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Río Clauge (Jura, Francia) en fase estancada. Créditos: Bertrand Launay

Por primera vez, los científicos han cuantificado cuánto del sistema mundial de ríos y arroyos de 64 millones de kilómetros de largo deja de fluir periódicamente durante el año. Resulta que entre el 51% y el 60% de estas redes globales de agua dulce que fluye se secan durante parte del año.

Estos hallazgos muestran que la intermitencia del flujo de los ríos es mucho más común de lo que se pensaba anteriormente, con consecuencias importantes para las prácticas y estrategias de gestión de los ríos, así como las proyecciones científicas sobre cómo el cambio climático puede afectar la biodiversidad y la vida silvestre en el futuro.

Durante la última década más o menos, un grupo creciente de científicos ha estado repitiendo que los ríos y arroyos no perennes (aquellos cursos de agua que periódicamente dejan de [fluir], a veces también llamados ríos intermitentes o temporales), no solo son ecosistemas valiosos que necesitan ser protegida pero también muy extendida. Simplemente no teníamos números globales sólidos para respaldar esta afirmación, Mathis Messager, primer autor del nuevo estudio y Ph.D. estudiante de Geografía en McGill y en el Instituto Nacional Francés de Investigación para la Agricultura, la Alimentación y el Medio Ambiente (INRAE), dijo a ZME Science .

Más de la mitad de los ríos del mundo no son perennes, pero pasan desapercibidos

Messager y distinguidos colegas, como el Dr. Thibault Datry, ecólogo especializado en ríos y arroyos no perennes, y el Dr. Bernhard Lehner, hidrólogo global, aprovecharon su variada experiencia para asumir la novedosa tarea de cuantificar empíricamente la distribución global. de ríos y arroyos no perennes. Yo era el adecuado para esta tarea ya que estoy haciendo un doctorado. en ambas disciplinas, me dijo Messager en un correo electrónico.

Esta fue una tarea muy desafiante debido al hecho de que la mayoría de los ríos y arroyos no perennes en todo el mundo están poco monitoreados. En realidad, muchos ni siquiera están mapeados. Y, para agregar al desafío, los investigadores tuvieron que inspeccionar miles de registros a largo plazo del flujo de agua diario para excluir los sitios que se vieron afectados por la regulación del flujo (por ejemplo, de un embalse) y que cambiaron de perennes a no perennes ( y viceversa) a lo largo del tiempo.

El problema es que, mientras que los ríos y arroyos no perennes comprenden más de la mitad de la red fluvial mundial, menos de una quinta parte de las estaciones de monitoreo monitorean su flujo, dijo Messager.

Para colmo, llegó la pandemia de COVID en medio de la investigación, lo que provocó muchas interrupciones y frustraciones.

Fue un tremendo esfuerzo impulsar este estudio dentro de los 10 meses, pero me comprometí a presentarlo antes de fin de año. Entonces, al final, envié el estudio a Nature para su revisión el 24 de diciembre a las 7:30 p. m., mientras la gente en mi casa esperaba para comenzar la cena de Navidad, dijo Messager.

Los ríos que naturalmente dejan de fluir de vez en cuando son realmente buenos para el medio ambiente.

Los investigadores emplearon un modelo predictivo que desarrollaron para la base de datos RiverATLAS, que representa casi 23,3 millones de kilómetros de la red fluvial mundial. Su análisis mostró que entre el 51% y el 60% de los ríos y arroyos por longitud dejan de fluir durante al menos un día al año, lo que hace que los ríos no perennes sean los más extendidos.

La mayoría de estos ríos no perennes se encuentran en lugares áridos, observaron los investigadores, aunque los ríos también pueden secarse en climas tropicales. Los ríos en las regiones más frías del mundo también son propensos a dejar de fluir debido al hielo o al almacenamiento de la precipitación en forma de nieve en lugar de la evaporación. Los ríos y arroyos más pequeños también tienen muchas más probabilidades de experimentar interrupciones en el flujo de agua.

Aunque esto puede parecer una mala noticia, aún no sabemos si la cantidad de ríos que alguna vez fueron perennes ha disminuido con el tiempo. Además, los ríos y arroyos no perennes son en realidad ecosistemas importantes que albergan distintas especies que se han adaptado a estos ciclos de presencia y ausencia de agua. Entonces, el hecho de que un número tan considerable de ríos y arroyos tengan un flujo intermitente no es motivo de preocupación, en sí mismo.

Estos cursos de agua son esenciales para el bienestar de las comunidades naturales y humanas en todo el mundo. Proporcionan alimento y agua a millones de personas y desempeñan un papel importante en el ciclo global del agua y el ciclo de sustancias químicas como el carbono. También son una parte integral de la cultura y el idioma en todas las sociedades. Los ejemplos de ríos intermitentes naturales incluyen el Río Grande, los wadis del desierto en Egipto, los arroyos de alta montaña en las Montañas Rocosas canadienses y muchos ríos a lo largo de la región del Mediterráneo, dijo Messager.

