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El planeta más cercano al sol es el último lugar donde uno esperaría encontrar agua o algo congelado. El universo, sin embargo, siempre está lleno de sorpresas. Mercurio es bien conocido como el planeta más chamuscado de nuestro sistema solar. A solo 36 millones de millas del sol y con días extremadamente largos, la superficie de Mercurio puede alcanzar una asombrosa temperatura de 800F. Difícilmente el ambiente para el hielo.

Créditos de imagen: MESSENGER / NASA

Qué sorpresa fue entonces, en 1991, cuando los astrónomos del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico descubrieron parches circulares de material extremadamente reflectante que irradiaba desde la superficie de Mercurio. Los datos de la observación sugirieron la presencia no solo de agua, sino también de hielo en Mercurio, una idea que antes se creía imposible. Dado que los datos solo de la información del radar no fueron concluyentes, el asunto fue recibido con cierto escepticismo durante años.

La nave espacial Messenger más reciente de la NASA ahora ha recopilado las mejores fotos y datos del posible hielo del cráter, acercando a los científicos a una conclusión; Mercurio, a pesar de su abrasador, parece albergar bolsas de agua helada perpetua.

Historia de Mercurio

Las teorías más sólidas sobre la formación de Mercurio afirman que Mercurio se formó originalmente como un planeta mucho más grande, pero perdió aproximadamente la mitad de su masa debido a las violentas fluctuaciones del sol primitivo y/o posiblemente a una colisión con un planetesimal (un planeta pequeño). La teoría del sol propone que la corteza original de Mercurio puede haber sido vaporizada por 8000 F más temperaturas superficiales impuestas por las emisiones calientes y volátiles de los primeros soles. El mercurio puede haber estado compuesto originalmente de material con una composición química diferente, pero aquellos con un punto de vaporización más bajo habrían sido eliminados.

Esto podría explicar razonablemente por qué hoy Mercurio es el único planeta de nuestro sistema solar que contiene una cantidad tan desproporcionada de metal y silicato, y poco más. La composición es aproximadamente dos tercios de metal y un tercio de silicato. Su rotación planetaria es extremadamente lenta; Se requieren alrededor de 60 días terrestres para igualar un día en Mercurio. Esto hace que algunas partes del planeta soporten una exposición prolongada al sol y un calor extremo, mientras que otras áreas se sumergen en una oscuridad prolongada y congelada.

Mercurio está cubierto por la multitud de cráteres que caracterizan a los planetas y satélites rocosos de nuestro sistema solar. No hay actividad geológica en la superficie y carece de un núcleo geológicamente activo, como lo demuestran los cráteres que no han sido perturbados durante mucho tiempo. Debido a su pequeño tamaño y constitución geológica, Mercurio también carece de una capa atmosférica notable.

¿Cómo es posible el hielo de agua en un lugar así?

MESSENGER de la NASA encontró nueva evidencia de hielo de agua en los polos de Mercurio

Debido al eje estrecho de Mercurio, la rotación lenta y la falta de atmósfera que atrapa el calor, es posible albergar bolsas de agua congelada en la superficie de Mercurio. Mercurio, de hecho, exhibe la variación de temperatura más amplia de cualquiera de los planetas de nuestro sistema solar. Los polos planetarios están permanentemente sombreados al igual que algunos de sus cráteres. En contraste con el horno bañado por el sol en la superficie regular, estas áreas oscuras a menudo bajan a -290F, más que lo suficientemente frío como para mantener el agua congelada para siempre. Las interpretaciones modernas de los antiguos cráteres intactos de Mercurio indican que no ha habido ninguna actividad geológica o volcánica en mucho tiempo. Sin una atmósfera que atrape y disperse el calor ni ningún calor geotérmico del centro de Mercurio, los cráteres están en permafrost.

Los orígenes extraterrestres del hielo de agua en Mercurio

¿De dónde vino toda el agua en primer lugar? El agua es bastante abundante en la galaxia. El hidrógeno se encuentra en todas partes como la base química de la mayor parte de la materia inorgánica. El oxígeno se produce como un subproducto de la actividad estelar. Cuando se encuentran a temperaturas más frías, el resultado habitual es H2O o agua. De hecho, la mayor parte del oxígeno del universo está ligado al agua y al dióxido de carbono, por lo que la disponibilidad de agua extraterrestre no escasea.

