Seleccionar página

Los homínidos han visto pulsos de crecimiento durante su historia evolutiva, seguidos de períodos de estancamiento, informa un nuevo artículo. Este fue el estudio a mayor escala sobre la evolución de la estatura y el peso humanos hasta la fecha. Los datos se extrajeron de fósiles de homínidos que abarcan todo el camino evolutivo conocido del género. Revela que durante los últimos cuatro millones de años, la estatura y la masa corporal de los homínidos han aumentado de forma independiente ya diferentes velocidades. Algunos linajes extintos incluso pasaron por fases de reducción.

Créditos de la imagen Igor Ovsyannykov.

El documento se basó en 311 especímenes que datan de hace aproximadamente 4,4 millones de años (la época de las especies de homínidos erguidos más antiguas conocidas) hasta los humanos modernos que siguieron a la última edad de hielo. Es el estudio más grande de la evolución del tamaño del cuerpo de los homínidos hasta la fecha, y los autores concluyen que, aunque este fue un camino largo y sinuoso con muchas ramas y callejones sin salida, el patrón general que han observado es uno de ráfagas de crecimiento seguidas por milenios de estancamiento.

Más alto, más grande, mejor

La evolución anterior de los homínidos vio una amplia gama de tamaños corporales, principalmente debido a la cantidad de especies diferentes y sus raíces evolutivas particulares. Algunos eran anchos, parecidos a gorilas, como Paranthropus , o más delgados y ágiles, como Australopithecus afarensis . En promedio, los homínidos de hace cuatro millones de años pesaban aproximadamente 25 kg y medían entre 125 y 130 cm de altura. Sin embargo, al observar cómo evolucionó la fisicalidad con el tiempo, el equipo informa al menos tres pulsos importantes de cambios significativos.

El primero ocurrió cuando nuestro propio género, Homo , hizo su aparición hace alrededor de 2,2-1,9 millones de años. Este período vio un aumento tanto en la altura (de unos 20 cm) como en el peso (de entre 15-20 kg).

La estatura y la altura se separaron aún más hace entre 1,4 y 1,6 millones de años, tras la aparición del Homo erectus . La evidencia fósil muestra que las especies de homínidos que vivían en esta época crecieron aproximadamente 10 centímetros (3,93 pulgadas) más altos, pero no ganarían significativamente en masa corporal hasta dentro de un millón de años. Este es el punto donde se alcanzó una estatura familiar. La masa corporal aún se mantuvo más baja en promedio que en la actualidad.

Pasaría aproximadamente un millón de años (alrededor de 0,5 a 0,4 millones de años) antes de que los homínidos más pesados ​​hicieran una aparición consistente en el registro fósil. En promedio, las especies de homínidos experimentaron un aumento de masa corporal de 10 a 15 kg (22 a 33 libras) hace unos 500 000 años. Este aumento en la masa corporal probablemente apunta a una adaptación a los ambientes al norte del Mediterráneo.

A y b muestran la evolución del peso (kg, azul) y la estatura (cm, verde) a lo largo del tiempo, por período geológico y taxa, respectivamente. C y d muestran variaciones (en %) para peso y talla, por periodo geológico y taxones, respectivamente.
Créditos de imagen Manuel Will, Adrin Pablos, Jay T. Stock, 2017, RSOS.

A partir de ese momento, la altura y el peso promedio del cuerpo se mantienen más o menos iguales en el linaje de los homínidos, lo que en última instancia nos lleva a nosotros mismos, dice el autor principal, el Dr. Manuel Will del Departamento de Arqueología de Cambridge e investigador en Gonville and Caius College.

Hay un par de excepciones, como es el caso de Homo naledi y Homo floresiensis , que de hecho han disminuido de tamaño con el tiempo, informa el equipo. Sin embargo, esto probablemente se debió a sus raíces evolutivas en ancestros de cuerpo más pequeño, o al efecto de las presiones evolutivas que actúan sobre poblaciones pequeñas y aisladas. Floresiensis, por ejemplo, fue descubierto en una isla de Indonesia.

Nuestro estudio muestra que, aparte de estas dos especies, los homínidos que aparecen después de hace 1,4 millones de años miden más de 140 cm y pesan 40 kg. Esto no cambia hasta que los cuerpos humanos se diversifican nuevamente en los últimos miles de años.

Estos hallazgos sugieren presiones selectivas extremadamente fuertes contra los cuerpos pequeños que cambiaron el espectro evolutivo hacia los cuerpos más grandes que tenemos hoy.

Dimensionamiento hasta los requisitos

Imagen vía NewStorkCity.

Los hallazgos podrían ayudarnos a comprender mejor qué estaban haciendo los primeros homínidos. Inicialmente, la altura y el peso de los homínidos evolucionaron en gran medida en conjunto, agrega el equipo. El último desacoplamiento entre altura y volumen probablemente fue causado por la migración de humanos tempranos fuera del bosque y como una adaptación a la caza en la sabana.

Un aumento únicamente en la estatura habría creado un físico más delgado, con piernas largas y caderas y hombros estrechos. Esto puede haber sido una adaptación a nuevos entornos y la caza de resistencia, ya que las primeras especies de Homo abandonaron los bosques y se trasladaron a las sabanas africanas más áridas. agrega el Dr. Will.

La mayor relación superficie-volumen de un cuerpo alto y delgado sería una ventaja al acechar animales durante horas en el calor seco, ya que un área de piel más grande aumenta la capacidad de evaporación del sudor.

Más tarde, a medida que estas poblaciones se mudaron más al norte y se encontraron con climas más fríos, el aumento de volumen los haría mejores para combatir el frío.

La adición posterior de masa corporal coincide con migraciones cada vez mayores a latitudes más altas, donde un cuerpo más voluminoso sería más adecuado para la termorregulación en climas euroasiáticos más fríos.

Los resultados también sugieren que la cladogénesis (división del linaje) puede haber jugado un papel en el aumento de la altura y la masa promedio de los humanos. Es posible que la competencia entre especies más tarde condujera a la extinción del linaje de cuerpo más pequeño. El dimorfismo sexual, la distinción física entre géneros, con hembras de mamíferos típicamente más pequeñas que los machos, también fue más frecuente en la historia temprana de los homínidos, agregaron los autores, y parece que se ha vuelto menos enfatizado.

Sin embargo, Will dice que la teoría debe tomarse con pinzas. Se adapta muy bien a los datos disponibles, pero hay grandes lagunas en el registro fósil que el equipo ha tenido que solucionar, que pueden haber oscurecido la verdad. Señala que, en ocasiones, el equipo tuvo que trabajar en estimaciones del tamaño del cuerpo a partir de restos muy fragmentados, en algunos casos de tan solo un hueso del dedo del pie.

En general, sabemos que ciertos grupos de humanos han seguido aumentando de estatura durante el último siglo, muy probablemente debido a las mejoras en la nutrición y la atención médica. A medida que estos siguen aumentando, es probable que la estatura humana promedio siga aumentando.

Sin embargo, ciertamente hay un techo establecido por nuestros genes, que define nuestro máximo potencial de crecimiento, dijo el coautor, el Dr. Jay Stock, también del Departamento de Arqueología de Cambridge.

El artículo Patrones a largo plazo de la evolución de la masa corporal y la estatura dentro del linaje de los homínidos se ha publicado en la revista Royal Society Open Science .

"