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Crédito: Pixabay

Las olas de calor son cada vez más insoportables. Por ejemplo, este verano ha establecido nuevos récords de altas temperaturas en el hemisferio norte. El Reino Unido ha sido testigo de su verano más seco en la historia moderna, Japón reportó sus temperaturas locales más altas y Escandinavia, conocida por sus temperaturas gélidas, ha estado chisporroteando con temperaturas superiores a 30C (86F). Naturalmente, muchos recurren a ventiladores eléctricos para refrescarse. Pero para las personas de 60 años o más, esto podría empeorar las cosas cuando las temperaturas superan los 42 °C (107 °F), según un estudio de 2016.

Cuando solo estás soplando aire caliente

Un ventilador eléctrico no es aire acondicionado y, en la mayoría de los casos, si lo usa durante un caluroso día de verano, el aire que sopla en su cara puede estar más caliente que su cuerpo. El calor contenido en el aire luego es absorbido por nuestra piel, que en cierto modo es similar a cómo el ventilador de un horno sopla aire caliente hacia el interior para aumentar la convección y cocinar los alimentos más rápido, pero aún se siente más fresco después de encender el ventilador.

Si bien a primera vista, un ventilador en realidad debería calentar nuestros cuerpos, no enfriarlos, este no es el caso porque el cuerpo humano no es un sistema cerrado. Generamos calor todo el tiempo y es imperativo que lo apaguemos, de lo contrario, nos sobrecalentamos y así es como la gente puede morir de fiebre.

La piel, las glándulas sudoríparas y los vasos sanguíneos son fundamentales para regular el calor corporal. La dermis, que es la capa intermedia de la piel, almacena la mayor parte del agua del cuerpo. Si hace demasiado calor, las glándulas sudoríparas se activan y migran esa agua, junto con la sal del cuerpo, a la superficie de la piel, una solución acuosa que conocemos como sudor. Una vez en la superficie de la piel, el agua se evapora y enfría el cuerpo manteniéndolo en un rango de temperatura saludable. Es por eso que te sientes tan fresco e incluso temblando de frío después de un baño a pesar de que la playa está muy caliente.

Un ventilador te enfría a pesar de que el aire que sopla sobre ti puede estar más caliente que la superficie del cuerpo porque esencialmente estimula la evaporación del sudor. Por lo tanto, todo se reduce a refrescarse más sudando que calentándose con el aire caliente para que valga la pena usar un ventilador eléctrico. Naturalmente, si hace demasiado calor, la sudoración no puede compensar el aire caliente que le da en la cara, en cuyo caso un ventilador empeora las cosas.

En 2015, un estudio encontró que los jóvenes aún pueden refrescarse usando un ventilador incluso a 42 C (107 F) y hasta un 50 por ciento de humedad. El Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas en Dallas repitió este experimento con nueve personas de entre 60 y 80 años. Como parte del experimento, cada participante se sentó en una habitación a 42 °C (107 °F) donde se encendía o apagaba un ventilador de 16 pulgadas. La humedad se elevó progresivamente cada cinco minutos del 30 al 70 por ciento.

Las frecuencias cardíacas eran hasta nueve latidos por minuto más altas cuando se usaba el ventilador y las temperaturas corporales internas de los sujetos eran de tres décimas a cuatro décimas de grado más altas con el ventilador encendido. En términos generales, esto no es algo malo, es solo que usar el ventilador es bastante inútil si tienes más de 60 años en estas condiciones. Sin embargo, si el anciano tiene antecedentes de problemas cardíacos, usar un ventilador durante un día muy caluroso podría ser una mala idea.

Lo último que queremos es que la gente deje de usar ventiladores porque en temperaturas más moderadas no hay duda de que los ventiladores pueden ser beneficiosos, dijo el autor del estudio Craig Crandall, profesor de medicina interna en el Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas en Dallas. Solo estamos diciendo que en ciertas condiciones, como una ola de calor extremo, los ventiladores pueden ser perjudiciales.

La preocupación que tenemos es que si alguien se sentara frente al ventilador durante ocho horas al día, no sabemos qué tan alta llegará a ser su temperatura central [o frecuencia cardíaca], dijo Crandall. un grado o un grado y medio más, eso podría tener efectos perjudiciales, señaló.

¿Por qué funciona un ventilador si eres joven pero no necesariamente para personas mayores? El cuerpo se vuelve cada vez menos eficiente para regular el calor una vez que envejecemos. Por ejemplo, los vasos sanguíneos que son esenciales para transportar el calor se vuelven menos sensibles en la vejez y las personas mayores tienden a sudar menos.

En esta situación, en lugar de usar un ventilador, los investigadores recomiendan aire acondicionado. Si esto no es una opción, la aplicación de una toalla húmeda y la hidratación con bebidas frías deberían hacer el truco o al menos hacer que las cosas sean más llevaderas.

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