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Es posible que tengamos que repensar la idea clásica de un plesiosaurio nadando con el cuello doblado. Pernille V. Troelsen, estudiante de doctorado en la Universidad John Moores de Liverpool, Reino Unido, simuló la locomoción de plesiosaurios con modelos 3D y descubrió que habría sido mucho más fácil para ellos nadar con el cuello recto, y probablemente así es como se movían.

Es posible que tengamos que reconsiderar imágenes como esta. Representación artística de un plesiosaurio ( Muraenosaurus leedsi ). Créditos: Dmitry Bogdanov.

Mientras los dinosaurios gobernaban la tierra, los plesiosaurios gobernaban el mar con mano de hierro. Durante casi 140 millones de años, desde finales del Triásico (203 millones de años) hasta el final del Mesozoico (66 millones de años), los plesiosaurios se dieron un festín con casi todo lo que estaba bajo el agua. Sabemos esto debido a la abundancia de fósiles que los paleontólogos han encontrado. Se han identificado más de cien especies, lo que brinda a los científicos una comprensión bastante buena de su anatomía. Los plesiosaurios tenían varios rasgos físicos notables, pero sin duda, lo más impresionante de ellos es el cuello largo.

No todas las especies tenían cuellos largos. Algunos de ellos tenían cabezas grandes y cuellos cortos. Estos eran probablemente depredadores del ápice, cazadores rápidos de presas grandes. Pero otros, y estos son los que estaban mirando aquí, tenían cabezas pequeñas y cuellos muy largos: hasta 7 metros. Este cuello extremadamente largo proporcionó algunas ventajas, pero también podría haber sido un obstáculo para nadar eficientemente.

Los plesiosaurios con cuello largo (aproximadamente 2-7 m) tendrían menos movimiento del cuello en comparación con los de cuello corto (1-2 m). Esto significaría que diferentes especies podrían alimentarse de diferentes presas, y esto se corresponde con la diversidad que se observa en los plesiosaurios de cuello largo, dijo Troelsen a ZME Science.

Debido a la enorme resistencia que creaban sus movimientos bajo el agua, estos plesiosaurios de cuello largo eran probablemente depredadores estáticos, que esperaban ociosamente a que su presa nadara y luego la mordían como los cocodrilos de hoy. Tampoco tenía mucho sentido que se movieran constantemente. Esta estrategia les ayudó a ahorrar mucha energía, ya que moverse de un lado a otro debe haber sido muy agotador para ellos.

Como los plesiosaurios tenían cuatro aletas/extremidades, habrían marcado una gran diferencia en términos de qué tan rápido podían nadar los plesiosaurios. Al igual que los pingüinos y las tortugas de hoy, habrían volado por el agua, pero como esto exige bastante energía, no habrían nadado durante horas y horas. Por lo tanto, la distancia recorrida sería corta para ahorrar energía.

Pero cuando nadaron, ¿cómo lo hicieron? Aquí es donde entra en escena el nuevo estudio de Troelsens.

Poniendo tu cuello en la línea

Esta es una vista lateral del modelo de plesiosaurio en la simulación hidrodinámica. Créditos: Pernille V. Troelsen.

Descubrió que para hacer que sus cuerpos fueran más hidrodinámicos, los plesiosaurios de cuello largo mantenían el cuello firme y recto mientras nadaban, doblándolos solo cuando se movían a baja velocidad o cuando flotaban. Para probar la hipótesis, creó un modelo 3D digital basado en la forma simplificada del cuerpo de un plesiosaurio (ver arriba) y utilizó la dinámica de fluidos computacional para determinar cómo la flexión del cuello habría afectado las características hidrodinámicas del animal. Esto llena algunos vacíos significativos en nuestra comprensión de los plesiosaurios y podría obligarnos a cambiar algunas de nuestras ideas sobre estas criaturas.

Tenemos algunas ideas sobre por qué tenían cuellos largos y se refieren principalmente a las estrategias de alimentación, pero aún no entendemos completamente cómo se movían, explica Troelsen. Estos fueron animales extremadamente exitosos que existieron durante 140 millones de años, pero no tenemos equivalentes vivos para comparar.

La flexión en sí misma no solo creaba una resistencia adicional que tenían que superar, sino que la ubicación de la flexión también era significativa, ya que algunas ubicaciones agregaban más resistencia que otras.

Entonces, probablemente mantuvieron sus cuellos rectos y rígidos, pero ¿qué tan rápido podrían haber nadado los plesiosaurios? No hay una respuesta clara a la pregunta, pero este estudio nos acerca más a un resultado preciso. Comprender la relación biomecánica entre la criatura y su entorno natural podría permitirnos comprender mejor sus tendencias evolutivas y rasgos de comportamiento.

Los estudios han demostrado una velocidad de nado óptima para los plesiosaurios de alrededor de 0,4 m/s (1,44 km/h) a una velocidad máxima sostenida de alrededor de 2,5 m/s (9 km/h) (como los delfines de hoy), dependiendo del movimiento conjunto del extremidades y especies específicas. Sin embargo, estudios previos han analizado principalmente los efectos hidrodinámicos de las extremidades, pero no han incluido el movimiento del cuello y sus implicaciones para la velocidad de nado, etc. Aquí es donde mi doctorado es importante, ya que ayudará a responder la pregunta de las implicaciones hidrodinámicas de los plesiosaurios de cuello largo. A modo de comparación, el récord mundial en la carrera de estilo libre de 50 m se estableció con una velocidad media de 8,6 km/h.

Mis hallazgos muestran que probablemente no sería posible que un plesiosaurio se moviera a 8 km/h con el cuello doblado debido a la presión en el cuello, como cuando a 3,6 km/h (como era la velocidad en mi estudio) había Ya son problemas con la presión cuando el cuello está doblado. Sin embargo, con un cuello estático parecería razonable moverse a 8 km/h, aunque el animal tendría que moverse en línea recta, lo que restringiría las posibilidades de caza, concluyó Troelsen.

Por supuesto, esto es solo una etapa inicial de los modelos. Troelsen y sus colegas ahora trabajarán para agregar más refinamientos, observando el registro fósil y la vértebra digitalizada, y luego agregándolos a los modelos y simulaciones 3D.

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