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Crédito: foto de Cooper.

Si tu mascota canina ladea la cabeza al escuchar su nombre, felicidades: ese perro puede ser un genio. No estoy inventando esto. Un nuevo estudio encontró que la inclinación de la cabeza aparentemente desconcertante no es un signo de confusión como se nos puede hacer creer. En cambio, en realidad es una señal de que el perro está procesando el significado de palabras como órdenes orales y haciendo conexiones. Los perros que inclinaron la cabeza con mayor frecuencia también fueron los que mejor respondieron con éxito a las órdenes, algunas de ellas bastante complejas.

La Dra. Andrea Sommese, autora principal del estudio e investigadora de la Universidad Etvs Lornd en Budapest, se inspiró para realizar esta investigación después de participar en el Genius Dog Challenge , una serie transmitida en vivo que presenta perros muy talentosos. Durante las transmisiones, algunos de los perros dotados fueron muy buenos aprendiendo los nombres de una amplia variedad de juguetes. Cuando sus dueños pronunciaban el nombre de los juguetes, los perros a menudo inclinaban la cabeza.

Inclinar la cabeza, así como mover la cola, olfatear las fosas nasales y señalar con una de las orejas, es un tipo de movimiento asimétrico típico de los caninos que muestra que el animal prefiere usar una de las partes de su cuerpo sobre otras cuando interactúa con el medio ambiente.

Inclinar la cabeza es otro movimiento asimétrico más en los perros, pero nunca se había estudiado. Investigamos la frecuencia y dirección de este comportamiento en respuesta a una vocalización verbal humana específica: cuando el dueño le pide al perro que traiga un juguete diciendo su nombre. Lo hicimos después de darnos cuenta de que a menudo sucedía cuando los perros escuchaban a sus dueños, dijo Sommese en un comunicado.

Sommese y sus colegas analizaron cuidadosamente todas las transmisiones del Genius Dog Challenge , en el que participaron 40 perros de varias razas. Se pidió a los propietarios que enseñaran a sus mascotas los nombres de dos juguetes y probaran qué tan bien lo hacían una vez al mes durante tres meses. La prueba era simple: el perro tenía que buscar el juguete correcto cuando se pronunciaba su nombre desde una habitación contigua.

La mayoría de los perros, sin embargo, fallaron en esta tarea. Incluso dos nombres de juguetes resultaron demasiado. Sin embargo, los siete border collies superaron la prueba sin problemas. Los collies son considerados una de las razas de perros más inteligentes del mundo, y este experimento validó su destreza cognitiva con los investigadores húngaros llamándolos aprendices de palabras dotados.

A lo largo del experimento, los científicos registraron la presencia o ausencia de movimientos de cabeza cuando los dueños decían el nombre del juguete. Los perros típicos rara vez inclinaban la cabeza, mientras que los perros dotados la mayoría de las veces inclinaban la cabeza al escuchar el comando de búsqueda.

De hecho, la diferencia era llamativa. Los aprendices superdotados inclinaron la cabeza el 43 % del tiempo, mientras que los otros 33 perros lo hicieron solo el 2 % del tiempo. Eso no suena como una coincidencia, y los investigadores parecen estar de acuerdo.

Parece que existe una relación entre el éxito en la recuperación de un juguete con nombre y los frecuentes ladeos de cabeza al escuchar su nombre. Por eso sugerimos una asociación entre inclinar la cabeza y procesar estímulos relevantes y significativos, aclara Shany Dror, coautora del estudio.

Sin embargo, estos hallazgos no significan necesariamente que su perro tenga problemas intelectuales solo porque no tiene la cabeza inclinada.

Es importante notar que este estudio solo investigó la inclinación de la cabeza durante una interacción comunicativa muy específica entre el dueño del perro: cuando el dueño le pide al perro que busque un juguete con nombre. Por lo tanto, es importante abstenerse de pensar que solo los perros Dotados que aprenden palabras inclinan la cabeza en otras situaciones no probadas en este estudio, agrega Andrea Temesi, otra investigadora que trabaja en el proyecto.

Los investigadores continuaron trabajando solo con los collies en una serie de otros experimentos más desafiantes. Debido a las restricciones de COVID-19, recopilaron los datos de forma remota con la ayuda de los dueños, quienes cooperaron e instalaron dos cámaras conectadas a un software de transmisión en vivo que monitoreaba tanto el comportamiento de los perros como el de sus dueños.

En el nuevo experimento, se desafió a los collies a aprender los nombres de 12 juguetes nuevos y solo tuvieron una semana para hacerlo. Luego fueron probados sacando el juguete correcto del grupo un mes y luego dos meses después.

Los collies se desempeñaron maravillosamente, recuperando el juguete correcto el 86 % de las veces. Uno de los collies, llamado Whisky, fue particularmente talentoso al devolver el juguete correcto 54 de 59 veces. Un mes después, la tasa de recuperación se redujo al 61%. Dos meses más tarde se redujo al 57%, lo que no está nada mal teniendo en cuenta que los perros perdieron el entrenamiento.

Crédito: Helge O. Svela.

Una vez más, los perros inclinaron la cabeza cuando escucharon el nombre de los juguetes gritados por los dueños. Todos los perros tendían a inclinar la cabeza hacia un lado o hacia el otro con bastante regularidad. Para los investigadores, esto es visto como otra prueba más de que los perros se involucran en este comportamiento cuando se concentran en una tarea cognitiva.

Sin embargo, aprender y recordar nombres de objetos no es exclusivo de los collies. Después de que terminó el estudio, los investigadores descubrieron que los caninos de otras razas también son expertos en aprender nuevas palabras. Estos incluyen un pastor alemán, un pequinés, un mini pastor australiano y algunos perros de razas mixtas.

Lo que probamos es una habilidad muy específica: la capacidad de aprender nombres de objetos, dijo Dror a NBC News .

Todos los perros, sin embargo, son buenos para comprender a sus humanos, dijo. Lo hacen al poder leer incluso los movimientos más sutiles que hacemos y aprender en qué contexto hacemos qué. Están en sintonía con todas nuestras actividades y pueden aprender mucho observándonos.

Los hallazgos aparecieron en la revista Animal Cognition.

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