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Los investigadores han descubierto que las personas de ascendencia europea y africana tienen respuestas inmunitarias muy diferentes a las infecciones. Creen que estos rasgos podrían ser el resultado de la reproducción de los humanos modernos con los neandertales después de abandonar África.

Créditos de la imagen Paul Hudson / Flickr.

En algún momento entre cien y unas pocas decenas de miles de años atrás, cuando los humanos modernos emigraron de África, se encontraron con extraños pueblos que no eran del todo parecidos a ellos, pero tampoco muy diferentes a los neandertales. Entonces, naturalmente, tuvieron relaciones sexuales con ellos.

Los genes que adquirimos en ese intercambio pueden ser responsables de toda una gama de enfermedades, pero es posible que les hayan dado a nuestros antepasados ​​los medios para adaptarse mejor a su nuevo entorno. Los científicos que estudian el sistema inmunitario de los humanos en la actualidad han descubierto que las personas de ascendencia europea tienen respuestas inmunitarias significativamente diferentes a las de sus homólogos africanos, como consecuencia directa del intercambio, creen.

El hallazgo podría explicar por qué los africanos generalmente tienen sistemas inmunológicos más robustos que los europeos, pero también por qué están más predispuestos a ciertas enfermedades autoinmunes.

Esperaba ver diferencias en la respuesta inmune asociadas con la ascendencia, pero no una tendencia tan clara hacia una respuesta general más fuerte a la infección entre las personas de ascendencia africana, dice Luis Barreiro, genetista de la Universidad de Montreal y coautor del artículo.

El equipo de Barreiros examinó muestras tomadas de 175 pacientes estadounidenses, aproximadamente la mitad y la mitad de ascendencia africana y europea. Extrajeron macrófagos de sus glóbulos blancos que matan a los patógenos al comerlos e infectaron las células con Listeria y Salmonella . Los dejaron ocuparse de sus asuntos durante 24 horas y luego los analizaron.

Las células recuperadas del grupo africano habían reducido el crecimiento bacteriano tres veces más rápido que el grupo europeo gracias a una respuesta inflamatoria más fuerte. Esa es una ventaja definitiva cuando se combaten las infecciones, pero el equipo señala que es un arma de doble filo.

El sistema inmunitario de los afroamericanos responde de manera diferente, pero no podemos concluir que sea mejor, dijo Barreiro, ya que una respuesta inmunitaria más fuerte también tiene efectos negativos, entre ellos una mayor susceptibilidad a enfermedades inflamatorias autoinmunes como la enfermedad de Crohn.

El equipo también examinó la composición genética de los genes activos de las células y encontró un vínculo entre la muestra europea y el ADN neandertal, pero no encontró ningún vínculo similar en la muestra africana.

El equipo dice que cuando los primeros humanos emigraron a Europa hace unos 100.000 años, se encontraron con un continente ya colonizado por los neandertales. Encontrar rastros de su ADN en sujetos europeos modernos sugiere que las dos especies se reprodujeron activamente entre sí. También tiene sentido. Los nuevos genes habrían ofrecido a nuestros antepasados ​​una ventaja evolutiva en Europa, donde las condiciones ambientales eran muy diferentes a las de África. Una respuesta inflamatoria más baja también tendría más sentido en el clima más frío en comparación con el calor sofocante de África, que promueve las infecciones.

Nuestros resultados sugieren que los sistemas inmunológicos de las personas descendientes de africanos y europeos han evolucionado para responder mejor a las necesidades específicas impuestas por sus entornos específicos, dijo Barreiro a WordsSideKick.com.

Lo que es ventajoso en un contexto es probable que sea perjudicial en otro.

Demasiado de una cosa buena

Un estudio separado también encontró una menor tendencia inflamatoria en los monocitos contra las amenazas bacterianas y virales en personas de ascendencia europea en comparación con las de África. El estudio incluyó a 200 participantes de Francia. El equipo, dirigido por Lluis Quintana-Murci del Institut Pasteur, también relacionó las diferencias con los genes similares a los neandertales en los participantes europeos. En líneas generales, los resultados son los mismos. El equipo francés también sugiere que una poderosa respuesta inflamatoria podría ser peligrosa en Europa, por lo que este efecto podría haber proporcionado un beneficio evolutivo inherente al eliminar los genes más propensos a la inflamación con el tiempo.

Reducir las respuestas inmunoinflamatorias es una forma de evitar las reacciones autoinmunes, inflamatorias y alérgicas, dijo Quintana-Murci a ResearchGate.

Descubrir que las respuestas inmunitarias reducidas han conferido una ventaja destaca la compensación entre reconocer patógenos y evitar reacciones aberrantes exacerbadas que también pueden ser dañinas para el huésped.

Ambos estudios dicen que se necesita más trabajo antes de que entendamos de dónde provienen estas diferencias. Pero podría ayudarnos a desarrollar cosas como tratamientos personalizados o medicamentos adaptados a las necesidades de ciertas etnias.

Aún queda mucho por hacer, dice Barreiro. [La genética] explica solo alrededor del 30 por ciento de las diferencias observadas en las respuestas inmunitarias. Nuestros futuros estudios deberían centrarse en otros factores, enfatizando la influencia del entorno y nuestro comportamiento.

Los estudios de Barreiros y Quintana-Murcis se publican en la revista Cell .

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