La pregunta, por supuesto, es cómo fue entregado a Mercurio. La teoría más popular es que los cometas y asteroides llenos de hielo golpearon a Mercurio y al resto del sistema solar en un momento turbulento temprano en la historia de los sistemas solares, liberando innumerables toneladas de agua en cada uno de los planetas. Gran parte del interés se centra en una clase de meteoritos conocidos como condritas carbonáceas, que se sabe que contienen cantidades sustanciales de hielo además de una mezcla fascinante de ingredientes orgánicos prebióticos, como aminoácidos, un descubrimiento que seguramente conducirá a descubrimientos más sorprendentes. revelaciones a medida que aprendemos más.

¿Cómo se descubrió el hielo de agua en Mercurio?

En 1991, el radiotelescopio Puerto Rico de Arecibo transmitió una onda de radar codificada polarizada circularmente hacia Mercurio. La onda se reflejó en Mercurio y regresó a la Tierra, donde Arecibo recibió sus imágenes. Lo que encontraron fue que, aunque el componente de silicato de Mercurio ya es muy reflectante, también había áreas circulares de una reflectividad aún más brillante cerca de los polos. En ese momento, se sospechaba que las áreas eran hielo de agua, pero no había otros datos para investigar.

La duda ahora se ha erradicado casi por completo con los datos recibidos del proyecto de nave espacial MESSENGER recientemente completado. Acrónimo de Superficie de Mercurio, entorno espacial, geoquímica y alcance, MESSENGER comenzó a orbitar Mercurio en 2011 y continuó enviando los datos más completos jamás recopilados hasta que se quedó sin combustible y se estrelló contra la superficie de Mercurio en 2015. Los nuevos datos dejaron pocas dudas. en cuanto a si hay o no hielo de agua en Mercurio.

MESSENGER usó pulsos láser, disparados a la superficie del planeta, para crear mapas muy detallados. Como antes, las anomalías reflectantes en los polos sugieren la presencia de agua, pero esta vez se correlacionaron con modelos de temperatura actualizados que confirmaron que las áreas reflectantes eran agua congelada. Se cita al investigador principal de la Universidad de Columbia, Sean Solomon, diciendo: Durante más de veinte años, el jurado ha estado deliberando sobre si el planeta más cercano al sol alberga abundante hielo de agua en sus regiones polares permanentemente sombreadas. MESSENGER ahora ha proporcionado un veredicto afirmativo unánime.

Con una pregunta respondida, se plantean más

Con la cuestión de la existencia de hielo de agua en Mercurio resuelta, lleva a más preguntas sobre sus orígenes, esos meteoritos condríticos carbonosos. Junto con el descubrimiento de agua extraterrestre no solo en Mercurio, sino también en Marte y nuestra luna, ha llegado la revelación más sorprendente de compuestos orgánicos extraterrestres, como los aminoácidos. Esto tiene el potencial de cambiar todo lo que se sabe sobre los orígenes de la vida en la Tierra y la posibilidad de evoluciones orgánicas similares en otros lugares. ¿La vida es de origen extraterrestre? ¿Llegaron los componentes básicos de la replicación nucleica en un meteorito desde un lejano y oscuro desconocido? Es posible que nunca se encuentre la respuesta a tales preguntas, pero ciertamente obligará a la búsqueda fundamental de la verdad que es el motor de todos nuestros descubrimientos.

Biografía del autor

Lauren Ray John es una entusiasta de la astronomía y escritora. Comenzó a observar las estrellas cuando era niña y nunca lo abandonó. Siempre está al día con los últimos descubrimientos en astronomía y los últimos dispositivos para observadores de estrellas tanto aficionados como profesionales. Tiene un proyecto personal llamado TelescopeReviewer.com donde revisa los últimos modelos y comparte su conocimiento con su audiencia.

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