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Los volcanes son algunas de las cosas más calientes (y geniales) sobre la faz de la Tierra, pero no todos los volcanes son iguales y no todos son como los que ves en las películas.

Los tres tipos principales de volcanes son:

  • estratovolcán (o volcán compuesto) un volcán cónico que consta de capas de flujos de lava sólidos mezclados con capas de otras rocas.
  • El volcán de cono de ceniza no tiene capas horizontales, sino que es una colina cónica empinada de tefra (escombros volcánicos) que se acumula alrededor y a favor del viento desde el respiradero.
  • volcán en escudo un tipo de volcán construido en su totalidad o en su mayor parte a partir de fumarolas de lava fluida. Se llaman así porque cuando se ven desde arriba, puedes ver cuán grandes e imponentes son como el escudo de un guerrero.

Ahora, saltemos con más detalle.

Imagen adaptada de cotf.edu

Si realmente quieres ensuciarte las manos y sumergirte en los volcanes (en sentido figurado), la diversión comienza aquí.

¿Qué es un volcán de todos modos?

Los volcanes son algunas de las características más interesantes de la Tierra; son básicamente rupturas en la corteza terrestre que permiten que el magma fluya hacia arriba. Si quieres entender los volcanes, tienes que entender la tectónica de placas. La superficie de nuestro planeta no es una gran pieza, está dividida en 17 placas tectónicas rígidas principales, que se mueven una en relación con la otra. Estas placas tectónicas flotan en una capa más caliente y blanda del manto terrestre. Cuando esa capa muy caliente y viscosa sube hacia la superficie, se llama magma. Los volcanes en la Tierra generalmente se encuentran en áreas donde las placas tectónicas divergen o convergen entre sí. Es fácil de entender si miras un mapa del mundo con las placas tectónicas y los volcanes:

Básicamente, los volcanes solo se forman donde hay una forma de que el magma migre hacia la superficie, como una discontinuidad de placa o un área donde la corteza es muy delgada. También existen las llamadas áreas de puntos calientes donde el manto subyacente es mucho más caliente que en otras áreas, ya sea debido a las plumas del manto oa la extensión litosférica (aún no está claro cuál de las dos teorías es la correcta). Los ejemplos de puntos críticos incluyen Hawái y la isla portuguesa de Madeira, pero en su mayor parte, los volcanes se encuentran en el borde de las placas tectónicas.

Características geológicas, incluidos los tipos de volcanes. Imagen vía Britannica.

Bien, ahora sabemos que los volcanes se forman donde el magma puede subir a la superficie, lo que nos lleva a la siguiente pregunta:

¿Por qué el magma sube a la superficie?

La palabra clave aquí es flotabilidad. El magma es muy caliente y, por lo tanto, menos denso que las rocas circundantes; simplemente se eleva debido a una diferencia en la flotabilidad. Este magma más ligero sube hacia la superficie, y cuando su densidad es menor que la de las rocas circundantes, fluye hacia la superficie. Pero cuando el magma alcanza las superficies, sucede otra cosa interesante.

Una erupción espectacular en Stromboli, Italia. Imagen vía Lugares bajo el sol.

Si el magma contiene elementos volátiles (agua y/o gases), cuando llega a la superficie, estos volátiles se expandirán repentinamente en vapor y gas, provocando una erupción violenta. Esto tiende a suceder mucho del magma es más ácido (tiene un mayor contenido de sílice); con magmas más básicos, suele haber un flujo constante y continuo (como en Hawai).

Entonces, ahora que sabemos qué es un volcán y por qué se forma, tomemos un momento para diseccionar uno.

estratovolcán

Cuando la mayoría de la gente piensa en un volcán, solo imagina una montaña cónica con ceniza y/o lava saliendo de su boca. Pero ese es solo un tipo de volcán, el estratovolcán (o volcán compuesto).

Los estratovolcanes consisten en muchas capas (estratos) de lava endurecida, tefra, piedra pómez y ceniza volcánica. Por lo general, tienen pendientes pronunciadas y son el tipo de volcanes más comunes en la Tierra. Sin embargo, no hemos podido encontrar volcanes compuestos en ningún otro lugar del sistema solar, con la excepción de Marte. Estos son los volcanes de Hollywood, los que ves en todas las películas.

