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De vez en cuando, un asunto científico se derramará en la sala del tribunal, este es el caso del fósil de dinosaurios en duelo, que ha provocado una gran disputa de derechos de propiedad que puede ser extremadamente importante para la paleontología.

Los dinosaurios en duelo han provocado una disputa de propiedad que podría tener repercusiones masivas en todo el mundo de la paleontología. Créditos de imagen: BHIGR.

Un fósil es un término usado para cualquier resto conservado geológicamente. Puede ser solo un rastro o huella, o algún tipo de restos conservados (típicamente huesos o conchas). Los fósiles pueden estar formados por minerales, pero no son minerales en sí mismos, al menos geológicamente. Técnicamente hablando, los fósiles son simplemente los restos de las partes duras de los organismos o sus huellas, aunque a veces, otros minerales pueden reemplazar a los minerales que formaban las partes originales del organismo.

Pero, ¿cómo se traduce esto en jerga legal?

La razón para resolver este debate no es sólo trivial. Un fósil fantástico, cuyo valor se estima en millones, está siendo juzgado actualmente por un tribunal de Montana en un caso histórico.

Todo comenzó en 2006, cuando un cazador de fósiles aficionado descubrió un grupo de fósiles en el condado de Garfield, Montana. Dentro de este grupo, descubrió un impresionante fósil: dos fósiles de dinosaurios casi intactos, aparentemente enzarzados en una batalla. Los dos dinosaurios en duelo ofrecen una de las miradas más detalladas a la interacción depredador-presa en los dinosaurios. No hace falta decir que esta es una mina de oro para los paleontólogos, pero su valor neto también es extremadamente alto, lo que provocó un acalorado debate sobre quién es el propietario del fósil.

En Montana, los derechos de propiedad de las haciendas minerales normalmente no incluyen derechos de fósiles, que se consideran parte de los derechos de superficie. Históricamente, este ha sido el caso, y había poca necesidad de revisar la situación hasta ahora. Todo eso cambió en noviembre cuando el Tribunal de Circuito de Apelaciones se puso del lado de los propietarios de los derechos mineros del rancho donde se encontraron los fósiles.

El fallo conmocionó al mundo de la paleontología. Para empezar, despojaría al mundo de la investigación de uno de los hallazgos más importantes de los últimos años, pero eso es solo el comienzo. También haría mucho más difícil excavar en busca de nuevos fósiles, dice David Polly, ex presidente de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados, con sede en Bethesda, Maryland. Significaría que los paleontólogos necesitan navegar por la propiedad de la tierra, así como la propiedad mineral de una parcela, la última de las cuales a menudo se remonta a grandes corporaciones y puede ser bastante difícil de rastrear. Pero se pone aún peor: la propiedad de los fósiles que actualmente se encuentran en los museos también sería cuestionada, ya que los propietarios de tierras podrían tener derecho a reclamarlos como propios, lo que obligaría a los museos a pagar si quieren conservar los fósiles.

Por el momento, el asunto está en manos de la Corte Suprema, luego de que la Corte de Apelaciones fallara recientemente 2-1 a favor de los terratenientes. Los primeros ahora tendrán que decidir si los fósiles son minerales y, por lo tanto, están sujetos a derechos mineros o no.

Érase una vez, en un lugar que ahora se conoce como Montana, los dinosaurios vagaban por la tierra, escribió Eduardo Robreno, un juez principal de distrito de Pensilvania que estaba en el panel por designación, con una voz bastante colorida.

En un fatídico día, hace unos 66 millones de años, dos de esas criaturas, un terópodo de 22 pies de largo y un ceratopsiano de 28 pies de largo, se enfrentaron en un combate mortal. Si bien la historia no ha registrado las circunstancias que rodearon este encuentro, los restos de estas especies del Cretácico, entrelazadas en combate, fueron sepultadas bajo una pila de arenisca. Eso era entonces, esto es ahora.

Por la forma en que funciona el sistema judicial de los EE. UU., la decisión podría servir como precedente para los fallos en otros estados, abriendo una enorme lata de gusanos. No hace falta decir que los paleontólogos han intervenido en el tema, calificándolo de extraño y difícil de entender.

Esencialmente, todo se reduce a la pregunta de qué son realmente los fósiles: ¿son minerales o no? La ciencia (y los científicos) lo tienen claro. El jurado legal aún está fuera.

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