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Algunos de los primeros exploradores espaciales fueron perros. En las décadas de 1950 y 1960, el programa espacial soviético usó perros para probar su nave espacial en su carrera hacia la luna con los EE. UU. Primero se enviaron animales al espacio para probar equipos y ver qué estrés y presiones traen los viajes espaciales para que sean seguros para los humanos. Los efectos de la ingravidez en los organismos vivos aún no se entendían.

Capacitación

Los soviéticos usaron perros porque sus científicos creían que los perros se sentían cómodos con los períodos de inactividad. Los perros callejeros fueron seleccionados porque se los consideraba más tolerantes al estrés. Solo se utilizaron hembras debido a su temperamento y al diseño del traje espacial para perros. Más de 20 perros fueron enviados en total, los cuales fallaron varias veces.

Maqueta de uno de los lanzamientos. Créditos de la imagen: NASA.

Los perros fueron entrenados para prepararse para sus vuelos espaciales. Fueron confinados en cajas cada vez más pequeñas hasta por 20 días seguidos para prepararlos para el módulo espacial en el que permanecerían para el vuelo espacial. También fueron entrenados para permanecer quietos durante mucho tiempo, usar trajes espaciales (los perros usaban trajes presurizados con cascos de burbujas de vidrio acrílico) y estimular un lanzamiento y un viaje. Fueron alimentados con un gel proteico lleno de nutrientes; tenía mucha fibra para ayudarlos a excretar durante los viajes espaciales. Aun así, más de la mitad de los perros que regresaron tenían estreñimiento o problemas de cálculos biliares.

Primeras pruebas

Los primeros vuelos de prueba con perros se realizaron entre 1951 y 1956 utilizando cohetes R-1. Los 15 vuelos eran suborbitales y alcanzaron unos 100 km (60 millas) sobre el nivel del mar. El primer gran paso para la raza canina lo dieron los perros Dezik y Tsygan; volaron a salvo a 110 km el 22 de julio de 1951. Desafortunadamente, unos días después, Dezik y otra perra, Lisa, perecieron en una misión cuando el paracaídas de sus cápsulas no se abrió cuando se dirigían de regreso a la tierra. Sin embargo, los otros vuelos y aterrizajes durante este tiempo fueron exitosos. Más tarde, en 1951, dos de los perros que se suponía que debían lanzar se escaparon antes de su gran momento, lo que significa que dos sustitutos tuvieron que lanzar en su lugar. Fueron recuperados a salvo del espacio.

Luego, de 1957 a 1960, se realizaron 11 vuelos aún más altos con cohetes R-2A. Estos vuelos acercaron a los rusos a las exploraciones espaciales, alcanzando una altura de 200 km (124 millas). Tres vuelos llegaron incluso a los 450 km (280 millas) con cohetes R-5A en 1958. Para estos vuelos, los perros fueron transportados en una cabina presurizada.

en órbita

El 3 de noviembre de 1957 entró en órbita el primer animal; la ahora famosa Laika fue enviada en la misión Sputnik-2. Era una joven, en su mayoría husky siberiano, que se encontró en las calles de Moscú. Murió en la misión, pero su muerte fue, lamentablemente, anticipada porque no se pudo resolver una estrategia de reingreso a tiempo para el lanzamiento. Sin embargo, solo sobrevivió entre cinco y siete horas, mientras que los científicos habían predicho que sobreviviría los diez días completos. En ese momento, la Unión Soviética había afirmado que su muerte había sido indolora debido a que se quedó sin oxígeno. Sin embargo, recientemente salió a la luz que probablemente murió como resultado del sobrecalentamiento y el estrés. El sobrecalentamiento puede haber sido causado por fallas durante el despliegue. La nave espacial estuvo en órbita durante 162 días antes de volver a caer a la Tierra. Debido a este triste suceso, todas las futuras naves espaciales fueron diseñadas para ser recuperables.

Un sello conmemorativo creado para honrar la memoria de Laika. Créditos de imagen: Vintageprintable1.

Al año siguiente, en agosto, dos perros, un conejo gris, 42 ratones, 2 ratas, moscas y varias plantas y hongos fueron lanzados al espacio y pasaron un día en órbita antes de regresar sanos y salvos a la Tierra. En noviembre, dos perros más fueron enviados al espacio con un contingente de plantas y criaturas de prueba y también pasaron un día juntos en el espacio. No tuvieron tanta suerte y todos murieron durante el reingreso debido a un error. Luego, la nave espacial tuvo que ser destruida para que los enemigos soviéticos no la encontraran.

En marzo de 1961, dos misiones lanzaron perros con muñecos de cosmonautas para preparar a Yuri Gagarin, quien se convirtió en el primer hombre en el espacio el 12 de abril de 1961. El 22 de febrero de 1966, los perros Veterok y Ugolyok pasaron 22 días en órbita. Los humanos solo rompieron este récord en 1971, pero sigue siendo el vuelo espacial más largo realizado por perros.

animales en el espacio

Estados Unidos envió primates al espacio en lugar de perros. Aquí hay uno, Ham the Chimp, relajándose en su traje espacial antes de un lanzamiento. Créditos de la imagen: NASA.

Los perros no fueron los únicos animales enviados al espacio. Mientras que la URSS probaba cohetes con perros, EE. UU. usaba principalmente monos. El primer mamífero en el espacio fue Alberto II, un mono rhesus, que murió por el impacto del reingreso. Las moscas de la fruta, las tortugas y los ratones son otros animales que también fueron cosmonautas. Aunque ahora no es una práctica común usar animales en pruebas espaciales, algunos animales se envían al espacio en experimentos para ver cómo les afecta la falta de gravedad, nematodos, cucarachas, hormigas, peces y tardígrados. Aunque no resistirían los estándares éticos actuales, los perros espaciales soviéticos contribuyeron mucho al avance de los viajes espaciales.

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