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Los investigadores han descrito dos especies de gusanos que lucen un aspecto distintivo de cabeza de martillo. Los gusanos, descubiertos en partes de Europa y África, son probablemente especies invasoras y podrían causar estragos en la biodiversidad del suelo.

Humbertium covidum , un gusano martillo invasivo que se encuentra en Italia. Créditos de la imagen: Pierre Gros.

A medida que el mundo se vuelve cada vez más globalizado, las especies se trasladan de una parte del mundo a la otra. Estas especies alienígenas tienen el potencial de invadir el nuevo ecosistema al que son traídas y, a menudo, cuando te das cuenta de que hay un problema, hay poco que puedes hacer al respecto.

A menudo, ni siquiera notas estas especies invasoras a menos que realmente estés prestando atención y este es exactamente el caso aquí.

Un equipo internacional dirigido por el profesor Jean-Lou Justine de ISYEB (Musum National dHistoire Naturelle, París, Francia) describió dos nuevas especies de platelmintos cabeza de martillo. Este es el primer estudio de estas especies, aunque los platelmintos llevan tiempo invadiendo Europa.

Al principio nos sorprendió que algunas de las especies que estaban invadiendo Europa, un lugar donde se supone que la biodiversidad es muy conocida, ni siquiera tuvieran nombre. Ese fue el caso de Obama nungara , una especie descrita solo en 2016, dijo Justine a ZME Science. Los investigadores no le dieron un nombre en ese momento, aunque lo describieron en un artículo de 2020 con un título encantador. El nombre Obama está formado por una composición de las palabras tupi oba (hoja) y ma (animal), en referencia a la forma de su cuerpo.

Este es también el caso de las dos nuevas especies descritas en este trabajo, no tenían nombres y nunca fueron descritas en sus países de origen.

Los gusanos martillo son criaturas depredadoras, al igual que sus homónimos tiburones. Pueden rastrear a sus presas (por lo general, otros gusanos o moluscos) y tener una forma distintiva en la región de la cabeza, lo que les ayuda a arrastrarse sobre el sustrato del suelo.

Diversibipalium mayottensis , una especie invasora de gusano martillo que se encuentra en Mayotte

Los científicos han descrito varios gusanos martillo pero, en muchos casos, los investigadores no los describen en su tierra de origen, sino que los encuentran en países que ya han invadido. Por ejemplo, dos especies descritas anteriormente ( Bipalium pennsylvanicum y Bipalium adventitium ) se originan en Asia, pero se informaron por primera vez en los EE. UU. Las dos especies más nuevas siguen la misma tendencia.

He estado trabajando en gusanos planos terrestres invasivos desde 2013, cuando descubrí que los jardines en Francia (y Europa) estaban invadidos por gusanos extraños y que casi ningún científico estaba trabajando en este problema. Leigh Winsor, la australiana de nuestro equipo, lleva trabajando en ellos desde los años 80, añade Justine.

La primera especie nueva se llamó Humbertium covidum , como homenaje a las víctimas de la COVID-19, pero también porque gran parte del trabajo se llevó a cabo durante el confinamiento por la COVID-19.

Debido a la pandemia, durante los confinamientos la mayoría de nosotros estábamos en casa, con nuestro laboratorio cerrado. No fueron posibles las expediciones de campo. Convencí a mis colegas para que reunieran toda la información que teníamos sobre estos platelmintos, hicieran los análisis por computadora y finalmente escribieran este artículo tan largo. Decidimos nombrar una de las especies covidum , rindiendo homenaje a las víctimas de la pandemia.

El gusano fue encontrado en dos jardines en Pyrnes-Atlantiques (Francia) y también en Veneto (Italia). Aunque algunos gusanos martillo pueden alcanzar hasta un metro, este es pequeño (3 cm) y se ve uniformemente negro metálico, un color inusual entre los gusanos planos.

Estas criaturas no son fáciles de caracterizar basándose únicamente en su morfología, por lo que los investigadores decidieron utilizar el análisis genético mitocondrial, que puede proporcionar mucha información sobre el origen de esta especie y con qué otras especies está relacionada. Esta especie parece haberse originado en Asia y es potencialmente invasora. Al analizar el contenido de su estómago, los investigadores también descubrieron que come caracoles.

La segunda especie, Diversibipalium mayottensis , solo se encontró en Mayotte (una isla francesa en el Canal de Mozambique, Océano Índico). La especie es tan pequeña como la otra, pero en lugar de un negro metálico, exhibe una espectacular iridiscencia verde-azul. Según el análisis genético, esta especie parece pertenecer a un grupo hermano de todos los demás gusanos planos cabeza de martillo, lo que significa que podría ayudar a los investigadores a comprender cómo evolucionaron estas criaturas. Su origen podría ser Madagascar, pero no está del todo claro. Presuntamente, en algún momento del pasado, la gente trajo plantas de Madagascar y, sin saberlo, también trajo el gusano.

Todos los gusanos planos terrestres generalmente se transportan con plantas en macetas, dice Justine. Para la especie en Europa, Humbertium covidum , es probable que la especie haya sido transportada en los últimos años, desde Asia, con alguna planta importada. Para la especie de Mayotte, Diversibipalium mayottensis , es probable que provenga de Madagascar, pero el transporte pudo haber ocurrido hace mucho tiempo, quizás incluso hace siglos, por intercambios tradicionales entre islas en esta parte de África.

Aunque encontrar nuevas especies es generalmente una buena noticia, este no es necesariamente el caso aquí. Estos platelmintos probablemente sean malas noticias, especialmente si no están en su entorno natural. Por ejemplo, un estudio encontró que una sola especie de lombriz de Nueva Zelanda se volvió invasiva en el Reino Unido, y cuando se estableció, la biomasa de lombrices disminuyó en un 20%.

"Todos los platelmintos terrestres son depredadores de los otros animales de la fauna del suelo y, como tales, pueden amenazar la biodiversidad y el equilibrio ecológico de las especies en un suelo. Sin embargo, solo hay unos pocos artículos en los que se estudió a fondo su impacto, porque estos estudios son largos y costosos", explicó Justine en un correo electrónico a ZME Science.

El estudio viene con una advertencia clara: las especies invasoras probablemente prevalecen más de lo que creemos. Solo en los EE. UU., se estima que las especies invasoras causan daños por alrededor de $ 120 mil millones, y es probable que la cifra aumente a medida que el mundo se vuelve cada vez más interconectado. Desafortunadamente, cuando se trata de lidiar con gusanos martillo invasivos, la prevención es prácticamente nuestra única arma.

"Básicamente, no hay mucho que hacer una vez que un gusano plano terrestre ha invadido un país. La prevención es la clave, debemos evitar la importación de nuevos gusanos planos (eso es cierto para Europa y EE. UU.)", concluye Justine.

El estudio fue publicado en la revista PeerJ.