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Impresión artística de la Voyager-1. Crédito: Wikimedia Commons.

El martes marcó exactamente 40 años desde que la Voyager-1 dejó la Tierra en una búsqueda para estudiar el sistema solar exterior y más allá. Paradójicamente, la sonda se lanzó en un cohete Titan IIIE/Centaur de la NASA dos semanas después de que su gemela Voyager-2 se embarcara en un viaje similar.

La misión que lo cambió todo

Inicialmente, se suponía que ambas sondas formarían parte de una misión de 5 años de dos planetas para explorar Júpiter y Saturno. Los ingenieros de la NASA, sin embargo, los diseñaron para que fueran tan resistentes que la misión se extendió a 12 años y cuatro planetas y sus anillos y lunas. Esta línea de tiempo se amplió una vez más. De hecho, ambos Voyagers todavía están operativos hasta el día de hoy.

La Voyager-1 está tan lejos de la Tierra que los astrónomos calculan que abandonó oficialmente el sistema solar en 2012, después de que la sonda cruzara el límite de la heliosfera. La heliopausa es donde la presión interestelar supera la producida por el viento solar y el campo magnético del sol.

Infografía de NASA/JPL.

Esencialmente, la Voyager-1 se encuentra ahora en el espacio interestelar, lo más lejos que jamás haya viajado algo hecho por el hombre. En este momento, una señal de la Voyager 1, que viaja a la velocidad de la luz, tarda más de 19 horas en llegar a la Tierra.

viajero 1 viajero 2
Fecha de lanzamiento lunes, 05 de septiembre de 1977 12:56:00 UTC sábado, 20 de agosto de 1977 14:29:00 UTC
Tiempo transcurrido de la misión 40 AÑOS 00 DÍAS 23 HRS 45 MINS 58 SEGUNDOS 40 AÑOS 16 DÍAS 22 HRS 12 MINS 58 SEGUNDOS
Distancia desde la Tierra 20.887.900.195 kilometros 17.181.037.650 kilometros
139.62698866 ES 114.84814302 ES
Distancia desde el sol 20.892.850.767 kilometros 17.253.445.448 kilometros
139.66008119 ES 115.33215926 ES
Velocidad con respecto al Sol (estimada) 16.9995kps 15.3741 kps
Tiempo de luz unidireccional 19:21:14 (hh:mm:ss) 15:55:09 (hh:mm:ss)

Dada su trayectoria, ¿qué tan lejos puede viajar la Voyager antes de que finalmente se averíe? Según la NASA, a las sondas Voyager les quedará menos de una década en su vida útil operativa. Si no fuera por algunas partes en particular, la nave espacial de propulsión nuclear podría haberse comunicado con la Tierra durante siglos.

Salvo que se produzcan fallas graves en el subsistema de la nave espacial, las Voyagers pueden sobrevivir hasta principios del siglo XXI (~ 2025), cuando la disminución de los niveles de potencia e hidracina impedirá que siga funcionando. Si no fuera por estos consumibles cada vez más escasos y la posibilidad de perder el contacto con el débil Sol, ¡nuestras antenas de seguimiento podrían continuar hablando con las Voyagers durante uno o dos siglos más!

Eso no significa que las Voyagers se detengan. Dejarán de comunicarse en algún momento. La velocidad actual de 38,000 MPH no cambiará. Irá para siempre, dijeron los científicos de la NASA en una sesión de Reddit Ask Me Anything.

Una increíble hazaña de la ingeniería humana.

Una descripción general de los instrumentos de Voyagers. Crédito: NASA.

En cualquier caso, todo esto es súper impresionante para la tecnología y la ingeniería de la década de 1970. Las mejores mentes de la época estaban ocupadas haciendo que la nave espacial fuera lo más confiable posible y ahora todos sabemos que hicieron un trabajo fantástico.

Cada sonda está hecha de no menos de 65.000 partes, sin contar los componentes más pequeños como los transistores. Dado que un televisor a color contiene alrededor de 2500 partes equivalentes, cada Voyager tiene la complejidad de circuito electrónico equivalente a unos 2000 televisores a color.

A pesar de que un iPhone es millones de veces más potente que toda la potencia informática de la era Apolo de la NASA combinada, las computadoras Voyager pudieron hacer cosas increíbles con recursos escasos. La llave de un automóvil tiene más poder de cómputo que la Voyager.

El sistema Voyager es uno de los más sofisticados jamás diseñados para una sonda del espacio profundo. Hay siete rutinas de protección contra fallas de nivel superior, cada una capaz de cubrir una multitud de fallas posibles. La nave espacial puede colocarse en un estado seguro en cuestión de segundos o minutos, una habilidad que es crítica para su supervivencia cuando los tiempos de comunicación de ida y vuelta para la Tierra se extienden a varias horas mientras la nave espacial viaja al remoto sistema solar exterior, según a la NASA

Ciencia, para siempre en deuda con Voyagers

El 14 de febrero de 1990, la nave espacial Voyager 1 miró hacia atrás a nuestro sistema solar y tomó las primeras imágenes de los planetas desde su posición en ese momento más allá de Neptuno. Esta es la última imagen que la Voyager 1 transmitió después de la cual las cámaras se apagaron para ahorrar energía y memoria. Carl Sagan inmortalizó el momento en un sentido discurso. Crédito: NASA.

