La idea de un dinosaurio estrictamente vegetariano ha sido cuestionada cuando los investigadores encontraron evidencia de comer mariscos.

Se conocen impresiones de la piel en Parasaruolophus, un hadrosaurio. Los hadrosaurios son conocidos por su particular forma de cráneo. Créditos de imagen: Steveoc 86 / Wikipedia.

Nuestra comprensión de cómo y qué comían los dinosaurios sigue siendo simplista. En términos generales, tenemos a los herbívoros y a los carnívoros, pero las cosas pueden tener muchos más matices de lo que pensábamos originalmente. Ahora, los investigadores han encontrado evidencia de que los hadrosaurios comen cangrejos y otros crustáceos, un comportamiento relacionado con los comportamientos de apareamiento.

Los hadrosaurios son una especie de dinosaurio con pico de pato y uno de los herbívoros más comunes del Cretácico. Los fósiles de hadrosaurios son tan comunes y están tan bien conservados que los paleontólogos han podido calcular su masa muscular, aprendiendo que los hadrosaurios eran muy musculosos y que probablemente tenían la capacidad de superar a los depredadores. El llamado espécimen de Dakota estaba en tan buenas condiciones que los investigadores incluso pudieron analizar sus ligamentos, tendones y posiblemente algunos órganos internos a través de una tomografía computarizada. En todo caso, Dakota es más una momia que un fósil. Pero todavía tenemos un largo camino por recorrer antes de que podamos decir que tenemos hadrosaurios.

La Dra. Karen Chin de la Universidad de Colorado, Boulder, EE. UU., dirigió un equipo que descubrió y analizó los excrementos de hadrosaurio que contenían trozos de cangrejos y otros crustáceos, pero solo durante algunas épocas del año.

Inmediatamente dije, Oh, no, no, no pueden ser crustáceos. Esa fue mi reacción instintiva, dice Karen Chin a The Two-Way. Es curadora de paleontología en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Colorado Boulders y coautora del artículo publicado hoy en Scientific Reports.

Me sorprendió mucho, pero creo que nos recuerda que hay muchas cosas que no sabemos sobre el comportamiento de los animales antiguos, dijo.

La superficie de un fragmento nudoso de caparazón de crustáceo incrustado en muestras de heces fosilizadas del Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante en Utah. Karen Chin/Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver.

Los crustáceos no fueron ingeridos accidentalmente. Se encontraron crustáceos en 10 de los 15 lugares de estudio, repartidos en un área de 20 kilómetros y potencialmente durante cientos de años. Esta fue definitivamente una dieta recurrente, dice Chin. Los excrementos también contenían trozos de madera, lo que indica que los crustáceos vivían alrededor de troncos (probablemente podridos). También eran crustáceos de buen tamaño, de al menos cinco centímetros, lo que indica que los hadrosaurios optaron por comérselos.

El hecho de que estos crustáceos tuvieran un buen porcentaje del ancho del cráneo de los dinosaurios [significa] que habrían tenido la opción de rechazarlo si no fuera una fuente de alimento deseada o aceptable.

El equipo propone que los dinosaurios comieran los crustáceos para complementar su dieta durante la temporada de apareamiento, cuando necesitan grandes cantidades de proteínas y calcio, especialmente durante el período de puesta de huevos. Si este es el caso, podría significar que el comportamiento también es compartido por otros herbívoros, como el poderoso triceratops o el estegosaurio cola de maza. Tal vez esto no sea realmente tan sorprendente cuando lo piensas. Este comportamiento también es común en los herbívoros de hoy. Por lo general, se dan un festín con las plantas, pero de vez en cuando, comen algo más para complementar su dieta (ya sea accidental o intencionalmente).

Y sabiendo que al menos algunos de ellos no podemos decirlos todos en este momento, pero al menos algunos de ellos variaron ocasionalmente su dieta para comer más productos de origen animal, es realmente intrigante.

Cualquiera que sea el caso, definitivamente tenemos que afinar nuestra idea de los dinosaurios herbívoros. La imagen clásica de un gentil gigante masticando follaje todo el día podría simplemente no ser cierta.

Referencia del diario: Karen Chin, Rodney M. Feldmann y Jessica N. Tashman. Consumo de crustáceos por dinosaurios megaherbívoros: flexibilidad dietética y estrategias de historia de vida de dinosaurios . doi:10.1038/s41598-017-11538-w

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