El paleontólogo Robert DePalma lo ha vuelto a hacer. Después de que sus excavaciones en el sitio de Tanis en Dakota del Norte desenterraron un enorme tesoro de fósiles de peces que probablemente fueron destruidos por el impacto del asteroide que hizo que los dinosaurios se extinguieran hace 66 millones de años, el investigador postdoctoral de la Universidad de Manchester ahora afirma que ha encontrado un Fragmento de este apocalipsis encerrado en una pieza de ámbar, cápsula del tiempo de la naturaleza.

Un cementerio de dinosaurios

El asteroide que golpeó la Tierra en la costa de la península de Yucatán en México fue simplemente devastador para toda la vida en la Tierra, no solo para los dinosaurios. El impacto cósmico desató la fuerza de 10 mil millones de bombas atómicas de Hiroshima y liberó gigatoneladas de azufre y dióxido de carbono, lo que podría haber reducido la temperatura del aire en la superficie en 26 grados centígrados (47 grados Fahrenheit). Este invierno global duró años, lo suficiente como para devastar la vida vegetal y todo lo demás a lo largo de la cadena alimentaria. Alrededor del 75% de todas las especies de animales y plantas se extinguieron, incluidos los icónicos dinosaurios (excepto las aves).

En 2019, DePalma y sus colegas descubrieron que una enorme oleada de agua debió caer sobre Tanis como resultado de un gran terremoto provocado por el impacto del asteroide, depositando rápidamente sedimentos que cubrieron todo tipo de restos de animales, incluidos peces, una tortuga empalada por un palo, y una pierna que podría haber pertenecido a un dinosaurio desmembrado que fue testigo del impacto del asteroide en tiempo real.

Las interminables llanuras polvorientas de hoy en el sitio de Tanis se veían radicalmente diferentes durante el Período Cretácico, durante esos siniestros días justo antes del impacto del asteroide. En aquel entonces, todo el Medio Oeste era en gran parte una selva tropical pantanosa, con un enorme mar interior llamado Western Interior Seaway que se extendía desde el Golfo de México hasta Canadá.

El paleontólogo Robert DePalma habla sobre la evidencia fósil descubierta que respalda el evento de impacto que se cree que acabó con la mayoría de los dinosaurios hace casi 66 millones de años en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard en el Edificio 28. Crédito de la foto: NASA/Taylor Mickal

Esta región probablemente estaba llena de vida hasta que el impacto cósmico lo cambió todo. Pero los dinosaurios y otros animales no murieron como resultado del impacto directo, que ocurrió a más de 2000 millas (3200 km) de distancia. En cambio, la mayoría en esta área probablemente fue aniquilada por el desplazamiento de desechos de sedimentos masivos como resultado del movimiento de cuerpos de agua desde la vía marítima interior. Estas ondas de agua no eran técnicamente tsunamis, que se desarrollan más lentamente después de un terremoto, sino más bien la variedad más instantánea llamada seiches.

Al igual que Sherlock Holmes, DePalma usó los diversos fragmentos de evidencia aparentemente no relacionados encontrados en el sitio para reconstituir los últimos días de las criaturas que se fueron de allí. Está seguro de que la gran cantidad de animales que parecen haber sido asesinados al mismo tiempo no murieron como resultado de incendios forestales masivos o del invierno nuclear que se produciría en los próximos meses. Su pistola humeante es la presencia de esférulas de impacto, que son pequeños fragmentos de roca fundida del cráter de impacto lanzados a la atmósfera, donde cristalizan rápidamente en un material similar al vidrio. Parte de este material, que se conserva como arcilla debido a la infiltración del agua durante millones de años, se encontró alojado en las branquias de los peces.

Pero algunas de estas esférulas también aterrizaron en resina de árbol, algunas de las cuales se conservaron en ámbar.

En ese ámbar hemos localizado una serie de esférulas que básicamente estaban congeladas en el tiempo, ya que al igual que un insecto en el ámbar que se conserva perfectamente, cuando estas esférulas entraron en el ámbar, el agua no podía llegar a ellas. Nunca se convirtieron en arcilla y están perfectamente conservados, dijo DePalma a CNN .

una pistola humeante

La mayoría de estos pequeños fragmentos de roca que los investigadores lograron encontrar en ámbar eran ricos en calcio, lo que apunta a la piedra caliza debajo de la Península de Yucatán. Pero otros dos fragmentos contenían cromo y níquel, así como otros elementos que se encuentran comúnmente en los meteoritos. Es casi seguro que estos fragmentos sean de origen cósmico, según DePalma.

Esto podría resultar alucinante y un hito importante en la paleontología si se confirma. Estos hallazgos aún no se han revisado por pares en un documento, lo que se espera que suceda en los próximos meses. Sin embargo, los hallazgos ya han llamado la atención de la NASA, luego de que DePalma realizara una presentación en el Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland.

Mientras esperamos que el documento potencialmente histórico pase la revisión por pares, puede obtener más información sobre el extraordinario descubrimiento de Tanis en un nuevo documental narrado por Sir David Attenborough, llamado Dinosaur Apocalypse. El programa se estrenó en PBS la semana pasada y se puede ver en línea. Además de los fragmentos de asteroides, el documental también incluye una pata de dinosaurio preservada con la piel aún intacta, lo que sugiere que el tejido muerto no tuvo tiempo de descomponerse después de que fue enterrado por los sedimentos; un huevo de pterosaurio fosilizado; y una tortuga fosilizada con un palo de madera todavía alojado en su cuerpo, probablemente empalado durante la marejada causada por el impacto del asteroide.

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