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ANUNCIO PUBLICITARIO Zealandia es probablemente el séptimo continente geológico del planeta, afirma un panel internacional de científicos en un nuevo artículo. Crédito: N. Mortimer et al./GSA Today

Es posible que ni siquiera levante una ceja cuando los científicos decidan degradar el estado de Plutón como planeta por razones muy objetivas o cuando los astrónomos propongan que podría haber otros planetas al acecho dentro de nuestro sistema solar pero que aún no se han identificado. ¿Pero descubrir un nuevo continente en el siglo XXI? ¿Apareció de la noche a la mañana? Este no es un descubrimiento repentino, sino una realización gradual, escribieron los 11 geólogos en un artículo publicado en GSA Today que identificó un séptimo continente geológico llamado Zelandia.

Los investigadores afirman que Nueva Zelanda y Nueva Caledonia no son solo algunas cadenas de islas, son solo el 5 por ciento de lo que se ve sobre la superficie de los océanos, el resto del continente de 5 millones de kilómetros cuadrados está sumergido bajo el agua. Eso hace que Zealandia sea tan grande como la gran India. Lo que es más, diez de miles de millones de dólares en combustibles fósiles podrían encontrarse frente a sus costas.

Hasta ahora, solo había seis continentes geológicos reconocidos: África, la Antártida, Australia, Eurasia, América del Norte y América del Sur. Zelandia sería el séptimo pero también el más joven, delgado y sumergido de los continentes.

El número de continentes ha cambiado a lo largo de la evolución de la Tierra. Tenemos la tectónica de placas y la deriva continental para el tira y afloja constante que llevó a cambios en la composición continental. El planeta comenzó con una sola masa de tierra en la Era Mesozoica pero desde entonces ha pasado por varias etapas de diferentes supercontinentes y continentes.

Entonces, ¿cómo nos lo perdimos? En primer lugar, es bueno definir qué criterios conforman un continente. Según Business Insider, un continente debe cumplir todo lo siguiente:

  1. Terreno que sobresale relativamente alto del fondo del océano.
  2. Diversidad de tres tipos de rocas: ígneas (arrojadas por volcanes), metamórficas (alteradas por calor/presión) y sedimentarias (producidas por erosión).
  3. Una sección de corteza más gruesa y menos densa en comparación con el suelo oceánico circundante.
  4. Límites bien definidos alrededor de un área lo suficientemente grande como para ser considerado un continente en lugar de un microcontinente o fragmento continental.

Tanto Nueva Zelanda como Nueva Caledonia se ajustan a estos criterios, pero hasta ahora era obvio que el número 4 no encajaba. Pero veinte años de imágenes satelitales de última generación sugieren que estas islas están de hecho conectadas por una corteza continental sumergida, que está separada y es distinta de Australia y la Antártida. Por lo tanto, Zelandia es una región unificada.

Zealandia ilustra que lo grande y lo obvio en las ciencias naturales se puede pasar por alto, dicen los investigadores en la conclusión de su estudio. Sobre la base de varias líneas de evidencia geológica y geofísica, particularmente las acumuladas en las últimas dos décadas, Zelandia no es una colección de fragmentos continentales parcialmente sumergidos, sino un continente coherente de 4,9 Mkm 2 .

El valor científico de clasificar a Zelandia como continente es mucho más que un nombre extra en una lista, escribieron.

Que un continente pueda estar tan sumergido pero no fragmentado lo hace [útil] para explorar la cohesión y la ruptura de la corteza continental.

Crédito: GSA hoy.

Zealandia en sí no es algo nuevo. Fue acuñado por uno de los autores del nuevo artículo, Bruce Luyendyk, geofísico de la Universidad de California en Santa Bárbara, en 1995. Sin embargo, originalmente, Zelandia se usaba para describir Nueva Zelanda, Nueva Caledonia y una colección de Piezas sumergidas y rebanadas de corteza que se desprendieron de una región de Gondwana, el supercontinente de hace 200 millones de años. Ahora, Luyendyk y sus colegas proponen que Zealandia es un continente geológico distinto por derecho propio.

Si pudiéramos desconectar los océanos, sería claro para todos que tenemos cadenas montañosas y un continente grande y alto, dijo el autor principal Nick Mortimer.

Sin embargo, no hay nada resuelto. No existe un comité u organismo oficial capacitado que tenga la tarea de decidir qué y qué no constituye un continente como el que degradó a Plutón como planeta, por ejemplo. En cambio, es más o menos arbitrario (y obvio para el resto de los continentes). Al ver cómo la mayor parte de Zelandia está bajo el agua, será muy difícil cimentar su nuevo estatus a los ojos del público.

Lo que esperamos es que Zealandia aparezca en los mapas del mundo, en las escuelas, en todas partes, dijo Mortimer.

Creo que la revelación de un nuevo continente es bastante emocionante, agregó.

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