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A) Un roedor afroalpino entre geladas (Theropithecus gelada); B y C) Lobos etíopes (Canis simensis) buscando roedores entre geladas; y D) un lobo etíope captura con éxito un roedor mientras estaba entre geladas. Crédito: Revista de Mammalogía.

En las praderas de Etiopía, los científicos se sorprendieron al encontrar un ejemplo sorprendente de colaboración entre especies. Los lobos etíopes fueron vistos paseando casualmente entre manadas de monos gelada, que uno esperaría huir del camino de tal depredador. Pero parece que los monos toleran a los lobos en su presencia y no les asustan. Los lobos, por otro lado, ignoran el potencial de las geladas como comida, prefiriendo quedarse alrededor de la manada porque les ayuda a atrapar más roedores. Esta extraña relación se parece a la antigua domesticación de perros o gatos por parte de los humanos, dicen algunos investigadores.

Vivir y dejar vivir

Los monos Gelada ( Theropithecus gelada ) se parecen mucho a los babuinos. Se sabe que estos primates viven en grupos familiares muy unidos, pero también pueden vivir como parte de comunidades asombrosamente vastas que consisten en cientos de individuos. Viven en paz incluso en las comunidades más numerosas, un logro relativamente raro en las tierras salvajes de África.

Los geladas son graminívoros, lo que significa que su dieta consiste en un 90% de pasto. Esencialmente, son los únicos primates vivos que subsisten casi por completo a base de hierba, un rasgo que se observa más comúnmente en ungulados como los ciervos y el ganado.

Mientras los primates se congregan en grandes manadas, comiendo hierba durante horas y horas, el astuto (y en peligro de extinción) lobo etíope ( Canis Simensis ) se mezcla con las geladas. Por lo general, los lobos viajan en zig-zag, corriendo cuando sienten que la presa está a su alcance. Pero, alrededor de las geladas, los lobos deambulan casualmente, teniendo cuidado de no asustar a la manada.

Investigadores del Dartmouth College observaron la dinámica entre las especies para un nuevo estudio. Concluyen que al lobo etíope no le interesan las geladas como alimento, aunque no tiene reparos en cazar ovejas y cabras juveniles. Los monos parecen saber esto, ya que no parecen sentirse amenazados en presencia de los depredadores. Pero ¿por qué es eso?

Después de seguir a los lobos etíopes durante 17 días, los investigadores descubrieron que los individuos que cazaban roedores dentro de una manada de gelada tenían éxito el 67 % de las veces, en comparación con una tasa de éxito de solo el 25 % cuando merodeaban solos. Los hallazgos se informaron en el Journal of Mammalogy .

Para los lobos etíopes, establecer la proximidad a geladas como comensales de alimentación podría ser una estrategia de adaptación para elevar el éxito de la alimentación. La nueva dinámica documentada aquí arroja luz sobre las circunstancias ecológicas que contribuyen a la estabilidad de grupos mixtos de depredadores y presas potenciales, escribieron los autores del nuevo estudio.

Por ahora, no está claro qué hace que los lobos tengan más éxito cuando cazan dentro de grupos gelada. Los monos podrían estar expulsando roedores de sus madrigueras debido a su insistente pastoreo, pero esa es solo una hipótesis no verificada en este momento. Alternativamente, los monos podrían estar brindando cobertura a los lobos, distrayendo a los roedores del peligroso depredador.

El lobo etíope, también conocido como ky kebero, lo que significa que el chacal rojo es uno de los cánidos más raros y en mayor peligro de extinción. Crédito: Wikimedia Commons.

A veces, un lobo atacará a una joven gelada. Durante un caso en que esto sucedió, los otros monos de la manada atacaron rápidamente al lobo, obligándolo a dejar caer al bebé. Después de que el lobo fue ahuyentado, nunca más se le permitió estar en medio de la manada. Otras personas parecen entender muy bien esta dinámica y resistirán la tentación de tomar una comida rápida con gelada en favor de la perspectiva de mejores dividendos a largo plazo.

Los investigadores dicen que el lobo etíope podría estar rondando otras especies, como el ganado, para cazar más roedores. También es posible que otras especies de depredadores estén haciendo algo similar sin que nos enteremos todavía.

Lo intrigante es que la tolerancia gradual entre las dos especies es muy similar al proceso de domesticación realizado por humanos en perros. Los primeros lobos comenzaron a ser domesticados por humanos en algún momento entre hace 40.000 y 11.000 años, pero los detalles relacionados con cómo sucedió esto no están claros. Según una hipótesis, los lobos comenzaron a rondar a los humanos, quienes dejaban grandes cadáveres tras ellos después de cada gran cacería. Gradualmente, las dos especies se acostumbraron más la una a la otra. Más tarde, los lobos pueden haber ayudado a los humanos en la caza, consolidando la relación entre los dos.

¿Podría estar pasando lo mismo en las praderas de Etiopía? Dado un par de miles de años, ¿podríamos ver geladas con lobos como mascotas? Eso sería todo un espectáculo, pero es bastante improbable. Los monos no parecen obtener ningún beneficio de tolerar a los lobos en su presencia, y sin un intercambio de valor bidireccional entre las dos especies, es probable que no se produzca la domesticación.

Además, el lobo etíope podría extinguirse poco antes de que haya un tiempo razonable para que se desarrolle la domesticación. Los investigadores estiman que solo quedan 450 lobos etíopes adultos en estado salvaje. La pérdida continua de hábitat debido a la agricultura de subsistencia a gran altura representa la principal amenaza actual para el lobo etíope.

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