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A medida que transita por los cielos, las lunas atraen las profundidades saladas de los océanos y generan un segundo campo magnético global, aunque mucho más débil.

https://dlmultimedia.esa.int/download/public/videos/2018/04/003/orig-1804_003_AR_EN.mp4

El flujo y reflujo de agua salada, causado por la atracción gravitatoria de nuestra Luna, puede inducir su propio campo magnético, uno que un trío de satélites de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha mapeado con exquisito detalle.

Conocido como Swarm, el trío de satélites se puso en órbita en 2013 para ayudarnos a comprender mejor el campo magnético de los planetas. La mayor parte de ese campo es producido por la agitación del hierro fundido en el núcleo de la Tierra, que funciona como una enorme dínamo subterránea. Sin embargo, hay otros efectos secundarios, como los producidos por la actividad humana y esos son los efectos que Swarm pretendía observar.

Imagine la sorpresa entre los investigadores de la ESA cuando los satélites tropezaron con un fenómeno magnético completamente nuevo.

Es un campo magnético muy pequeño. Se trata de 2-2,5 nanotesla a la altitud del satélite, que es unas 20.000 veces más débil que el campo magnético global de la Tierra, dijo a BBC News Nils Olsen, de la Universidad Técnica de Dinamarca.

Lo que diferenció al trío de satélites de sus pares y permitió este descubrimiento es la forma en que ven el agua. Otros dispositivos que hemos enviado en órbita registran las mareas como un cambio en la altura de la superficie del mar, pero los instrumentos magnéticos de Swarm ven los movimientos de toda la columna de agua, hasta el fondo del mar.

El agua es diamagnética, lo que significa que tiene cualidades magnéticas débiles cuando se le aplica un campo magnético. Sin embargo, agregar sal reduce su diamagnetismo pero lo convierte en un buen conductor eléctrico, pero no excelente, lo que significa que comenzará a interactuar con los campos magnéticos, relativamente débilmente. Aún así, los océanos albergan enormes cantidades de agua y, a medida que las mareas circulan alrededor de las cuencas oceánicas, el efecto general es suficiente para arrastrar las líneas del campo geomagnético. La interacción entre el agua salada y el campo magnético terrestre también genera corrientes eléctricas que, a su vez, inducen sus propias señales magnéticas.

Estudiar el flujo y reflujo de este segundo campo magnético puede permitirnos observar el movimiento de cuerpos de agua profundos. Los océanos capturan, almacenan y mueven una gran cantidad de calor, y los hallazgos de Swarms podrían ayudar a los investigadores a construir mejores modelos de los sistemas de la Tierra, particularmente útiles para comprender los efectos del cambio climático.

La firma magnética de las mareas provoca una respuesta magnética débil en las profundidades del mar, explicó Olson, lo que podría permitirnos observar los sucesos eléctricos de la litosfera y el manto superior de nuestros planetas. Dichos datos nos ayudarán a mapear mejor estas estructuras, así como la actividad tectónica que provoca terremotos y erupciones volcánicas.

Dado que los océanos absorben el calor del aire, es importante rastrear cómo se distribuye y almacena este calor, particularmente en profundidad, para comprender nuestro clima cambiante, dijo Olson en un comunicado, y agregó que el descubrimiento nos brinda una imagen verdaderamente global de cómo el océano fluye a todas las profundidades.

El profesor habló en la Asamblea General de la Unión Europea de Geociencias (EGU) en Viena, Austria, donde se publicaron una serie de nuevos resultados de Swarm.