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Los corales de mesa podrían ser la clave para salvar los arrecifes de coral de la Tierra, según una nueva investigación.

A estas alturas, probablemente todos sepan que los arrecifes de coral de todo el mundo están luchando. Las aguas demasiado cálidas y ácidas están causando que los corales se blanqueen para expulsar sus algas simbióticas bajo estrés. Si esto sucede suficientes veces en rápida sucesión, los arrecifes pueden sufrir daños masivos y la muerte del coral.

Coral Acropora cerca de las Maldivas. Créditos de la imagen Mal B / Flickr.

Hemos estado tratando de encontrar una solución a este problema durante bastante tiempo. Es posible que una nueva investigación haya encontrado algo que nos ayude, en forma del coral de mesa Acropora . Estos pueden regenerar hábitats en arrecifes como la Gran Barrera de Coral más rápido que cualquier otro tipo de coral.

Alivio del arrecife

Los corales de mesa crecen increíblemente rápido. Los hábitats en las laderas de los arrecifes expuestos se recuperan de las perturbaciones a un ritmo 14 veces mayor, más de dos décadas más rápido cuando los corales de mesa son abundantes, dice el Dr. Juan Carlos Ortiz del Instituto Australiano de Ciencias Marinas (AIMS), autor principal del artículo.

Su forma grande, plana y similar a un plato proporciona una protección vital para los peces grandes en áreas de arrecifes poco profundos y sirve como refugio para peces pequeños, con algunas especies que dependen casi por completo de los corales de mesa. Incluso después de la muerte, estos corales proporcionan valor, ya que sus esqueletos son el lugar preferido para que se asienten los corales jóvenes de todo tipo.

Los corales de mesa, también conocidos como corales placa, se encuentran generalmente en las laderas superiores de los arrecifes (donde su forma se adapta para resistir los movimientos de las olas). También se encuentran a veces en el área de la plataforma media y en los arrecifes de alta mar en la Gran Barrera de Coral. Según el estudio, estos corales tienen una combinación única de características. Los corales de mesa brindan valiosas funciones ecológicas, se encuentran entre los tipos de coral más sensibles y su función se ve amenazada por una baja diversidad de especies, informan los autores.

En general, sin embargo, explica el documento, la Gran Barrera de Coral se recuperaría significativamente más lentamente si los corales de mesa disminuyeran o desaparecieran del área.

Debido a esto, los autores sugieren que la protección de estos corales debería convertirse en un punto de enfoque adicional para la gestión del ecosistema. Seleccionar tipos particulares de coral en función de la función del ecosistema que realizan, en lugar de (solo) cuán amenazada está una especie en particular, ayudaría a promover la salud de los ecosistemas en la Gran Barrera de Coral, agregan.

Los corales de mesa todavía se ven con frecuencia en los arrecifes exteriores, pero su presencia no debe darse por sentada, ya que son vulnerables a los impactos combinados, dijo la Dra. Rachel Pears, subdirectora de las Autoridades del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral y coautora del estudio. Estos corales no manejan bien la intensificación del estrés térmico, mueren fácilmente por el daño del ancla, son altamente susceptibles a las enfermedades y son la comida preferida para las estrellas de mar corona de espinas.

La buena noticia es que hay acciones tangibles que podemos tomar para proteger estos corales, como el control específico de las estrellas de mar corona de espinas y las restricciones de anclaje.

Aún así, si bien pueden ayudar, los corales de mesa no pueden salvar los arrecifes por sí mismos. Esto se debe a que, si bien cumplen importantes funciones ecosistémicas, no necesariamente mejoran significativamente los niveles de biodiversidad de los arrecifes, debido al bajo número de especies de esta clase.

Dicho todo esto, la verdadera amenaza que enfrentan los arrecifes de coral es el cambio climático. Si bien fomentar la biodiversidad y asegurarse de que los corales de mesa hagan su trabajo ayudará, la raíz del problema es el nivel de emisiones que se emiten en el océano y la atmósfera. Para solucionarlo, todos tienen que trabajar juntos para reducirlos significativamente.

El artículo Función importante del ecosistema, baja redundancia y alta vulnerabilidad: el argumento trifecta para proteger la Acropora tabular de la Gran Barrera de Coral se ha publicado en la revista Conservation Letters .

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