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Los científicos de la Universidad de Nottingham provocaron un gran debate en 2008 cuando afirmaron que su objeto de estudio, la planaria o platelminto, en realidad podría ser inmortal, con una capacidad indefinida para regenerar sus células y, por lo tanto, prácticamente nunca envejecer. De hecho, se debe hacer una distinción importante, no es que el platelminto nunca envejezca lo que es interesante, ¡es el hecho de que se mantiene siempre joven!

Como puedes imaginar, un descubrimiento de tal interés no pasó desapercibido, y no pasó mucho tiempo antes de que se hiciera la pregunta esencial: ¿cómo sabes realmente que son inmortales? Una pregunta simple, con una respuesta extremadamente complicada. Para responder a esta pregunta, primero debe definir qué hace que un animal sea inmortal en primer lugar. Simplemente estar junto a un animal supuestamente inmortal esperando que muera está lejos de ser práctico en términos científicos. Los investigadores identificaron una serie de criterios genéticos que deben cumplirse para que un animal sea considerado inmortal. En primer lugar, debe conservar la capacidad de reemplazar las células viejas con células nuevas de forma indefinida, y para eso están las células madre.

La mayoría de los animales en el mundo tienden gradualmente a perder esta habilidad a medida que envejecen, lo que hace que envejezcan, funcionen incorrectamente y eventualmente mueran. El platelminto no solo es capaz de regenerar sus viejas células muertas, sino que literalmente puede hacer crecer un nuevo cerebro, intestino o cola cuando se corta en dos. Ambos extremos cortados se convierten en un nuevo individuo. En el transcurso de su investigación de varios años, los científicos de la Universidad de Notthingham han clonado unos pocos miles de individuos a partir de un solo platelminto que fue cortado en dos, que también fueron cortados en dos a su propio término, y así sucesivamente. El biólogo Dr. Aziz Aboobaker, que dirige el proyecto, explica:

Hemos estado estudiando dos tipos de gusanos planarios; los que se reproducen sexualmente, como nosotros, y los que se reproducen asexualmente, simplemente dividiéndose en dos, dijo el Dr. Aziz Aboobaker de la Facultad de Biología de la Universidad.

Ambos parecen regenerarse indefinidamente mediante el desarrollo de nuevos músculos, piel, tripas e incluso cerebros completos una y otra vez.

Por lo general, cuando las células madre se dividen para curar heridas, o durante la reproducción o el crecimiento, comienzan a mostrar signos de envejecimiento. Esto significa que las células madre ya no pueden dividirse y, por lo tanto, se vuelven menos capaces de reemplazar las células especializadas agotadas en los tejidos de nuestro cuerpo.

Nuestra piel envejecida es quizás el ejemplo más visible de este efecto. Los gusanos planarios y sus células madre de alguna manera pueden evitar el proceso de envejecimiento y mantener sus células en división.

La clave está en el ADN

Cada vez que una célula se divide, la punta de su ADN, llamada telómero , se acorta. Una enzima llamada telomerasa regenera los telomores, sin embargo, en la mayoría de los organismos con reproducción sexual, solo está activa durante el desarrollo de los organismos. Una vez que alcanza la madurez, la enzima deja de funcionar y los telómeros se vuelven cada vez más cortos hasta que la replicación celular se hace imposible, de lo contrario, el ADN se dañaría demasiado. Un animal inmortal es capaz de mantener la longitud de los telómeros indefinidamente para que puedan seguir replicándose, y el Dr. Aboobaker y sus colegas pudieron demostrar que los platelmintos mantienen activamente los extremos de sus cromosomas en las células madre adultas, lo que conduce a la inmortalidad teórica.

El estudiante de doctorado Thomas Tan realizó una serie de experimentos cruciales, como parte del proyecto, para explicar científicamente la fascinante, aunque teórica, inmortalidad de los gusanos. Se identificó una posible versión planaria del gen que codifica la enzima telomerasa y se desactivó. Dado que el telómero se redujo de tamaño, se confirmó que era el gen correcto. Armados con este nuevo conocimiento, los científicos monitorearon y midieron el gen y observaron que los gusanos asexuales aumentan dramáticamente la actividad de este gen cuando se regeneran, lo que permite que las células madre mantengan sus telómeros mientras se dividen para reemplazar los tejidos faltantes.

Fue fortuito estar entre el laboratorio de genética de levadura del profesor Edward Louis y el Centro de Investigación de Tumores Cerebrales Infantiles, ambos centros de investigación de la Universidad de Nottingham con experiencia en biología de telómeros. Aziz y Ed siguieron exigiendo pruebas más claras y siento que hemos podido dar una respuesta muy satisfactoria, afirmó el Dr. Tan.

De gusanos inmortales a humanos inmortales

Sin embargo, no se aplicaba lo mismo a los platelmintos sexuales, que todavía, sin embargo, muestran la misma capacidad aparentemente indefinida para regenerarse. Los investigadores explican que estos gusanos planos eventualmente acortarán sus telómeros, aunque muy gradualmente, o encontraron una forma diferente de mantener la replicación celular indefinida que no involucra a la enzima telomerasa.

Los investigadores afirman que el próximo paso natural es estudiar cómo esto podría aplicarse a organismos más complejos, como los humanos.

Los próximos objetivos para nosotros son comprender los mecanismos con más detalle y comprender más acerca de cómo evoluciona un animal inmortal, dijo Aboobaker.

Los gusanos son un sistema modelo en el que podemos hacer preguntas, como ¿es posible que un animal multicelular sea inmortal y evite los efectos del envejecimiento?

Si es así, ¿cómo hace esto este animal en comparación con los animales que no lo hacen? Por supuesto, esperamos que esto impacte a los humanos, por eso lo hacemos. Pero no estamos planeando hacer ninguna droga o medicamento que otras personas hagan, estoy seguro.

Los hallazgos fueron publicados en la revista PNAS. Universidad de Nottingham PR.

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