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Los últimos mamuts lanudos vivieron en la isla Wrangel en el Océano Ártico, informa un nuevo estudio.

Exposición en el Royal BC Museum de Victoria (Canadá).

Un equipo internacional de investigadores con miembros de las Universidades de Helsinki, la Universidad de Tbingen y la Academia Rusa de Ciencias informa que los mamuts lanudos probablemente se extinguieron debido a una combinación de aislamiento del hábitat y eventos climáticos extremos, así como a la propagación de antiguos humanos

En un lapso de tiempo muy corto, de unos 4.000 años, se extinguió la última población de estos animales que vivía en la isla de Wrangel, agregan.

El último de los mamuts

Es fácil imaginar que la población, tal vez ya debilitada por el deterioro genético y los problemas de calidad del agua potable, podría haber sucumbido después de algo así como un evento climático extremo, dice el profesor Herv Bocherens del Centro Senckenberg para la Evolución Humana y el Paleoambiente de la Universidad de Tbingen, un coautor del estudio.

Los mamuts disfrutaron de un gran éxito durante la última edad de hielo, hace unos 100.000 a 15.000 años. La especie se extendió desde España hasta Alaska y le fue bastante bien durante ese tiempo. Sin embargo, hace unos 15.000 años, las temperaturas comenzaron a aumentar y el área de distribución natural de los mamuts comenzó a reducirse. La población de la isla Wrangel, señala el equipo, fue aislada por el aumento del nivel del mar de sus contrapartes del continente y viviría aislada durante los próximos 7.000 años.

El equipo examinó los isótopos de carbono, nitrógeno, azufre y estroncio de un gran conjunto de huesos y dientes de mamut desenterrados del norte de Siberia, Alaska, el Yukón y la isla de Wrangel. Estos especímenes tenían edades comprendidas entre 40.000 y 4.000 años atrás. Los investigadores intentaron documentar los posibles cambios en las dietas de los mamuts durante este tiempo (que se registrarían en sus huesos como diferentes proporciones de isótopos) como indicadores de las perturbaciones ambientales a las que estuvo expuesta la especie.

Los resultados mostraron que las proporciones de isótopos de carbono y nitrógeno en el colágeno de los mamuts de la isla de Wrangel no cambiaron cuando el clima se calentó hace unos 10.000 años. Los valores se mantuvieron sin cambios hasta que los mamuts desaparecieron, aparentemente en medio de condiciones de vida estables y favorables.

Tales resultados muestran un marcado contraste con los obtenidos a partir de huesos de mamut lanudo en las llanuras de Ucrania y Rusia, que se extinguieron hace 15.000 años. También es diferente a los mamuts de la isla St. Paul en Alaska, que desaparecieron hace 5.600 años. En ambos casos, los últimos representantes de estas poblaciones (que hemos encontrado) muestran composiciones de isótopos marcadamente diferentes, lo que sugiere cambios en su entorno poco antes de que se extinguieran localmente.

Investigaciones anteriores habían demostrado que los mamuts de la isla Wrangel sufrían ciertas mutaciones que afectaban su metabolismo de las grasas. En el presente estudio, el equipo informa haber encontrado una proporción diferente de isótopos de carbono en sus huesos en comparación con los mamuts siberianos, probablemente debido a una diferencia en las grasas y los carbohidratos en las dietas de los dos grupos.

Los huesos de los mamuts de la isla de Wrangel también mostraron niveles más altos de azufre y estroncio, probablemente debido a una mayor erosión del lecho rocoso en el área cercana a la extinción de los mamuts. Estos elementos probablemente llegaron a los ríos y arroyos, afectando la calidad del agua potable de los animales.

Con todo, los mamuts de la isla desaparecieron repentinamente, pero tal vez no de manera dramática. El equipo dice que los eventos a corto plazo, como el clima extremo, es lo que probablemente los mató al final. Un simple evento de formación de hielo puede cubrir el suelo con una capa de hielo lo suficientemente gruesa como para evitar que los animales encuentren comida, lo que es suficiente para causar una caída dramática en el número. Otra posible razón es la expansión de los humanos en el área, con la evidencia más temprana de su presencia en la isla que precede a los últimos fósiles de mamut por solo unos pocos cientos de años. La posibilidad de encontrar evidencia de que los humanos cazaron mamuts de la isla de Wrangel es muy pequeña, explica el equipo, pero no se puede descartar una contribución humana a la extinción.

El estudio muestra cuán frágil es una pequeña población de grandes mamíferos a los cambios ambientales y la actividad humana. El equipo dice que sus hallazgos pueden ayudar a preservar las especies al dirigir los esfuerzos de conservación a las poblaciones que no están aisladas unas de otras.

El papel ¿Prosperar o sobrevivir? El registro isotópico de la población de mamuts lanudos de la isla de Wrangel se ha publicado en la revista Quaternary Science Reviews .

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