentes químicos.

Uno de los usos más especializados del mineraloide es la mitigación de bombas. Las explosiones causan daños a través de ondas de choque de alta velocidad que hacen estallar objetos o estructuras con una inmensa energía mecánica. Para protegerse de la explosión, debe permanecer lejos (la energía se disipa con la distancia) o agotarla (los cuerpos absorben la energía a medida que se deforman).

Como hemos visto anteriormente, la piedra pómez es bastante dura y tiene una estructura interna muy compleja. Romper y aplastar esta estructura en un bloque compacto requiere mucha energía, ya que los poros dentro de la piedra se compactan en secuencia (es decir, la explosión necesita deformar la piedra pómez en todo su volumen). Con todo, esto hace que la piedra pómez sea un compuesto de mitigación de explosiones muy efectivo, y se usa en el revestimiento de bombas para evitar daños por detonaciones accidentales.

Pinturas, caucho, hormigón

Concreto con agregado de piedra pómez.
Imagen en el dominio público.

Cuando se mezcla con pinturas y revestimientos como relleno, la piedra pómez les ayuda a retener mejor el color con el tiempo, los hace más resistentes y aumenta la resistencia al pulido, tinción y fregado.

También se puede mezclar con caucho. Los neumáticos reforzados con piedra pómez tienen un mejor rendimiento en hielo y nieve, ya que el material ayuda a aumentar la fricción; es útil en ruedas abrasivas de goma por la misma razón. Es abrumadoramente probable que haya manipulado goma pómez antes de que los borradores de lápiz estén hechos de este material, ya que el mineral ayuda a eliminar el grafito del papel.

Finalmente, el concreto con agregado de piedra pómez, que ha estado en uso desde los antiguos romanos, ofrece las mismas propiedades mecánicas que el concreto regular pero con una reducción de peso de hasta un tercio (dependiendo de la composición). Sin embargo, los hormigones de piedra pómez tienen propiedades térmicas, acústicas y elásticas mejoradas en comparación con el hormigón normal.

Me gusta mucho la piedra pómez porque, a primera vista, no parece gran cosa. Es frágil y desagradablemente ligero para una piedra. Pero, en cierto modo, es una muy buena alegoría del conocimiento científico: si te tomas el tiempo de aprender sobre él, incluso algo que parezca insípido y poco interesante puede blanquear tus dientes, limpiar derrames químicos y evitar explosiones, todo al mismo tiempo.

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