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Los perros tienen una mayor cantidad de receptores olfativos que los humanos, pero eso no significa necesariamente que huelan mejor. Por ejemplo, los humanos son más sensibles que los perros al acetato de amilo, el principal odorante de las bananas. Crédito: Pixabay.

Sin olor, la vida sería aburrida y aburrida. Pero la mayoría de la gente tiene la impresión de que este es el menos desarrollado de nuestros sentidos. John McGann, neurocientífico de la Universidad de Rutgers-New Brunswick, dice que no debemos subestimar el olfato humano. El científico publicó recientemente una revisión extensa de la literatura publicada en el campo hasta el momento y no encontró evidencia de que el olor humano sea inferior al de la mayoría de los mamíferos como roedores o perros.

La verdad sobre el olfato

Según McGann, el mito del mal olfato humano se remonta a los escritos de un neurocirujano del siglo XIX llamado Paul Broca, quien concluyó que el bulbo olfativo humano es mucho más pequeño que el de otros animales. De ello se deduce que nuestro sentido del olfato también debe ser inferior, una afirmación que incluso influyó en Sigmund Freud para decir que el mal olfato es una de las causas fundamentales que nos hace susceptibles a las enfermedades mentales. Al mismo tiempo, el mal olor se consideraba un sello distintivo de la superioridad humana en general. Significaba que los humanos tenían libre albedrío ya que no tenían que depender tanto del olfato para inspeccionar como los perros, por ejemplo.

Ha sido una creencia cultural desde hace mucho tiempo que para ser una persona razonable o racional no puede ser dominado por el sentido del olfato, dijo McGann en un comunicado. El olfato estaba relacionado con tendencias animales terrenales.

Sin embargo, la idea de que olemos bastante mal en comparación con otros mamíferos se ha mantenido durante mucho tiempo y McGann insiste en que todo es un mito. Por ejemplo, McGan dice que la afirmación común de que los humanos solo pueden detectar alrededor de 10,000 olores diferentes no tiene sus raíces en la realidad. En cambio, su humano típico debería poder distinguir hasta un billón de olores diferentes.

Lejos de ser ágil, el sistema olfativo humano se compone de una gran cantidad de neuronas o al menos similar en número a otros mamíferos. Incluso si el bulbo olfatorio pudiera ser más pequeño que el de otros mamíferos, proporcionalmente hablando, no hay evidencia hasta el momento que sugiera que su tamaño aumente o disminuya el sentido del olfato. Además, a medida que el cerebro humano evolucionó para hacerse más grande, el bulbo olfatorio no se hizo más pequeño.

Podemos detectar y discriminar una extraordinaria gama de olores; somos más sensibles que los roedores y los perros a algunos olores; somos capaces de rastrear rastros de olor; y nuestros estados conductuales y afectivos están influenciados por nuestro sentido del olfato, escribió McGann en su artículo publicado en Science .

Los perros pueden ser mejores que los humanos para discriminar las orinas en una boca de incendios y los humanos pueden ser mejores que los perros para discriminar los olores del buen vino, pero pocas comparaciones de este tipo tienen un apoyo experimental real, agregó.

La idea de que el olfato humano está empobrecido en comparación con otros mamíferos es un mito del siglo XIX.

John P. McGann, Profesor Asociado de Psicología en la Universidad de Rutgers.

McGann advierte en su reseña que el mito del mal olfato humano todavía se propaga en artículos científicos publicados en el siglo XXI, no solo en oscuros escritos del siglo XIX. Cita trabajos que encontraron que las ratas y los ratones tienen genes que codifican unos 1.000 receptores diferentes que son activados por los olores, mientras que los humanos solo tienen alrededor de 400. Algunos han visto estos hallazgos como una confirmación del mal olfato humano. Pero ha sido demasiado fácil quedar atrapado en los números, dice McGann, porque hay un sesgo de confirmación, incluso entre los científicos, de que los humanos tienen un sentido del olfato deficiente. En realidad, incluso 400 receptores es muchísimo. Un estudio reciente encontró que las vacas tienen 2,000 genes de este tipo, que es mucho más que los perros y los ratones, pero nadie afirma que las vacas puedan oler espléndidamente.

Perpetuar este mito puede ser incluso peligroso, dice McGann. El olfato influye significativamente en nuestro comportamiento, recuerdos y emociones. Y si algunos pacientes parecen perder su capacidad para detectar olores, eso puede ser motivo de preocupación, algo que los médicos deberían tener muy en cuenta en lugar de retirarse a la mentalidad de los humanos que huelen mal de todos modos.

Algunas investigaciones sugieren que perder el sentido del olfato puede ser el comienzo de problemas de memoria y enfermedades como el Alzheimer y el Parkinson, dice McGann. Una esperanza es que el mundo médico comience a comprender la importancia del olfato y que perderlo es un gran problema.

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