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Crédito: Pixabay.

En la década de 1940, los investigadores que estudiaban las manadas de lobos notaron que formaban jerarquías estrictas basadas en la fuerza: un macho dominante y una hembra dominante controlaban a los otros individuos, decidiendo el orden en el que se les permitía comer o aparearse. Para describir estos pares dominantes y subordinados, los investigadores introdujeron los términos alfa (el jefe), beta (el debutante) u lobo omega (el último de la clasificación). Más tarde, estos términos se arraigaron en la conciencia humana y en la jerga cultural para describir las jerarquías de dominación en otros contextos, incluidos los humanos.

Pero hay un problema. Toda esta designación es incorrecta. Si bien es cierto que varios lobos que comparten un pequeño espacio en cautiverio desarrollarán jerarquías alfa y beta, los lobos salvajes no se comportan así. En la naturaleza, una manada de lobos suele estar formada por padres monógamos y sus cachorros. A veces, la manada también puede incluir hermanos mayores de uno a tres años. Eso es todo.

La manada de lobos es básicamente una unidad familiar muy unida que consta de padres o criadores y su descendencia. A menos que esté listo para llamar alfa a su mamá y papá, estos términos no tienen fundamento en la realidad.

¿De dónde vino la idea de los lobos alfa?

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La noción de lobos líderes que controlan una manada de subordinados se remonta a 1947, cuando Rudolf Schenkel escribió un artículo titulado Expressions Studies on Wolves , en el que describía el comportamiento de diez lobos mantenidos en el zoológico de Basilea en Suiza en un corral relativamente pequeño. unos 10 por 20 metros. Durante sus observaciones, Schenkel notó que los machos y hembras de mayor rango formaban una pareja.

Al controlar y suprimir continuamente todo tipo de competencia dentro del mismo sexo, ambos animales alfa defienden su posición social, escribió Schenkel.

Los comportamientos de manada descritos por Schenkel, incluida la jerarquía de dominancia alfa, demostraron ser muy influyentes y fueron recogidos por otros ecologistas, incluido David Mech, el fundador del Centro Internacional del Lobo y uno de los principales expertos mundiales en ecología de lobos.

Mech publicó un libro llamado The Wolf: Ecology and Behavior of an Endangered Species, escrito en 1968, que resultó inmensamente popular y arraigó aún más el concepto del lobo alfa en la literatura especializada, con muchos otros investigadores citando el libro. Otras investigaciones realizadas en las décadas de 1960 y 1970, todas sobre lobos en cautiverio, parecían confirmar el modelo del lobo alfa.

Pero después de publicar el libro, señaló que estudios posteriores sobre lobos salvajes mostraron que este modelo está desactualizado.

Ese concepto se basó en la vieja idea de que los lobos luchan dentro de una manada para dominar y que el ganador es el lobo alfa, dijo Mech.

[El libro fue] reeditado en rústica en 1981, y actualmente sigue imprimiéndose, a pesar de mis numerosas súplicas al editor para que dejara de publicarlo. Aunque la mayor parte de la información de los libros sigue siendo precisa, gran parte está desactualizada. Hemos aprendido más sobre los lobos en los últimos 40 años que en toda la historia anterior, agregó.

Al igual que otras ciencias desacreditadas o malinterpretadas que de alguna manera siguen siendo populares, como la supervivencia del más apto de Darwin (incomprendida por muchos porque la naturaleza favorece a los más fuertes para sobrevivir) o John Lockes Tabula Rasa, el lobo alfa está quizás más extendido en la cultura popular que alguna vez.

¿Por qué no hay lobos alfa?

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Una de las implicaciones del alfa de la manada es que los individuos compiten con otros para convertirse en los mejores, generalmente a través de la batalla.

Sin embargo, en la naturaleza, los miembros principales de una manada son los criadores de la descendencia. En otras palabras, la gran mayoría de los lobos que lideran manadas ganan su puesto simplemente apareándose y teniendo crías. Por esta razón, los científicos ahora llaman a los lobos líderes macho reproductor, hembra reproductora, progenitor masculino, progenitor femenino o macho adulto o hembra adulta.

