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Las misiones New Horizons nos mostraron a Plutón con un detalle sin precedentes. Lejos de ser un paisaje helado y aburrido, Plutón reveló una geología intrigante y características notables. Esta nueva información despertó un renovado interés por Plutón y la astronomía en general.

Pero aquí está la cosa: Plutón realmente no se ve como lo ves arriba, es una imagen de color falso. Los astrónomos utilizan imágenes de colores falsos (o imágenes de colores mejorados) para detectar diferencias en la composición y la textura de la superficie de Plutón, y funciona: puede ver fácilmente muchas de las características geológicas de Plutón. La imagen de arriba circuló ampliamente, a veces sin mencionar que no está en color real.

Así es como se ve realmente Plutón:

Todavía hermoso en color verdadero. Créditos de la imagen: NASA.

Plutón colores reales

Incluso esta imagen no es exactamente una verdadera foto simple en el sentido en que la entendemos en la Tierra (aunque representa a Plutón en color real). Es una combinación de 4 imágenes tomadas con New Horizons Long Range Reconnaissance Imager (LORRI). Luego, las imágenes se combinaron con datos de color adquiridos por otro instrumento, creando una imagen global de Plutón.

Las imágenes se tomaron cuando la nave espacial estaba a 450.000 kilómetros (280.000 millas) de distancia, pero muestran características tan pequeñas como 2,2 km (1,4 millas). Combinar las imágenes ofrece el doble de resolución que una sola imagen.

Sin embargo, teniendo en cuenta cómo se ven los colores reales de Plutón, no hay razón para que no podamos apreciar también la imagen azul-roja.

Esta imagen en color falso de alta resolución de Plutón es mi favorita. El sobrevuelo de Plutón de New Horizons el 14 de julio de 2015 coronó el reconocimiento inicial de la humanidad de todos los cuerpos principales del Sistema Solar. ¡Pensar que todo esto sucedió durante nuestra vida! Es un recordatorio de lo privilegiados que somos de estar vivos y trabajando en la NASA durante esta era histórica de exploración espacial, dice Laurie Cantillo, Asuntos Públicos de Ciencias Planetarias de la NASA.

Plutón a través de los años

De hecho, es una locura pensar que hace solo un par de décadas, nuestra mejor imagen de Plutón tenía solo unos pocos píxeles de ancho. Así es como esta imagen evolucionó a través de los años:

Evolución de Plutón a través de los años, desde las imágenes del Hubble de los años 90 hasta los días de New Horizons. Créditos: NASA.

Ahora, gracias a la misión New Horizons de la NASA, podemos ver a Plutón con un detalle sorprendente. Podemos ver sus cañones helados, que cuentan una historia etérea de diversidad geológica y revelan variadas características compositivas:

Largos cañones corren verticalmente a través del área polar, aparentemente indicando un período de actividad tectónica pasada en el planeta. Créditos de la imagen: NASA.

Podemos ver sus majestuosas montañas y neblinas brumosas que se elevan desde sus valles helados:

Una vista cercana al atardecer de las escarpadas montañas heladas y las planicies de hielo planas que se extienden hasta el horizonte de Plutón. Créditos de la imagen: NASA.

Incluso podemos ver las tierras altas de Plutón y su relieve irregular similar al de la Tierra:

También una imagen en color mejorada. Créditos: NASA.

Ya sea que lo consideremos un planeta o no, vivimos en una época en la que estamos construyendo mapas geológicos de Plutón, ¡y solo eso vale la pena celebrarlo!

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