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Aunque comúnmente se asocian con los océanos, algunas especies de delfines se pueden encontrar nadando en varios ríos importantes de América del Sur y Asia. El delfín boliviano de río ( Inia geoffrensis boliviensis ), una de las pocas especies de este tipo, es bastante escurridizo. Los biólogos están particularmente interesados ​​en ellos porque sus poblaciones sirven como indicadores de la salud general de las cuencas donde viven, pero por lo general solo pueden detectar sus aletas o colas.

Imagínese la emoción de los biólogos del Museo de Historia Natural Noel Kempff Mercado cuando un día aparentemente tranquilo en agosto de 2021 vieron no uno, sino dos delfines de río bolivianos con la cabeza sobre el río. Pero eso no fue nada en comparación con lo que notaron a continuación.

Definitivamente no ves esto todos los días. Crédito: Omar M. Entiauspe Neto, Steffen Reichle, Alejandro dos Rios.

Sacando sus cámaras para tomar algunas fotos rápidas de este avistamiento extraordinariamente raro, los investigadores ahora podían ver que los dos delfines sostenían una anaconda en sus picos, manejándola como si fuera un juguete de peluche.

Esto fue absolutamente impactante para los miembros de los equipos. Es seguro decir que nunca se había presenciado algo así, o al menos esta es la primera vez que se documenta. Las anacondas del Beni de Bolivia son depredadores del ápice, lo que significa que nadie se mete con ellas en su ecosistema. Aparte de un solo caso de canibalismo, nadie había visto nunca anacondas bolivianas siendo asesinadas o devoradas por ningún otro animal salvaje.

Pero, ¿por qué los delfines estaban haciendo esto? Esa es la pregunta del millón de dólares que los científicos aún no parecen responder definitivamente.

El delfín de río boliviano es uno de los cuatro delfines de río de agua dulce, conocidos localmente como bufeos , que nadan en América del Sur. Pueden crecer hasta 2,8 metros (9 pies) de largo y tienen muchos dientes que usan para masticar pescado y cangrejos. Sin embargo, las serpientes no son parte de su dieta típica.

Escribiendo en la revista Ecology , Omar Entiauspe-Neto y sus colegas creen que la explicación más probable para este extraño evento es jugar a expensas de las serpientes. Tanto para los delfines oceánicos como para los de río, el juego es un aspecto fundamental de sus vidas, que brinda oportunidades para que las crías practiquen y perfeccionen las habilidades locomotoras, incluidas las involucradas en la búsqueda de alimento y el apareamiento.

La serpiente probablemente se divirtió mucho menos que los delfines retozando. Las anacondas de Beni son criaturas semiacuáticas que pueden contener la respiración bajo el agua durante períodos de tiempo prolongados, aunque limitados. Algunos de los seis delfines de río bolivianos contados por los investigadores en el río Tijamuchi durante este evento sostuvieron y sumergieron la anaconda bajo el agua durante al menos siete minutos, probablemente matando a la serpiente.

También hubo algunos delfines juveniles presenciando la escena, lo que presenta otra posibilidad: el manejo de la serpiente estaba destinado a ser instructivo. Sin embargo, los jóvenes podrían haber tenido curiosidad de todos modos.

Otra explicación descabellada, pero no del todo inverosímil, es que los delfines se sentían un poco juguetones. Los delfines son algunos de los animales sexualmente más activos y agresivos sobre la faz de la Tierra y simplemente lo clavarán donde sea que les quede. Los científicos han observado previamente a un delfín mular macho envolver una anguila viva que se retuerce alrededor de su pene. Otro macho fue visto intentando penetrar el orificio nasal de una ballena piloto en un acuario.

Dado que las fotos de los delfines mostraban que tenían penes erectos, es posible que la emocionante experiencia de manipular una enorme serpiente con sus picos haya sido sexualmente estimulante para ellos. La sensación de frotarse contra la serpiente también puede haber sido sexualmente cautivadora para los delfines. Incluso puede haber sido posible que los delfines machos intentaran penetrar a la serpiente, lo que no habría sido sorprendente.

Sabemos mucho más sobre los delfines marinos que sobre sus contrapartes que habitan en los ríos, en parte porque estos últimos son más escurridizos y las aguas en las que nadan son turbias. Pero como muestran estos nuevos hallazgos, el esfuerzo adicional vale la pena, ya que todavía hay mucho que aprender sobre ellos.

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