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Burros en Arizona. Crédito: Oficina de Administración de Tierras.

Los primeros caballos y burros llegaron a América en barcos durante el Segundo Viaje de Cristóbal Colón. Aunque fueron esenciales para la colonización europea, los dos animales suelen verse como especies invasoras que no forman parte de la vida silvestre local. Pero en lugar de dañar a otros animales, los caballos y burros salvajes en América del Norte pueden ayudar a las plantas y animales locales a prosperar al cavar pozos profundos que proporcionan agua en el desierto.

Los ingenieros del ecosistema de los desiertos

Los caballos salvajes, conocidos como mustangs, suelen ser el centro de atención, pero los burros salvajes del oeste americano pueden ser igual de fascinantes. Los burros, o burros salvajes, son originarios de África y son miembros de la familia de los caballos, Equidae . Hoy en día, la mayoría de los burros salvajes residen en Arizona, donde solían acompañar a los exploradores y pioneros en sus viajes por todo el oeste como animales de carga.

Después de que terminó el auge de la minería de oro del siglo XIX, muchos burros escaparon o quedaron sueltos. Pero dado que están naturalmente adaptados para sobrevivir en las condiciones más duras, las manadas salvajes finalmente se formaron y florecieron y parece que no estaban solos.

Mientras estaba en el oeste de Arizona como técnico de campo que estudiaba los sistemas fluviales, Erick Lundgren, ahora biólogo de la Universidad Tecnológica de Sydney, notó cómo los burros cavaban pozos profundos para tener acceso al agua. Más tarde, otros animales sedientos se beneficiarían.

Crédito: EJ Lundgren el al., Science .

Lundgren conocía a los elefantes africanos y los pozos que cavan, que a veces son la única fuente de agua para otros animales salvajes durante la implacable estación seca. ¿Podría esto también ser cierto en Arizona para burros y caballos salvajes, otro animal conocido por cavar pozos? Esa fue una pregunta intrigante, especialmente porque la mayoría de los biólogos clasifican a los dos como agentes de daño a la biodiversidad simplemente porque no son especies nativas de la región.

En el transcurso de tres veranos, Lundgren y sus colegas inspeccionaron sitios en el desierto de Sonora, que se extiende por Arizona y California, siguiendo y registrando varios caballos y burros salvajes. También instalaron cámaras trampa para aprender cómo otros animales interactuaban con los pozos.

Crédito: EJ Lundgren el al., Science . Crédito: EJ Lundgren el al., Science .

Los pozos excavados por los équidos pueden ser bastante grandes, con una profundidad de dos metros (seis pies). Poco después de que se completaron los pozos, las cámaras captaron varias especies que acudían en masa a las nuevas fuentes de agua, incluidos ciervos bura, gatos monteses, jabalíes, coyotes y arrendajos de Woodhouse. Además de los animales, los investigadores también observaron especies de árboles de río brotando de algunos de los pozos, lo que indica su doble función como viveros de plantas.

Los pozos de burro mantuvieron el agua en el sistema. Y estas características fueron utilizadas por casi todas las especies que puedas imaginar, incluidas algunas sorprendentes como los osos negros, que no esperábamos ver en el desierto, dijo Lundgren a AP .

Estos pozos estaban particularmente poblados durante las partes más calurosas y secas del verano, siendo a menudo la única fuente de agua disponible en millas. Como tal, los autores del nuevo estudio publicado en Science describen a los caballos y burros salvajes como amortiguadores contra la extrema variabilidad de los arroyos del desierto.

¿Invasivo o habilitador?

Teniendo en cuenta el valor ecológico que aportan estos pozos, puede valer la pena reconsiderar la clasificación de los équidos salvajes como biología invasiva. Después de todo, los caballos eran en realidad nativos de América del Norte hasta un misterioso evento de extinción hace 12.000 años. Y a medida que la actividad humana afecta cada vez más a los arroyos perennes, ya sea directamente o debido al cambio climático, el papel de estos caballos y burros será cada vez más importante para sustentar estos ecosistemas.

Hoy quedan menos de 9.000 burros. Al igual que sus primos los caballos salvajes, los burros en el oeste de los Estados Unidos han sido acorralados en masa, a menudo para dejar espacio para el pastoreo de ganado, la caza mayor y otros usos comerciales de las tierras públicas. Mayo es el mes de la concientización sobre los burros, por lo que podemos aprovechar esta oportunidad para celebrar estos íconos firmes y resistentes del oeste americano.

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