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El unicornio, un animal mitológico que se parecía a un caballo con un solo cuerno en la frente, pudo haber sido real. Los paleontólogos rusos fecharon los restos fósiles de un Elasmotherium sibiricum, una bestia gigante del tamaño de un mamut con un cuerno en forma de sable, y descubrieron que tenían 35.000 años. Eso coloca al animal unicornio más parecido en el mismo lugar y tiempo con los humanos que migran y se asientan en Asia.

El unicornio siberiano está emparentado con el rinoceronte, tenía el tamaño de un mamut lanudo, tenía pelaje y caminaba como un caballo. Su cuerno era muy largo y parecido a una cuchilla. No querrías abrazar a este unicornio. Crédito: Heinrich Harder, Wikimedia Commons

El unicornio apareció en las primeras obras de arte mesopotámicas y también se hace referencia a él en los antiguos mitos de la India y China. Si las fábulas de unicornios alguna vez se inspiraron en una criatura viva, los eruditos postularon que debe haber sido el rinoceronte. E. sibiricum, también conocido como el unicornio siberiano, se parece mucho más a cualquier relato antiguo del unicornio.

Elasmotherium es un género extinto de rinoceronte gigante endémico de Eurasia durante el Plioceno tardío hasta el Pleistoceno. El nombre literalmente significa Bestia de placa delgada. Estos animales fueron bastante comunes en Eurasia durante los últimos dos millones de años, documentados desde hace unos 2,6 millones de años hasta hace al menos 50.000 años.

El más famoso del género, E. sibiricum, podía crecer hasta al menos 15 pies de largo y una altura de los hombros de más de 6 pies y 7 pulgadas. Tenía un enorme cuerno singular en la frente que podía llegar a medir varios pies de largo. Eso es mucho más grande que el del rinoceronte moderno. Probablemente lo usó para luchar contra la competencia masculina y los depredadores, atraer parejas, pero también para desenterrar raíces, hacer pozos de agua o limpiar la nieve para llegar a su pasto favorito.

Algunas otras características distintivas y peculiares incluyen molares de corona alta que nunca dejaron de crecer y patas muy largas, al menos en comparación con los rinocerontes de hoy. Los fósiles sugieren que el unicornio siberiano estaba adaptado para galopar, poseyendo un modo de andar similar al de un caballo. Otro hecho destacable es que las patas delanteras eran más grandes que las traseras. En la parte delantera, el animal tenía cuatro dígitos y solo tres en la parte trasera.

Cráneo de unicornio siberiano reconstruido en exhibición en el Museo de Historia Natural de Londres. Imagen: Wikimedia Commons

Se pensaba que el unicornio siberiano había desaparecido hace unos 350.000 años, pero ahora los investigadores de la Universidad Estatal de Tomsk en Siberia, Rusia, demostraron que al menos algunas poblaciones sobrevivieron durante mucho más tiempo. Utilizando el método de espectrometría de masas con acelerador de radiocarbono, los investigadores fecharon un cráneo de unicornio siberiano encontrado en la región de Pavlodar Priirtysh, en el noreste de Kazajstán, y encontraron que tenía 29.000 años. Los hallazgos se informaron en el American Journal of Applied Science.

Lo más probable es que fuera un macho muy grande de una edad individual muy grande. Las dimensiones de este rinoceronte son las más grandes de las descritas en la literatura, y las proporciones son típicas, Andrey Shpanski, paleontólogo de la Universidad Estatal de Tomsk.

Lo más probable es que el sur de Siberia Occidental fuera un refugio, donde este rinoceronte perseveró más tiempo en comparación con el resto de su área de distribución. Existe otra posibilidad de que pueda migrar y habitar por un tiempo en las áreas más al sur, dijo Shpanski, tratando de explicar cómo este espécimen estaba vivo cuando las poblaciones de todo el mundo habían muerto mucho antes.

Alrededor de este tiempo, los humanos estaban bien dispersos a lo largo de los pasos asiáticos y probablemente se encontraron con el unicornio siberiano. Entonces es posible que el mito del unicornio haya comenzado hace decenas de miles de años, inspirado en el unicornio siberiano. Esto es lo que escribió el famoso viajero medieval árabe Ibn Fadlan sobre cómo los lugareños describen un unicornio mítico, con sorprendentes similitudes con E. sibiricum:

Cerca de este río (el Volga) hay un vasto desierto en el que dicen que hay un animal que es menos que un camello y más como un toro en tamaño. Su cabeza es como la cabeza de un camello, y su cola es como la cola de un toro, mientras que su cuerpo es como el cuerpo de una mula, y sus pezuñas, como las pezuñas hendidas de un toro. En el centro de su cabeza tiene un cuerno grueso y redondo, que a medida que se eleva de la cabeza del animal se va adelgazando hasta convertirse en la punta de una lanza. La longitud de algunos de estos cuernos es de tres a cinco codos (aproximadamente 4,5-7,5 pies), y los hay que pueden alcanzar una mayor o menor longitud. El animal pasta en las hojas de los árboles, que son bastante verdes. Cuando ve a un jinete, se dirige directamente hacia él, y si sucede que tiene debajo de él un caballo rápido, se pone a salvo de él con algún esfuerzo. Si lo alcanza, lo quita de la parte trasera de su caballo con su cuerno, lo lanza por los aires y luego lo atrapa con su cuerno. Continúa de esta manera hasta que lo mata. No molesta al caballo de ninguna forma o manera. Buscan a este animal en los bosques para matarlo. Lo hacen trepando a los altos árboles entre los que se encuentra, y con este objeto en mente, reúnen un número de arqueros con flechas envenenadas. Cuando está en medio de ellos, le disparan hasta que lo hieren gravemente y lo matan .

Sería realmente sorprendente si E. sibiricum fuera la raíz del mito del unicornio. Tal hipótesis, aunque imposible de probar, no es tan descabellada.

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