Dicho esto, parece haber una tendencia por la cual algunos ríos y arroyos que alguna vez fueron perennes están pasando a un estado no perenne. En las próximas décadas, los investigadores creen que una proporción cada vez mayor de la red fluvial mundial tendrá algunas interrupciones de flujo estacionales y que el cambio climático puede desempeñar un papel importante.

Sabemos que muchos ríos que solían fluir durante todo el año, incluidas secciones de ríos icónicos como el Nilo, el Indo y el río Colorado, se han vuelto intermitentes en los últimos 50 años debido al cambio climático, las transiciones en el uso de la tierra o las extracciones de agua. para uso humano y agricultura. Sin embargo, aún no se ha realizado un estudio global exhaustivo sobre el alcance y los impulsores de los cambios entre el flujo perenne y no perenne en los ríos. Mi mejor conjetura sería que el cambio en el uso de la tierra y las extracciones de agua para riego y otros usos humanos han sido los principales contribuyentes al cambio de ríos de ser perennes a no perennes, pero ese cambio climático será el principal contribuyente a cambios futuros, Messager dijo.

Ríos que fluyen durante todo el año en transición a no perennes, ahí es cuando son malas noticias.

Cuando un río que normalmente fluye durante todo el año experimenta interrupciones en el flujo o incluso se seca, es cuando debemos preocuparnos. Los cuerpos de agua perennes y no perennes representan ecosistemas muy distintos y, como tal, cualquier transición repentina entre los dos estados puede amenazar a las diversas especies y poblaciones que han evolucionado allí durante miles de años. Los seres humanos también pueden sufrir si alguna vez importantes fuentes de agua utilizadas para beber, agricultura, pesca o energía experimentan un cese en el flujo. La calidad del agua también puede verse afectada porque los contaminantes aumentan en concentración una vez que el volumen de agua disminuye.

Por otro lado, también es perjudicial para el ecosistema dejar fluir el agua durante todo el año en un río que generalmente se seca periódicamente. Esto sucede cuando los embalses se construyen para producir electricidad y necesitan un flujo de agua continuo para las turbinas hidroeléctricas, o debido a los efluentes de las estaciones de tratamiento de aguas residuales, dijo Messeger.

Más de la mitad de la población mundial vive actualmente en áreas cercanas a ríos o arroyos que no son perennes. Aunque la mayoría de los esfuerzos de investigación y conservación se han centrado en cuerpos de agua perennes, estos últimos hallazgos muestran que las aguas no perennes comprenden la gran mayoría del sistema fluvial mundial y, por lo tanto, merecen más atención.

Con esto en mente, Messeger y sus colegas planean tener en cuenta el cambio de uso de la tierra, la regulación del caudal de los ríos por represas y embalses, las extracciones de agua por parte de las sociedades para riego y otros usos, así como el cambio climático, para proyectar la prevalencia y distribución de plantas no perennes. ríos en el futuro.

Todos vivimos cerca de un río o arroyo que periódicamente deja de fluir, sin importar el clima o el continente. De hecho, hicimos una estimación aproximada de que para el 52% de la población mundial, su río o arroyo más cercano deja de [fluir] al menos un día al año en promedio. Incluso en áreas tropicales húmedas, si sigue el curso de un arroyo en contra de la dirección del flujo de agua (es decir, río arriba), es probable que llegue a una sección que está seca durante parte o la mayor parte del año. Al igual que los pequeños vasos sanguíneos en el sistema circulatorio humano, estos pequeños arroyos juegan un papel crucial en el ciclo y la calidad del agua de la que dependemos la mayoría de nosotros. Esa es una de las muchas razones por las que estos arroyos y ríos son importantes, dijo Messeger.

Sin embargo, a pesar de esta importancia, los ríos y arroyos no perennes a menudo se manejan mal o se excluyen por completo de las leyes de conservación y las acciones de gestión ambiental. Simplemente se pasan por alto. También ha habido varios intentos recientes de eliminar los ríos no perennes de la legislación ambiental y los sistemas nacionales de gobernanza del agua, incluso en los EE. UU. (Regla de agua limpia) y Francia. Este descuido generalmente conduce a su rápida degradación a través del bombeo excesivo de agua, la contaminación y la sobrepesca, por ejemplo.

Al promover un reconocimiento de la prevalencia y la importancia de estos ecosistemas por parte de la comunidad científica, los tomadores de decisiones y el público, esperamos desencadenar esfuerzos para gestionarlos y protegerlos adecuadamente, concluyó el investigador.

Los hallazgos aparecieron en la revista Nature.

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