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Si le preguntas a la mayoría de la gente qué; el planeta más cercano a la Tierra, probablemente encontrarás una respuesta: Venus. Esa respuesta, aunque aparentemente lógica, no es realmente cierta. Mercurio es el planeta más cercano a nosotros.

Aún más sorprendente es el hecho de que Mercurio es el vecino más cercano, en promedio, de cada uno de los otros siete planetas del sistema solar. ¿Cómo puede ser esto?

Créditos de imagen: Imagen: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Institución Carnegie de Washington (Wikimedia Commons).

Mercurios en retrógrado

¿Cuál es el planeta más cercano a la Tierra? Incluso sin ningún conocimiento previo, una conjetura decente sería Venus o Marte, después de todo, estos son nuestros vecinos planetarios. Una simple búsqueda en Google revela que la órbita de Venus está más cerca de la de la Tierra, por lo que, naturalmente, Venus debe ser la respuesta, ¿verdad?

Equivocado. Mercurio es el planeta más cercano a la Tierra al menos en promedio.

Resulta que Venus, siendo el planeta más cercano a la Tierra, es simplemente un concepto erróneo que se ha propagado enormemente a lo largo de los años.

Por algún fenómeno de descuido, ambigüedad o pensamiento grupal, los divulgadores de la ciencia han difundido información basada en una suposición errónea sobre la distancia promedio entre los planetas, escriben los ingenieros Tom Stockman, Gabriel Monroe y Samuel Cordner en un comentario publicado en Physics Today .

En cambio, recomiendan un método diferente para medir qué planeta está más cerca, lo cual demostraron utilizando los movimientos de los planetas en los últimos 10.000 años.

Al usar un método más preciso para estimar la distancia promedio entre dos cuerpos en órbita, encontramos que esta distancia es proporcional al radio relativo de la órbita interna.

Usando este método, Mercurio está más cerca de la Tierra en promedio. Un GIF creado por el usuario de Reddit u/CharcoalCharts hace un gran trabajo al representar esto (la Tierra está en azul). La Tierra suele estar más cerca de Mercurio, aunque, en algunos momentos del año, está más cerca de Venus o Marte.

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no intuitivo

Se siente intuitivo que la distancia promedio entre cada punto en dos elipses concéntricas es más cercana que las elipses que están más separadas, pero este no es necesariamente el caso. Si bien Venus puede acercarse mucho a la Tierra (a solo 0,28 Unidades Astronómicas, siendo 1 AU la distancia de la Tierra al Sol), los dos planetas también pueden estar bastante separados, a 1,72 AU. En total, Venus está a 1,14 AU de la Tierra, pero Mercurio está mucho más cerca a 1,04 AU.

También hay otras dos conclusiones impactantes de esto: en primer lugar, en promedio, el Sol está más cerca de la Tierra que cualquier otro planeta (porque está a 1 UA por definición). En segundo lugar, Mercurio no es solo la Tierra, es el vecino más cercano de todos los planetas del sistema solar. En otras palabras, Urano está, en promedio, más cerca de Mercurio que su presunto vecino, Neptuno. Lo mismo significa incluso para el planeta enano Plutón (¡todavía te amamos, Plutón!).

Una simulación de las órbitas de los planetas terrestres durante años terrestres comienza a revelar que Mercurio (gris en la animación orbital) tiene la distancia promedio más pequeña de la Tierra (azul) y es con mayor frecuencia el vecino más cercano de la Tierra. Créditos de imagen: Tom Stockman/Gabriel Monroe/Samuel Cordner.

El corolario torbellino

Los investigadores también encontraron que la distancia entre dos cuerpos en órbita es mínima cuando la órbita interna es mínima, algo que llaman el corolario torbellino y sucio después de un episodio de la caricatura Rick y Morty .

El método también podría ser útil para estimar distancias entre otros cuerpos en órbita, como satélites o estrellas o planetas extrasolares. En el comentario de Physics Today , los investigadores explican:

Lo mejor que podemos decir es que nadie ha ideado un concepto como PCM para comparar órbitas. Con las suposiciones correctas, PCM posiblemente podría usarse para obtener una estimación rápida de la distancia promedio entre cualquier conjunto de cuerpos en órbita. Tal vez pueda ser útil para estimar rápidamente los relés de comunicación satelital, para los cuales la intensidad de la señal disminuye con el cuadrado de la distancia. En cualquier caso, al menos ahora sabemos que Venus no es nuestro vecino más cercano y que Mercurio es de todos.

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