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Ilustración de la selva tropical antártica. Crédito: Alfred-Wegener-Institut/James McKay.

El continente helado de la Antártida no siempre fue el paisaje árido que todos conocemos hoy. Ya hace 90 millones de años, el continente puede haber estado cubierto por una selva tropical templada, similar a lo que encontrarías en la Nueva Zelanda actual, en lugar de una capa de hielo.

El estudio fue realizado por un equipo internacional de expertos que analizó raíces preservadas, polen y esporas encontradas en núcleos de sedimentos perforados a 900 kilómetros del Polo Sur.

Mapa del sitio de perforación y cómo estaban dispuestos los continentes hace 90 millones de años. Crédito: Alfred-Wegener-Institut.

Se estima que el suelo fosilizado tiene 90 millones de años, lo que lo ubica a mediados del Cretácico, un período geológico durante el cual los dinosaurios estaban en su apogeo.

Este fue también el período más cálido en los últimos 140 millones de años, con temperaturas que alcanzaron fácilmente los 35 grados centígrados en los trópicos. Los niveles del mar también eran asombrosos 170 metros (560 pies) más altos que en la actualidad.

Sin embargo, no se sabe mucho sobre cómo era el medio ambiente en el Polo Sur durante ese período.

Los investigadores supieron que estaban en lo cierto cuando notaron un color extraño en una sección de un núcleo de sedimento perforado en el lecho marino cerca de los glaciares Pine Island y Thwaites en la Antártida Occidental.

Durante las evaluaciones iniciales a bordo, la coloración inusual de la capa de sedimentos llamó rápidamente nuestra atención; claramente difería de las capas superiores, dijo el primer autor, el Dr. Johann Klages, geólogo del Centro Helmholtz del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina en Alemania.

Buque de investigación rompehielos de Alemania POLARSTERN, operado por el Centro Helmholtz del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina (AWI). Crédito: Alfred-Wegener-Institut/Johann Klages.

Al analizar esta sección con técnicas de tomografía computarizada, los científicos encontraron una densa red de raíces fósiles. Las muestras se conservaron impecablemente, lo que permitió a los investigadores distinguir estructuras celulares individuales. Incluso había restos de plantas con flores, las más antiguas jamás encontradas en latitudes tan altas de la Antártida.

Para establecer las condiciones climáticas de la época, el equipo comparó los entornos en los que viven los descendientes modernos de las plantas fosilizadas. También tomaron en cuenta los indicadores de temperatura y precipitación dentro de la muestra.

Fue particularmente fascinante ver el polen fósil diverso y bien conservado y otros restos de plantas en un sedimento depositado hace unos 90 millones de años, cerca del Polo Sur, dijo el profesor Ulrich Salzmann, paleoecólogo de la Universidad de Northumbria y coautor del nuevo estudio. .

Los numerosos restos de plantas indican que la costa de la Antártida Occidental era, en ese entonces, un denso bosque templado y pantanoso, similar a los bosques que se encuentran hoy en Nueva Zelanda, agregó.

El análisis sugiere que la temperatura media anual del aire en el Polo Sur en ese momento era de alrededor de 12 grados centígrados. A modo de comparación, eso es dos grados más cálido que la temperatura media en Alemania hoy.

El verano fue mucho más cálido, con temperaturas que rondaban los 19 grados centígrados, mientras que los ríos y pantanos probablemente tenían una temperatura de alrededor de 20 grados. En cuanto a las precipitaciones, la Antártida fue probablemente tan lluviosa como la actual Gales.

Teniendo en cuenta estas condiciones climáticas, la Antártida estaba completamente libre de hielo. Esto fue a pesar de una noche polar de cuatro meses, lo que significa que durante un tercio de cada año no había luz solar que diera vida.

La conservación de este bosque de 90 millones de años es excepcional, pero aún más sorprendente es el mundo que revela. Incluso durante los meses de oscuridad, las selvas tropicales templadas pantanosas pudieron crecer cerca del Polo Sur, revelando un clima aún más cálido de lo que esperábamos, dijo la profesora Tina van de Flierdt, del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra en el Imperial College de Londres.

El pasado sorprendentemente cálido y tropical de la Antártida sugiere que los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera fueron mucho más altos de lo esperado durante el período Cretácico medio, que duró desde hace 115 a 80 millones de años. Según los investigadores, los niveles de CO2 pueden haber sido tan altos como 1680 partes por millón (ppm), aproximadamente cuatro veces más altos que los actuales.

Antes de nuestro estudio, la suposición general era que la concentración global de dióxido de carbono en el Cretácico era de aproximadamente 1000 ppm. Pero en nuestros experimentos basados ​​en modelos, se necesitaron niveles de concentración de 1120 a 1680 ppm para alcanzar las temperaturas promedio en ese entonces en la Antártida.

Los hallazgos fueron publicados en la revista Nature .

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