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Si bien los escaladores de estrellas occidentales suelen ser el centro de atención, pocos ascensos al Everest serían posibles sin la ayuda de los sherpas nativos de Nepal. Estas personas valientes no son unos asistentes felices del semidiós occidental conquistador, como los medios de comunicación a menudo los retratan. Más bien, los sherpas son algunos de los montañeros más talentosos del mundo, incluso sobrehumanos. Según un artículo reciente, los sherpas parecen deber su increíble capacidad para hacer frente a la atmósfera con poco oxígeno a una mutación genética que les da un metabolismo único.

Crédito: Pixabay.

la gente del cielo

Los sherpas (tibetanos: gente del este, de shar east y pa people) son un grupo étnico de la región más montañosa de Nepal, el Himalaya. Esta población distinta apareció por primera vez en el área hace unos 500 años desde el Tíbet, que ha sido colonizada por humanos durante al menos 6.000 años. Eso es tiempo suficiente para que las mutaciones genéticas ventajosas sean seleccionadas a través de las generaciones.

Los niveles de oxígeno en la cima del Monte Everest son un tercio de los que se encuentran al nivel del mar y menos del 6% de los humanos son capaces de escalar sin oxígeno adicional. Pero eso no incluye a los sherpas.

Los científicos siempre han sabido que los sherpas tienen algunos supergenes que deben hacerlos tan biológicamente adaptados a las condiciones de gran altitud. Por ejemplo, los sherpas tienen una sangre más fluida con menos hemoglobina y una capacidad reducida para el transporte de oxígeno, lo que contradictoriamente tiene la ventaja de facilitar el flujo sanguíneo. En otras palabras, los cuerpos de los sherpas aprovechan a la perfección el poco oxígeno disponible en la atmósfera.

Para desentrañar la fisiología de los sherpas, un equipo dirigido por el profesor Andrew Murray de la Universidad de Cambridge realizó una expedición científica al famoso campamento base del Everest. Allí, 10 investigadores, en su mayoría europeos, y 15 sherpas de élite tomaron muestras para poder compararlas. Y este no fue un trabajo fácil para los participantes. Algunas de las muestras consistían en músculo perforado del muslo.

Fue el tejido muscular el que mostró lo buenos que son los sherpas para utilizar el oxígeno. Lo hacen limitando la cantidad de grasa corporal quemada y maximizando el consumo de glucosa. Si bien la grasa es un combustible fantástico, tiene sus desventajas, como tener más hambre de oxígeno que de glucosa. Entonces, al quemar preferentemente azúcar corporal en lugar de grasa corporal, los sherpas pueden obtener más calorías por cada unidad de oxígeno que respiran hasta un 30% más de energía que los habitantes de las tierras bajas.

Según los resultados publicados en Proceedings of the National Academy of Sciences , las mutaciones genéticas de los sherpas se identificaron en la Universidad de Cambridge a partir de muestras de músculo.

Esta adaptación parecía estar relacionada, en parte, con un alelo supuestamente ventajoso para el gen del receptor A activado por el proliferador de peroxisomas ( PPARA ), que estaba enriquecido en los sherpas en comparación con los habitantes de las tierras bajas, concluye el artículo.

Curiosamente, algunos de los genes que ayudan a los sherpas a respirar mejor a gran altura fueron transmitidos por una especie humana extinta llamada denisovanos, aunque en este momento no está claro si el gen metabólico se encuentra entre ellos. Anteriormente, otro estudio identificó cinco posibles genes que se relacionan con la capacidad de los tibetanos para prosperar en altitudes tan altas, que probablemente también se apliquen a los sherpas. Dos de ellos, EGL1 y EPAS1, tienen un papel en la regulación de la cantidad de hemoglobina en la sangre.

No se debe a un gen, por supuesto. Vemos un mejor flujo de sangre a través de los capilares; y también parecen tener una red capilar más rica para que el oxígeno pueda llegar mejor a los tejidos. Pero este gen también les habría dado alguna ventaja, le dijo Murray a la BBC.

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