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Es un hallazgo extremadamente improbable, que tomó a los investigadores por sorpresa.

El hongo fósil más antiguo del mundo se conservó en piedra caliza, un evento extraordinariamente raro, dicen los investigadores. Créditos: Foto de Jared Thomas / Dibujo de Danielle Ruffatto.

Hace unos 115 millones de años, este hongo inició un viaje improbable: desde una laguna en el antiguo supercontinente Gondwana, cayó a un río, viajó un poco y luego quedó atrapado en sedimentos, convirtiéndose en un fósil mineralizado preservado en la piedra caliza en noreste de Brasil, antes de ser finalmente descubierto por paleontólogos e identificado por un investigador de la Universidad de Illinois.

Los hongos son organismos ecológicamente diversos y geográficamente extendidos, pero su registro fósil es bastante escaso por una razón bastante sencilla. Para que cualquier cosa se fosilice, se deben lograr condiciones muy específicas. Los hongos también son blandos, no tienen huesos ni partes duras, por lo que las condiciones de fosilización son aún más específicas y raras.

La mayoría de los hongos crecen y desaparecen en unos pocos días, dijo Sam Heads, paleontólogo del Estudio de Historia Natural de Illinois, quien descubrió el hongo al digitalizar una colección de fósiles de la Formación Crato de Brasil. El hecho de que este hongo se haya conservado es simplemente asombroso. Cuando lo piensas, las posibilidades de que esto esté aquí, los obstáculos que tuvo que superar para llegar desde donde estaba creciendo a la laguna, mineralizarse y conservarse durante 115 millones de años, tienen que ser minúsculas, dijo.

Antes de este descubrimiento, el fósil de hongo más antiguo se había conservado en ámbar y había sido descubierto por el micólogo del Estudio de Historia Natural de Illinois (INHS), Andrew Miller, quien también es coautor del nuevo informe. Miller dice que encontrar fósiles mineralizados de hongos es incluso más raro que encontrarlos en ámbar. De hecho, este es el primer fósil mineralizado de hongos que se ha encontrado y solo se habían encontrado diez en total antes. Antes, todas las inclusiones de ámbar únicas van desde el Cretácico medio (90 millones de años) hasta el Mioceno temprano (22 millones de años).

Estaban envueltos por una resina de árbol pegajosa y preservados mientras la resina se fosilizaba, formando ámbar, dijo Heads. Este es un escenario mucho más probable para la preservación de un hongo, ya que la resina que cae de un árbol directamente sobre el suelo del bosque podría preservar fácilmente los especímenes. Este ciertamente parece haber sido el caso, dado el registro fósil de hongos hasta la fecha.

El fósil fue descubierto en la cuenca de Araripe, en el noreste de Brasil, en una capa de piedra caliza llamada Formación Crato. Créditos de la imagen: Danielle Ruffatto.

El hongo en sí era bastante pequeño, medía alrededor de 5 centímetros (2 pulgadas) de alto. Los paleontólogos lo estudiaron con microscopía electrónica y descubrieron que tenía branquias debajo de su sombrero, técnicamente llamadas láminas. Los hongos usan las branquias para dispersar las esporas y se pueden usar para identificar especies.

El equipo lo llamó Gondwanagaricites magnificus, una combinación de Gondwana, el antiguo supercontinente, la palabra griega agarikon, un hongo. El sufijo ites indica un fósil. Todavía hay mucho que no sabemos sobre la evolución de los hongos, particularmente porque el registro fósil es muy escaso; entonces esto empuja significativamente el límite de nuestro conocimiento.

Los hongos evolucionaron antes que las plantas terrestres y son responsables de la transición de las plantas de un ambiente acuático a uno terrestre, dijo Miller. Asociaciones formadas entre las hifas fúngicas y las raíces de las plantas. Los hongos transportaron agua y nutrientes a las plantas, lo que permitió que las plantas terrestres se adaptaran a un suelo seco y pobre en nutrientes, y las plantas alimentaban azúcares a los hongos a través de la fotosíntesis. Esta asociación todavía existe hoy.

Micrografías electrónicas de barrido de las branquias de Gondwanagaricites magnificus. Créditos de imagen: Heads et al, 2017. Referencia del diario: Sam W. Heads, Andrew N. Miller, J. Leland Crane, M. Jared Thomas, Danielle M. Ruffatto, Andrew S. Methven, Daniel B. Raudabaugh, Yinan Wang The hongo fósil más antiguo. https://doi.org/10.1371/journal.pone.0178327 "