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En caso de duda, ¡sácales la lengua!

¡Tú lo pediste mocoso!
Créditos de la imagen Shane Black.

Los eslizones del género Tiliqua son bastante discretos en lo que respecta a los lagartos. Realmente no les gusta llamar la atención sobre sí mismos, y definitivamente tienen forma de lagarto. Una nueva investigación muestra que cuando su naturaleza modesta no logra obtener la tranquilidad que desean (de los depredadores), los eslizones recurren a una defensa de última hora sorprendente y sorprendentemente efectiva: sus lenguas.

Su qué ahora?

Los eslizones de lengua azul están bastante extendidos por Australia, el este de Indonesia y Papua Nueva Guinea. Son lagartos omnívoros de tamaño mediano que dependen principalmente de su camuflaje para mantenerse fuera de la vista. Sin embargo, cuando son atacados por un depredador determinado, hacen un esfuerzo por sobresalir: los eslizones abren la boca de repente, lo más que pueden, para revelar una lengua azul de colores brillantes. No para hacerlos conscientes de sí mismos, pero estas lenguas deben ser un espectáculo del que retroceder porque eso es exactamente lo que hacen los depredadores.

El comportamiento se utiliza como última línea de defensa para proteger a los eslizones del ataque, escribe Martin Whiting, el autor correspondiente del estudio, en un comunicado de prensa. La investigación reveló que las lenguas son muy reflectantes en el espectro UV y que son más luminosas hacia la parte posterior. Se cree que algunos de los principales depredadores de los lagartos, como pájaros, serpientes o lagartos monitores, pueden ver la luz ultravioleta, lo que sugiere que los eslizones podrían usar esta luz para asustar a los depredadores y que interrumpan su ataque.

El estudio se centró en el eslizón lengua azul del norte ( Tiliqua scincoides intermedia ), la especie más grande del grupo. La especie luce un buen camuflaje: anchas bandas marrones en la espalda para mezclarse con su entorno. Sin embargo, algunos de sus principales depredadores aún pueden detectarlos, probablemente debido a su capacidad para percibir la luz ultravioleta, por lo que el equipo se propuso determinar qué tácticas utiliza para disuadir a los atacantes.

Primero, usaron un espectrofotómetro portátil para medir el color y la intensidad en diferentes áreas de la lengua de 13 eslizones. Esto reveló que las lenguas azules en realidad reflejan la luz ultravioleta. Más tarde, el procesamiento de datos en el laboratorio reveló que las lenguas eran casi el doble de brillantes en la parte trasera en comparación con la punta.

Espectros medios de diferentes regiones de la lengua. Ilustración asociada de Courtney Walcott de un eslizón de lengua azul realizando una exhibición de lengua completa.
Créditos de imagen A. Badiane et al., 2018, Behavioral Ecology and Sociobiology.

¡Bloo!

La siguiente parte del estudio fue identificar cómo esta lengua brillante beneficiaba a los eslizones. El equipo observó que los eslizones en la naturaleza abrían la boca y sacaban la lengua a los posibles atacantes. Para obtener más información, el equipo simuló ataques a los lagartos utilizando modelos de sus depredadores naturales. El equipo utilizó una serpiente, un pájaro, una goanna (lagarto monitor), un zorro y un trozo de madera como control.

Los eslizones confiarán en la ocultación durante el mayor tiempo posible, informa el equipo. Sin embargo, si esto falla, las lagartijas abren la boca ampliamente en el último momento, revelando sus lenguas que reflejan los rayos ultravioleta. Un párrafo particularmente divertido del estudio sugiere que los ataques más intensos provocaron una respuesta de lengua más fuerte: cuanto más riesgo se sintieran expuestos los eslizones, más lengua le sacarían a sus enemigos. Puedo relacionarme con su estilo de lucha.

Eslizón de lengua azul del norte realizando una exhibición de lengua completa en respuesta a un ataque simulado de un depredador modelo. El rostro de un verdadero guerrero.
Créditos de imagen Peter Street / A. Badiane et al., 2018, Behavioral Ecology and Sociobiology.

Los lagartos restringen el uso de exhibiciones de lengua completa a las etapas finales de una secuencia de depredación cuando están en mayor riesgo, y lo hacen junto con comportamientos defensivos agresivos que amplifican la exhibición, como silbar o inflar sus cuerpos, explica el autor principal. Arnaud Badiane.

Este tipo de exhibición podría ser particularmente eficaz contra los depredadores aéreos, para los cuales un ataque interrumpido no se reanudaría fácilmente debido a la pérdida de inercia.

Finalmente, el equipo señala que las exhibiciones de lengua fueron provocadas con mayor frecuencia por los modelos falsos de pájaros y zorros, en lugar de los de serpientes o lagartos monitores.

El momento en que exhiben su lengua es crucial, agrega Badiane. Si se realiza demasiado pronto, una exhibición puede romper el camuflaje de las lagartijas y atraer la atención no deseada de los depredadores y aumentar el riesgo de depredación. Si se realiza demasiado tarde, es posible que no disuada a los depredadores.

Si alguna vez te encuentras entre la espada y la pared, saca la lengua. Es probable que no sea tan efectivo como los de los eslizones, pero tal vez confundas a la gente lo suficiente como para escapar (valiente y honorablemente). Vale la pena intentarlo.

El papel ¿Por qué lengua azul? En la revista Behavioral Ecology and Sociobiology se ha publicado una posible visualización deimática basada en UV en un lagarto.

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