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Crédito: Mathias Appel, Flickr.

Como el marsupial carnívoro más grande del mundo, el demonio de Tasmania es estrictamente carnívoro y caza ranas, pájaros, peces e insectos. Pero la mayoría de sus comidas en realidad consisten en carroña. Sin embargo, los demonios de Tasmania no son los típicos carroñeros que devorarán todo lo que les pongan los dientes. Para sorpresa de todos, los investigadores en Australia descubrieron que los demonios tienen gustos y preferencias dietéticas muy específicas, que además pueden variar de un individuo a otro. Eso es algo insólito para los carroñeros, pero los diablos alborotadores no son de los que siguen las reglas.

Es un trabajo de carroñeros ser solo un generalista y tomar todo lo que pueda encontrar, dice Tracey Rogers, autora principal del estudio y profesora en la Escuela de Biología, Estudios Ambientales y de la Tierra en la Universidad de Nueva Gales del Sur.

Pero hemos descubierto que la mayoría de los demonios de Tasmania son en realidad comedores quisquillosos y selectivos: han violado las leyes de la recolección de residuos.

Los carroñeros, también llamados carroñeros, son animales que se alimentan parcial o totalmente de los cuerpos de los animales muertos. Los buitres, los cuervos y las hienas se encuentran entre los carroñeros más famosos del reino animal y desempeñan un papel importante en la red alimentaria al mantener el ecosistema libre de carroña y reciclar la materia orgánica en los ecosistemas como nutrientes.

Una de las razones por las que los carroñeros tienen un lugar en la red alimentaria, en algún lugar entre presa y depredador, es que son muy flexibles con respecto a lo que comen. El cuervo americano comerá ratones, huevos, semillas y nueces, por ejemplo, haciéndolos altamente adaptados a prácticamente cualquier entorno, ya sea salvaje o en áreas urbanas en expansión.

En parte carroñeros, siempre se ha pensado que los demonios de Tasmania comen casi cualquier cosa, pero resulta que son más quisquillosos que un niño pequeño.

Anna Lewis, autora principal del estudio y Ph.D. candidato en UNSW Science, colocó trampas en la isla de Tasmania durante una semana a la vez, atrapando alrededor de 10 demonios por día. En total, capturaron 71 individuos en siete sitios diferentes, de los cuales extrajeron pequeñas muestras de bigotes antes de devolverlos a la naturaleza. Cada cerda está incrustada con isótopos de la comida que comían los demonios en el pasado, revelando así sus dietas.

Aproximadamente uno de cada diez demonios tenía una dieta generalista, que consistía en cualquier alimento disponible en sus hábitats. La mayoría de los demonios, sin embargo, optaron por comer sus comidas favoritas, como canguros, zarigüeyas y rosellas, y despreciaron la carroña poco atractiva.

Los demonios más pesados ​​también demostraron ser los comedores más quisquillosos. Esto podría significar que el tamaño es un factor determinante en sus elecciones de alimentos o, alternativamente, especializarse en ciertos tipos de carroña les ayuda a aumentar de peso.

Además, había una gran variación entre los individuos. Al igual que los humanos, los demonios individuales tienen sus comidas favoritas.

Nos sorprendió que los demonios no quisieran comer todos lo mismo, dijo Lewis en un comunicado.

La mayoría simplemente decidió: No, esta es mi comida favorita.

Lewis y sus colegas agregan en su estudio publicado en Ecology and Evolution que este comportamiento parece ser específico del demonio. Claro, puede haber otros carroñeros que no sean generalistas, pero aún tenemos que encontrar otros.

¡Otros carroñeros no pueden permitirse el lujo de decir no, gracias! a cualquier carroña que se cruce en su camino. Los buitres en África, por ejemplo, tienen que competir con una miríada de otros depredadores y carroñeros por la comida. Una vez que huelan la carroña, se lanzarán en picado, sin hacer preguntas. ¡Comprueba, por favor!

Pero en Tasmania, los demonios de Tasmania están prácticamente en la parte superior de la cadena alimentaria, con poca competencia por los cadáveres. Su principal competencia es entre ellos, dijo el profesor Rogers.

Arcturus, uno de los demonios del estudio, llamado así por una de las estrellas más brillantes del cielo, le gusta comer pademelon y canguros. Pero de vez en cuando, decide buscar algo diferente y se entrega a una o dos serpientes.

Los demonios de Tasmania son estos carroñeros realmente geniales que están haciendo algo completamente diferente a cualquier otro carroñero del mundo, dice la Sra. Lewis.

Tuvimos suerte de tenerlos aquí en Australia, agregó, con la esperanza de que siga siendo así. El número de demonios de Tasmania se ha desplomado desde la década de 1990 debido a una variedad de razones, entre ellas una grave epidemia llamada enfermedad tumoral facial del diablo (DFTD).

Es solo uno de los tres cánceres transmisibles conocidos por el hombre (el otro está en perros y mariscos), pero también uno de los más implacables, con una tasa de mortalidad de casi el 100%. Hoy en día, la población del icónico marsupial australiano se ha reducido en un 90% y muchos investigadores temen que el diablo esté condenado a menos que se haga algo al respecto y rápido.

Hasta que los científicos desarrollen un tratamiento viable o una vacuna para el DFTD, los grupos conservacionistas se han centrado en minimizar las interacciones entre las poblaciones, incluso optando por capturar algunos demonios hasta que sea seguro devolverlos a la naturaleza. Estudios dietéticos como estos pueden ayudar a informar a los conservacionistas a qué tipo de dietas responden mejor los diablos para maximizar sus probabilidades de supervivencia en cautiverio.

Desde una perspectiva de conservación, los hallazgos podrían ayudarnos a determinar si alimentar a los demonios en cautiverio era lo apropiado, dice la Sra. Lewis.

Por el momento, hay una larga lista de alimentos que los demonios pueden comer, pero no se especifica con qué frecuencia comen todos esos alimentos o si la mayoría solo se enfoca en algunos tipos de alimentos diferentes.

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