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En Madagascar, uno de los puntos críticos de biodiversidad más importantes del mundo, los científicos han identificado 18 nuevas especies de arañas pelícano. Estos diminutos arácnidos, algunos no más grandes que un grano de arroz, reciben este nombre debido a sus extrañas cabezas y piezas bucales que se asemejan asombrosamente a los famosos pájaros pelícanos.

Eriauchenius milajaneae es una nueva especie de araña pelícano. Crédito: Hannah Wood.

Con sus cuellos estirados y sus enormes mandíbulas, las arañas pelícano son algunas de las criaturas más extrañas que existen. Cuando se encontró el primer espécimen en el siglo XIX dentro de un ámbar de 50 millones de años, los biólogos pensaron que se trataba de un antiguo linaje perdido hace mucho tiempo, tan extraño e imposible de relacionar como los dinosaurios. Pero luego la gente comenzó a encontrar especímenes vivos y pronto quedó claro que estos bichos raros todavía viven en esta época.

Aunque pueden parecer lindas, estas arañas son asesinas despiadadas cuya presa favorita suele ser su propia especie. En lugar de tejer su propia telaraña y atrapar insectos como otros arácnidos, las arañas pelícano salen por la noche, siguiendo las telarañas tejidas por otras arañas. Las astutas arañas incluso acarician la red para imitar las vibraciones causadas por un insecto que lucha para atraer al propietario de la red. Una vez que la desafortunada araña sale a investigar, el asesino golpea a su presa con sus enormes pinzas en forma de pico conocidas como quelíceros. No se equivoquen, este es un maestro cazador, el asesino ninja de los arácnidos.

Estas mandíbulas locas no son solo para cazar. Cuando sea el momento sexy, las arañas asesinas coquetearán haciendo vibrar sus abdómenes, junto con pelos especializados que se ejecutan en las mandíbulas. Cuando han decidido aparearse, las dos arañas se alinean vientre con vientre pero de espaldas, debido, ya sabes, a las cabezas grandes. Finalmente, el macho usará su diminuto par de patas modificadas llamadas pedipalpos para agarrar el esperma de su abertura genital y colocarlo en la abertura genital de la hembra.

Una vez que las crías nacen, la familia se mantendrá unida por unos días más hasta que los bebés de repente decidan alejarse y comenzar a cazar. Nace una nueva generación de arañas ninja. Este tipo de comportamiento es bastante común, sucede con más especies de las que crees.

Las arañas pelícano como el trabajador Eriauchenius usan sus mandíbulas en forma de pico para empalar a otras arañas. Crédito: Hannah Wood.

Un equipo de aracnólogos dirigido por Hannah Wood del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural informa que las arañas pelícano se encuentran en una variedad mucho mayor de lo que se pensaba anteriormente. Los científicos examinaron la anatomía de innumerables arañas en busca de signos que distingan una especie de otra. La forma más fácil de diferenciar las especies de arañas es estudiar sus genitales, ya que los machos y las hembras de la misma especie suelen tener órganos de apareamiento con una forma especial. Si los dos genitales no encajan, es probable que las arañas pertenezcan a una especie diferente. De esta forma, Wood y sus colegas identificaron 18 nuevas especies de arañas pelícano, algunas de las cuales habían sido previamente clasificadas erróneamente. Ahora hay 26 especies de arañas pelícano que viven en Sudáfrica y Madagascar.

Creo que habrá muchas más especies que aún no han sido descritas o documentadas, dijo Wood en un comunicado.

Hannah Wood es curadora de arácnidos y miriápodos en el Museo Nacional Smithsoniano de Historia Natural. Crédito: NMNH.

Uno de los hallazgos clave del nuevo artículo es la definición de un nuevo género llamado Madagascarchaea. Anteriormente, los científicos generalmente estaban de acuerdo en que tales arañas deberían agruparse con los miembros de Eriauchenius . Wood hizo un caso convincente de que merecen un género propio.

Wood y sus colegas planean hacer más trabajo de campo en Madagascar, donde esperan encontrar aún más especies nuevas de arañas pelícano. Hay mucho que no sabemos acerca de estas fascinantes criaturas, a pesar de que sus raíces se remontan a hace 200 millones de años.

Los hallazgos aparecieron en la revista ZooKeys .

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