Esto ha sido confirmado por muchos estudios recientes, incluidos dos artículos publicados por David Mech en 1999 y 2000, quien extraordinariamente logró que una manada de lobos de la isla de Ellesmere en Canadá se aclimatara a su presencia en el transcurso de 13 veranos. Mech pudo estudiar la manada de cerca, a veces hasta a un metro de distancia. Las peleas de dominación con otros lobos son raras, si es que existen. Durante mis 13 veranos en los que observé la manada, no vi ninguno, escribió Mech en uno de sus artículos.

un recordatorio de que el científico que acuñó el término 'macho alfa' para describir a los lobos lo abandonó como inútil hace años https://t.co/zmqDdUMGpb pic.twitter.com/MeaFZG4Yei

Saladin Ahmed (@saladinahmed) 12 de octubre de 2016

En otra parte, en Noruega, Barbara Zimmermann y sus colegas de la Universidad de Ciencias Aplicadas del Interior de Noruega estudiaron el comportamiento de una manada de lobos utilizando dispositivos GPS. La típica manada de lobos escandinavos consta de seis miembros, generalmente dos padres y cuatro cachorros. Los padres establecen su territorio marcando una gran área del bosque con su olor, y luego patrullan y defienden su territorio de los intrusos.

Durante febrero y marzo, los lobos se aparean y las crías nacen en mayo. Mientras que la hembra amamanta a las crías en su guarida durante las primeras semanas, solo el macho caza. El padre macho come la mayor cantidad de presas posible, luego regresa a la guarida y vomita comida para que la hembra coma. Luego, intercambian roles, la hembra sale a cazar y trae comida mientras el macho cuida la guarida.

Lo emocionante de las parejas de lobos es que son increíblemente fieles. Permanecen juntos todo el tiempo, dijo Zimmermann a Science Nordic, describiendo la naturaleza monógama de los lobos.

Más del 70 por ciento de las posiciones de GPS de las parejas de lobos muestran que permanecen dentro de los 100 metros uno del otro. Así que son increíblemente dependientes el uno del otro, agregó.

En octubre, las crías son lo suficientemente grandes como para seguir a los adultos, aunque no se les permite cazar. Los cachorros pueden comer cualquier presa que los adultos traigan a casa a la guarida por la noche. Esta es otra noción disipada de la manada de lobos alfa, que sugiere que una manada de lobos caza en equipos y se mueven juntos en todo momento. En realidad, los lobos jóvenes se destetan gradualmente y, por lo general, cazan solos cuando dejan la manada para establecer sus propias familias.

La mayoría de los cachorros abandonan la manada cuando tienen un año. Esto suele suceder en oleadas, con 1 o 2 cachorros que se van antes de tiempo, mientras que el resto se ve obligado a abandonar finalmente la manada cuando los padres tienen nuevas crías.

Los jóvenes lobos salen en busca de una pareja y un área adecuada para reclamar como su propio territorio. En algunas situaciones, a los lobos jóvenes se les permite buscar alimento en el territorio de sus padres hasta por dos años más.

En otros lugares, como el Parque Nacional de Yellowstone, donde se reintrodujeron los lobos en 1995, las manadas pueden ser más grandes y varios miembros pueden cazar juntos. Pero incluso estas manadas están formadas exclusivamente por padres e hijos. Es solo que algunos tienen hasta cuatro años de edad. Esta situación se debe al hecho de que Yellowstone tiene una densidad de presas mucho más alta que otras regiones donde los lobos son endémicos.

Otras variaciones incluyen paquetes en los que uno de los padres fallecidos es reemplazado por un nuevo compañero, a veces con cachorros a cuestas. En manadas más grandes, puede haber situaciones en las que tanto la madre como la hija den a luz, pero la hija aún está subordinada a la madre, aunque conserva el control de su propia descendencia. Esta última situación puede ser el único caso en el que se puede utilizar el término alfa.

Sin embargo, en ninguna de estas situaciones descritas hay evidencia de una jerarquía de dominio basada en la fuerza que ocupe la mente del público. En cambio, una manada de lobos es una unidad familiar donde los padres (o en raras ocasiones los abuelos) lideran en virtud de ser los que dieron vida al resto de la manada.

Hoy en día, el término lobo alfa ya no está de moda entre los investigadores especializados en ecología del lobo. Sin embargo, todavía está en uso en la lengua vernácula y probablemente seguirá siéndolo en el futuro previsible. Sin embargo, los humanos que suscriben la idea de los machos alfa pueden querer tener en cuenta que este concepto solo se aplica al comportamiento de las criaturas cautivas y acorraladas.

Este artículo se publicó originalmente en julio de 2021.

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