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Una nueva investigación está investigando las células que bloquean o permiten que los recuerdos aterradores aparezcan en nuestras mentes.

Créditos de la imagen Henry Gray / Anatomía del cuerpo humano (1918) a través de Wikimedia.

Investigadores de la Universidad de Texas en Austin han identificado el grupo de neuronas que manejan los recuerdos recurrentes y aterradores. Los hallazgos podrían ayudarnos a adaptar mejor la terapia para el tratamiento de la ansiedad, las fobias y el trastorno de estrés postraumático (TEPT).

Recaída espantosa

Con frecuencia hay una recaída del miedo original, pero sabíamos muy poco sobre los mecanismos, dijo Michael Drew, profesor asociado de neurociencia y autor principal del estudio. Estos tipos de estudios pueden ayudarnos a comprender la posible causa de los trastornos, como la ansiedad y el TEPT, y también pueden ayudarnos a comprender los posibles tratamientos.

Drew y su equipo trabajaron con un grupo de ratones de laboratorio, a los que entrenaron para asociar una caja distintiva con el miedo. Cada ratón fue colocado repetidamente dentro de la caja y recibió una descarga eléctrica inofensiva hasta que comenzaron a asociar esta caja con sentimientos de dolor. No hace falta decir que esto hizo que los ratones tuvieran bastante miedo de tener que entrar en dicha caja.

El resultado final fue que los ratones mostraban miedo cuando estaban dentro de la caja. En el segundo paso del experimento, los mismos ratones se colocaron dentro de la caja sin recibir la descarga. Seguían mostrando miedo inicialmente, informa el equipo. Sin embargo, a medida que la exposición a la caja continuó sin que se administrara la descarga, la asociación se debilitó. Eventualmente, los ratones dejaron de mostrar signos de miedo. Los autores explican que la exposición repetida sin el shock doloroso creó memorias de extinción en la mente de los ratones en lugar de las memorias anteriores, dolorosas e inductoras de miedo.

Este es un vistazo de cómo nuestro cerebro almacena y maneja las respuestas condicionadas, un proceso que ha sido muy estudiado y documentado desde Pavlov y sus perros babeantes. Sin embargo, todavía hay cosas que no entendemos. Entre estos, y algo que el equipo quería entender, es cómo y por qué los recuerdos o las respuestas que pensábamos que estaban detrás de nosotros aún pueden aparecer en nuestra mente, desencadenando una recuperación espontánea (piense en ello como una forma de recaída de memoria traumática).

Para averiguarlo, activaron artificialmente las respuestas de miedo y suprimieron los recuerdos de rastros de extinción mediante el uso de la optogenética (una técnica que usa la luz para encender o apagar las neuronas).

La supresión artificial de estas llamadas neuronas de extinción hace que el miedo recaiga, mientras que estimularlas previene la recaída del miedo, dijo Drew. Estos experimentos revelan vías potenciales para suprimir el miedo desadaptativo y prevenir las recaídas.

El equipo de Drews se sorprendió al descubrir que las células cerebrales responsables de suprimir o permitir que surjan los recuerdos del miedo están anidadas en el hipocampo. La opinión tradicional es que el miedo nace de la amígdala, el nivel de lagarto primitivo de nuestro cerebro. El hipocampo en realidad está muy involucrado en aspectos de la memoria, pero generalmente en el proceso de vincular la memoria con la navegación espacial. La hipótesis del equipo es que el trabajo del hipocampo es proporcionar un contexto espacial para los recuerdos, es decir, dónde sucedió algo o cómo llegó allí.

Por lo tanto, sus hallazgos podrían explicar por qué la terapia de exposición, una de las vías de tratamiento más comunes para los trastornos basados ​​en el miedo, a veces simplemente deja de funcionar. La terapia de exposición funciona mediante la creación de recuerdos seguros (de extinción) para anular el traumático inicial. Por ejemplo, alguien que tiene miedo de las arañas después de haber sido mordido por una puede realizar una terapia de exposición dejando que una araña inofensiva se arrastre en su mano.

Si bien el enfoque es sólido, informa el equipo, depende de la disposición de nuestro hipocampo a jugar a la pelota.

La extinción no borra la memoria del miedo original, sino que crea una nueva memoria que inhibe o compite con el miedo original, dijo Drew.

Nuestro artículo demuestra que el hipocampo genera rastros de memoria tanto de miedo como de extinción, y la competencia entre estos rastros hipocampales determina si el miedo se expresa o se suprime.

Los hallazgos sugieren que deberíamos revisar cómo cronometramos la terapia de exposición y con qué frecuencia los pacientes deben someterse a sesiones de exposición, según los autores.

Papel DOI http://dx.doi.org/10.1038/s41593-019-0361-z

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