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Plátanos versus enset. Crédito: RBG KEW.

El enset es un pariente muy cercano del banano que se cultiva y consume en algunas partes de Etiopía. Fuera del Cuerno de África, especialmente en Occidente, prácticamente nadie ha oído hablar de este cultivo, que los lugareños han estado utilizando durante siglos para hacer gachas y pan. Sin embargo, presta atención: el enset podría convertirse en un nuevo alimento básico en todo el mundo. Los científicos afirman que el enset es muy resistente al cambio climático y podría ayudar a alimentar a más de 100 millones de personas, impulsando la seguridad alimentaria en regiones donde los cultivos convencionales se ven amenazados por el aumento de las temperaturas y el clima extremo.

El árbol contra el hambre

Según el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático, se espera que la temperatura global alcance o supere los 1,5 °C de calentamiento, como promedio durante los próximos 20 años. A medida que aumentan las temperaturas, se espera que disminuya el rendimiento de los cultivos más esenciales del mundo, que proporcionan más del 66% de las calorías que consumen las personas en todo el mundo. Los rendimientos del maíz, por ejemplo, podrían caer en picado un 24 % ya en 2030 en un escenario de altas emisiones de gases de efecto invernadero.

El cambio climático afecta de manera desproporcionada a los países del África subsahariana porque sus economías dependen en gran medida de la agricultura de secano. Por lo tanto, es probable que el sector agrícola, que proporciona alimentos esenciales para el consumo humano y alimento para el ganado, experimente una transformación importante para resistir los impactos del cambio climático y proteger los medios de vida de los agricultores. Tal transformación puede implicar la introducción de nuevos cultivos que actualmente no se están rotando y aquí es donde puede entrar el enset.

Una granja en las tierras altas del sur de Etiopía. Crédito: Richard Buggs, RBG Kew.

El enset ( Ensete ventricosum ) es un cultivo perenne que fructifica solo una vez en su ciclo de vida de 10 años. Se le conoce como banano etíope, banano abisinio o falso banano debido a su parecido morfológico con el banano. El cultivo, que fue domesticado hace unos 8.000 años, se cultiva ampliamente en el sur y suroeste de Etiopía y representa un alimento básico tradicional para unos 20 millones de personas. Un cultivo de usos múltiples, el enset también se utiliza para alimentar animales, hacer ropa y esteras con sus fibras y construir viviendas.

Sin embargo, a diferencia de los plátanos dulces, que se cultivan ampliamente por sus frutos, la gente en Etiopía ignora el enset y usa sus tallos y raíces con almidón, con los que hacen papilla y pan.

Hay una serie de razones por las que el enset puede impulsar la seguridad alimentaria. Crece en una gama relativamente amplia de condiciones, es algo tolerante a la sequía y se puede cosechar en cualquier época del año, durante varios años. Proporciona una importante fuente de almidón en la dieta, así como fibras, medicamentos, forraje para animales, material para techar y embalaje. El cultivo también estabiliza suelos y microclimas. Estas atractivas cualidades le han valido el sobrenombre de árbol contra el hambre.

Aunque el enset es un cultivo alimentario muy subestimado, hasta hace poco no se habían realizado muchas investigaciones sobre su potencial para alimentar a una población más amplia. El Dr. James Borrell, de Royal Botanic Gardens, Kew, ha realizado estudios agrícolas y trabajos de modelado para investigar cómo podría ser el rango potencial de enset en las próximas cuatro décadas, y los hallazgos son muy alentadores.

Los investigadores descubrieron que el cultivo podría alimentar al menos a 100 millones de personas en las próximas décadas, impulsando la seguridad alimentaria no solo en Etiopía sino también en otros países africanos vulnerables, como Kenia, Uganda y Ruanda. Escribiendo en la revista Environmental Research Letters , los autores creen que el enset podría complementar nuestras dietas y compensar las pérdidas de rendimiento esperadas de arroz, trigo y maíz debido al cambio climático.

Necesitamos diversificar las plantas que usamos globalmente como especie porque todos nuestros huevos están en una canasta muy pequeña en este momento, dijo el Dr. Borrell.

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