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Una nueva investigación sobre la historia evolutiva de los lirios marinos establece suposiciones erróneas del siglo XIX.

Un lirio de mar moderno.
Créditos de la imagen Ryan Somma / Flickr.

Los lirios de mar, o crinoideos, son parte de un antiguo linaje. Nuestra evidencia más temprana de ellos proviene de hace unos 480 millones de años, mucho antes de que aparecieran los dinosaurios. Los lirios de mar están relacionados con los erizos de mar y las estrellas de mar, y están formados por un tallo largo y delgado y brazos plumosos.

Durante los últimos dos siglos, la teoría predominante en torno a los lirios marinos era que descendían directamente de organismos antiguos que se parecían a ellos en forma y estructura (cistoides). Sin embargo, esa teoría ha sido cuestionada con el tiempo. El artículo actual tiene como objetivo poner fin a ese debate describiendo una especie recién descubierta de lirio marino extinto y cómo encaja en la historia evolutiva de la familia.

Una canción de platos y lirios

Estos primeros fósiles proporcionan nueva evidencia clave que muestra que lo que habíamos pensado sobre el origen de los lirios marinos desde 1846 es incorrecto, dice Tom Guensburg, autor principal del artículo e investigador asociado en el Museo Field de Chicago. No es muy frecuente que haya ideas desafiantes que tengan casi doscientos años.

Los crinoideos pasan su vida adulta anclados al fondo marino. Sus tallos terminan en un grupo de brazos parecidos a plumas o helechos que manejan la alimentación: filtran el plancton que flota en el agua. Vienen en muchos colores y en una gran variedad de formas y tamaños, lo que los hace parecer muy florales (de ahí el nombre).

Se ven como plantas, pero cuando realmente miras sus cuerpos, encuentras toda la anatomía habitual de los animales complejos, como un tracto digestivo y un sistema nervioso, están más cerca de los vertebrados, y de nosotros, que casi cualquier otro animal invertebrado, dice Guensburg.

En 1846, los investigadores que trabajaban en reconstruir el árbol genealógico de los equinodermos, un filo que incluía lirios de mar, estrellas de mar, dólares de arena, erizos de mar, pepinos de mar y varias especies extintas, encontraron fósiles cistoideos y supusieron que debían estar estrechamente relacionados con el mar actual. lirios Alrededor de 100 años después, escribe el equipo, esta teoría fue cuestionada, ya que las similitudes entre las dos especies parecían ser solo superficiales.

En el artículo, Guensburg y sus colegas describen un nuevo tipo de lirio marino fósil llamado Athenacrinus broweri en honor a la diosa griega Atenea. Eligieron este nombre porque Atenea a menudo se representa con extremidades larguiruchas, casi desgarbadas, en los antiguos jarrones griegos, y los brazos de los fósiles se parecen a eso.

Fósil de Athenacrinus broweri .
Créditos de la imagen Field Museum, Kate Golembiewski.

La estructura del brazo de Athenacrinus ayudó al equipo a reconstruir la historia evolutiva de los crinoideos, que está vinculada a algunos de los equinodermos más antiguos conocidos, algunos de ellos de hasta 515 millones de años. Este grupo de animales aún no había desarrollado brazos, pero sus cuerpos tenían estructuras de placas vistas en los brazos de los primeros crinoideos. Hace más de 450 millones de años, estas estructuras habían desaparecido por completo en los lirios marinos, siendo reemplazadas por un tipo diferente de placas de brazo.

Lo que sí tienen los lirios de mar modernos, explica el equipo, son restos de tejido heredados de los equinodermos. Como tal, el equipo dice que los primeros lirios de mar de hace 480 millones de años son el eslabón perdido entre sus primeros ancestros y lo que vemos en los crinoideos vivos. Los cistoideos, por el contrario, tienen estructuras de brazos diferentes, lo que sugiere por completo que los crinoideos y los cistoideos están relacionados solo en el nivel más primitivo en la historia de los equinodermos, cuando sus linajes se dividen.

Estos nuevos fósiles proporcionan por primera vez una imagen precisa de cómo eran los primeros brazos crinoideos, y se diferencian de cualquier cistoide en aspectos importantes, dice Guensburg; Ningún cistoide tiene tal anatomía.

Una de las ramas más fascinantes del árbol de la vida, los equinodermos, necesita ser reorganizada, señala. Eso es un gran problema.

El papel Athenacrinus n. gen. y otros taxones de equinodermos primitivos informan el origen de los crinoideos y la evolución del brazo ha sido publicado en el Journal of Paleontology .

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