Una nueva investigación se centra en los mecanismos que utiliza nuestro cerebro para procesar el lenguaje escrito.

Un detalle de la escritura cuneiforme tallada en basalto en el museo Van.
Créditos de la imagen Verity Cridland / Flickr.

Dada mi profesión, estoy bastante feliz de que la gente sepa leer y escribir. Sin embargo, desde un punto de vista evolutivo, es sorprendente que lo hagamos. No hay necesidad de ello en la naturaleza, por lo que nuestros cerebros no necesitaron desarrollar áreas específicas para manejar la tarea, como lo hicieron con la vista o el oído.

Un nuevo estudio analizó qué áreas del cerebro manejan esta tarea y descubrió que usamos un área reciclada del cerebro para leer. Estas estructuras se reutilizaron del sistema visual y originalmente estaban involucradas en el reconocimiento de patrones.

Un cambio de carrera

Este trabajo ha abierto un vínculo potencial entre nuestra comprensión de los mecanismos neuronales del procesamiento visual y [] la lectura humana, dice James DiCarlo, jefe del Departamento de Ciencias Cognitivas y del Cerebro del MIT y autor principal del estudio.

Los hallazgos sugieren que incluso los primates no humanos tienen la capacidad de distinguir las palabras del galimatías, o seleccionar letras específicas en una palabra, a través de una parte del cerebro llamada corteza inferotemporal (IT).

Investigaciones anteriores han utilizado imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) para identificar qué vías cerebrales se activan cuando leemos una palabra. Bautizado como el área de forma de palabra visual (VWFA), maneja el primer paso involucrado en la lectura: reconocer palabras en cadenas de letras o en escritura desconocida. Esta área se encuentra en la corteza de TI y también es responsable de distinguir los objetos individuales de los datos visuales. El equipo también cita un estudio de 2012 de Francia que mostró que los babuinos pueden aprender a identificar palabras dentro de grupos de letras aleatorias.

DiCarlo y Dehaene querían ver si esta capacidad de procesar texto es una parte natural del cerebro de los primates. Registraron patrones de actividad neuronal de 4 macacos mientras se les mostraban alrededor de 300 palabras y 300 no palabras a cada uno. Los datos de los macacos se registraron en más de 500 sitios en sus cortezas de TI utilizando electrodos implantados quirúrgicamente. Luego, estos datos se alimentaron a través de un algoritmo que trató de determinar si la actividad fue causada por una palabra o no.

La eficiencia de esta metodología es que no es necesario entrenar a los animales para que hagan nada, dice Rajalingham. Lo que haces es simplemente registrar estos patrones de actividad neuronal mientras proyectas una imagen frente al animal.

Naturalmente bueno con las letras.

Este modelo tuvo una precisión del 76 % al determinar si el animal estaba mirando una palabra o no, lo cual es similar a los resultados de los babuinos en el estudio de 2012.

Como control, el equipo realizó el mismo experimento con datos de un área diferente del cerebro que también está vinculada a la TI y la corteza visual. La precisión del modelo fue peor en comparación con el experimental (57% vs. 76%). Esta última parte muestra que el VWFA es particularmente adecuado para manejar los procesos involucrados en el reconocimiento de letras y palabras.

Con todo, los hallazgos respaldan la hipótesis de que la corteza de TI podría haber sido reutilizada para permitir la lectura, y que leer y escribir en sí mismos son una expresión de nuestras habilidades innatas de reconocimiento de objetos.

Por supuesto, si la lectura y la escritura surgieron naturalmente de la forma en que funciona nuestro cerebro, o si nuestros cerebros tuvieron que cambiar para adaptarse a ellas, es una pregunta muy interesante que, por ahora, sigue sin respuesta. Sin embargo, la información obtenida en este estudio podría ayudarnos a guiarnos hacia una respuesta allí también.

Estos hallazgos nos inspiraron a preguntarnos si los primates no humanos podrían brindar una oportunidad única para investigar los mecanismos neuronales que subyacen al procesamiento ortográfico, dice Dehaene.

El siguiente paso, según los investigadores, es entrenar a los animales para que lean y vean cómo cambian sus patrones de actividad neuronal a medida que aprenden.

El artículo La corteza temporal inferior es un precursor cortical potencial del procesamiento ortográfico en monos no entrenados ha sido publicado en la revista Nature Communications .

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