Más allá de viajar más lejos que cualquier cosa que hayamos hecho, la misión Voyager ha proporcionado un valor científico incalculable.

Las sondas fueron las primeras en recorrer Júpiter, Saturno, los anillos de Saturno, así como las lunas más grandes de Júpiter y Saturno. Más tarde, en la misión extendida, las Voyagers sobrevuelan los planetas cercanos Urano y Neptuno, y desde entonces han explorado todos los planetas exteriores gigantes del sistema solar, incluidas 48 de sus lunas, y todos sus sistemas únicos de anillos y campos magnéticos. .

Toda la información que transmiten las sondas ha revolucionado la astronomía planetaria, ayudando a resolver preguntas clave y planteando nuevas e intrigantes sobre el origen y la evolución de los planetas en nuestro sistema solar, dijo un portavoz de la NASA.

No solo cambió lo que sabemos, sino también cómo pensamos. Se trata de explorar lo desconocido y redefinir lo que podemos y no podemos hacer como humanos, dijo el martes Thomas Zurbuchen, administrador adjunto de la NASA, durante una conferencia de prensa sobre la misión.

Un embajador de la humanidad

El famoso Disco de Oro se montó en ambas sondas por si acaso se encontrarían con una raza alienígena inteligente. Cada registro transmite sonidos, imágenes y saludos de la gente del planeta Tierra. La grabación de audio abarcó desde el sonido de la lluvia hasta muestras de Beethoven y Mozart, Chucky Berry y Blind Willie Johnson.

La nave espacial se encontrará y se jugará el récord solo si hay civilizaciones espaciales avanzadas en el espacio interestelar. Pero el lanzamiento de esta botella al océano cósmico dice algo muy esperanzador sobre la vida en este planeta, dijo Carl Sagan.

Ahora, 40 años después, algunos de los artistas que estuvieron asociados con la producción de los discos originales y un actor que tuvo un encuentro ficticio con una sonda Voyager en una película, están celebrando el proyecto a su manera.

Cuando piensas en el misterioso vacío que hay ahí afuera y en lo poco que sabemos, y enviamos un mensaje y sale a las estrellas, comentó William Shatner, quien como el Capitán James T. Kirk en Star Trek: The Motion Picture de 1979 llegó a través de una sonda Voyager.

Tras una campaña de Kickstarter que recaudó 1,4 millones de dólares, Ozma Records lanzará una caja de vinilo con tres LP dorados translúcidos que contienen los mismos saludos, música y sonidos archivados en el Golden Record, según informa Collect Space. El coleccionable también incluye todas las imágenes incluidas en el disco original, junto con un nuevo ensayo de Timothy Ferris, el productor original del Golden Record.

Hay tantas revelaciones escondidas en lo profundo de las 27 piezas musicales, el ensayo sonoro y los saludos de los humanos y las ballenas jorobadas, dijo Ann Druyan, directora creativa de Voyager Interstellar Message, como parte del evento de aniversario del Smithsonian el Martes.

Mirando hacia el futuro

Cuando estas sondas emprendieron por primera vez su viaje épico, lo que sabíamos sobre el Universo era solo la punta del iceberg. Desde entonces, hemos encontrado miles de planetas alienígenas, algunos de los cuales son potencialmente habitables. Todo el mundo solía pensar que las lunas jovianas eran trozos muertos de roca y hielo, pero hay pruebas tangibles de que algunas, como Europa o Encelado, pueden albergar vida en un océano profundo cubierto por una gruesa capa de hielo.

¡También hemos llegado a saber que la mayor parte de la energía y la materia del universo son invisibles! Resulta que aproximadamente el 68 % del universo es energía oscura, mientras que la materia oscura representa alrededor del 27 %. El resto, todo en la Tierra, todo lo observado con todos nuestros instrumentos, todo lo que llamarías materia normal suma menos del 5% del universo.

Quizás otras cuatro décadas a partir de ahora este escurridizo misterio también tendrá su velo levantado. Sus misiones pioneras como la Voyager que nos acercarán a desentrañar los mayores secretos del universo, uno a la vez como las capas de una intrincada cebolla cósmica. Y qué lágrima debe ser la última capa.

Desde muchos puntos de vista, la Voyager realmente representa el viaje de descubrimiento más ambicioso de la humanidad, dijo el investigador principal de la Voyager, Edward Stone. Realmente creo que es un legado.

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