A principios de la década de 1980, a principios de la década de 1980, a menudo ocurrían columnas de vapor, gas y cenizas en el estratovolcán Mount St. Helens. En días despejados, se los podía ver desde Portland, Oregón, a 80 km (50 millas) al sur. El penacho fotografiado aquí se elevó casi 3000 pies (910 m) por encima del borde del volcán. La vista es desde Harrys Ridge, 5 millas (8 km) al norte de la montaña.
Archivo de fotos de Lyn Topinka CVO

Tienden a formarse en zonas de subducción (donde una placa tectónica se desliza debajo de la otra placa oceánica debajo de la placa continental). Sus erupciones son típicamente explosivas y efusivas; el magma es generalmente rico en volátiles porque el magma asciende a medida que el agua atrapada tanto en los minerales hidratados como en la roca basáltica porosa de la corteza oceánica superior se libera en la roca del manto de la astenosfera por encima de la losa oceánica que se hunde. Esta liberación de agua empuja el magma hacia la superficie. La composición química del magma es intermedia porque incorpora tanto minerales básicos (de la placa oceánica) como ácidos (de la placa continental).

Los estratovolcanes más conocidos son Krakatoa, Mount Helen y Vesubio. Otro estratovolcán famoso es el Monte Tambora, el sitio de la erupción más poderosa en la historia registrada. Su nube volcánica redujo las temperaturas globales hasta en 3,5 °C durante un máximo de un año. En partes de Europa y América del Norte, 1816 fue conocido como el año sin verano, lo que provocó una breve pero amarga hambruna.

Espectacular erupción del volcán Puyehue en Chile. Imagen vía National Geographic.

Volcán de cono de ceniza

Volcán Capulín. Imagen vía Wiki Commons.

Un volcán de cono de ceniza es simplemente una colina cónica empinada de tefra (escombros volcánicos) que se acumula alrededor y a favor del viento desde un respiradero volcánico. Los conos de ceniza están hechos de material piroclástico, que está bastante suelto. Los conos de ceniza se encuentran comúnmente en los flancos de volcanes en escudo y estratovolcanes.

Kostal Cone en Wells Gray Provincial Park, British Columbia, Canadá. Imagen vía Black Tusk.

Algunos conos de ceniza son diferentes a otros, ya que solo entran en erupción una vez. Sin embargo, incluso los que entran en erupción suelen tener un impacto menor que los estratovolcanes.

Volcanes en escudo

Un volcán en escudo es un tipo de volcán que generalmente se construye casi en su totalidad con flujos de lava fluida. Tienen pendientes muy suaves y están muy desarrollados horizontalmente. Estos son los ejemplos clásicos de Hawái: flujo constante y acumulación de lava que conduce a la formación de tipo escudo. Mauna Loa, un volcán en escudo en la isla de Hawái, es la montaña individual más grande del mundo, se eleva a más de 30,000 pies sobre el fondo del océano y alcanza casi 100 millas de ancho en su base.

Imagen del flujo suave de un volcán en escudo vía USGS.

Los volcanes en escudo están formados por erupciones efusivas, que fluyen en todas direcciones. Casi nunca tienen erupciones violentas, con lava básica simplemente saliendo. Aunque el término generalmente se atribuye a escudos basálticos, en ocasiones se ha agregado a volcanes escutiformes más raros de diferente composición magmática.

La mayor parte de lo que sabemos hoy sobre los volcanes en escudo proviene del estudio de los volcanes en Hawái. La lava de Hawái generalmente tiene temperaturas muy altas y volátiles bajos, y tiene muchos tubos de lava. En Madeira (Portugal), el volcán ya no está activo en la superficie y puedes caminar a través de los antiguos túneles de lava.

Túnel de lava en Madeira. Imagen vía Tim Bromllow.

Estos son los principales tipos de volcanes. Espero que eso lo aclare un poco, pero, por supuesto, es solo la información más básica (juego de palabras, lo siento). Si quieres más, o todavía tienes preguntas, ¡no dudes en enviarme un mensaje y enviar tus comentarios!

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