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Ilustración del Unicornio y su estrella gigante roja compañera. Crédito: Lauren Fanfer.

Ubicado entre una miríada de estrellas dentro de la constelación de Monoceros, los investigadores han encontrado un pequeño agujero negro escondido a simple vista. El objeto cósmico está a solo 1.500 años luz de distancia, lo que lo convierte en el agujero negro más cercano a casa encontrado hasta ahora. Su masa es solo tres veces la del Sol, algo que los científicos ni siquiera creían posible hasta hace no mucho tiempo. Debido a esta combinación de factores únicos, el agujero negro se denominó acertadamente El Unicornio.

un unicornio invisible

Los agujeros negros son algunos de los objetos más misteriosos y escurridizos del cosmos. Los agujeros negros suelen formarse cuando una gran estrella muere y colapsa sobre sí misma, generando una singularidad cuyo campo gravitatorio es tan poderoso que ni siquiera la luz puede escapar de sus garras.

Dado que los agujeros negros son esencialmente puertas de un solo sentido hacia el universo, cualquiera que los visite es desterrado para siempre, para nunca volver a contarlo. Esa es una forma aterradora de decir que los agujeros negros son invisibles para nuestras observaciones directas, aunque desde 2019 los científicos han logrado un gran avance al obtener imágenes de un horizonte de eventos de agujeros negros por primera vez, el límite más allá del cual la luz no puede escapar, pero donde la materia se congrega y emite. radiación a medida que es engullida por el voraz agujero negro.

La mayoría de los agujeros negros conocidos por la ciencia se han descubierto indirectamente, generalmente debido a su interacción con una estrella compañera, lo que lleva a la generación de una gran cantidad de rayos X que son realmente visibles para nuestros instrumentos.

Pero la historia de cómo se descubrió El Unicornio es, por supuesto, diferente. Los astrónomos de la Universidad Estatal de Ohio analizaron los datos de las observaciones de la estrella compañera de los agujeros negros documentados por tres sistemas de telescopios, incluidos KELT, ASAS y el satélite TESS de la NASA que se encuentra en una misión para encontrar exoplanetas.

Cuando Tharindu Jayasinghe, estudiante de doctorado en astronomía en la Universidad Estatal de Ohio, echó un primer vistazo a estos datos, notó algo extraño. La gigante roja cambió de intensidad y apariencia en varios puntos alrededor de la órbita, lo que sugiere que tenía un compañero.

Al igual que la gravedad de la luna está tirando de la Tierra, produciendo mareas altas, este objeto hasta ahora no identificado distorsionó la estrella en forma de pelota de fútbol, ​​​​con un eje más largo que el otro.

Cuando miramos los datos, este agujero negro, el Unicornio, simplemente apareció, dijo Jayasinghe, quien es el autor principal del nuevo estudio publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society .

Basándose en el efecto de atracción producido por la gigante roja, conocido como distorsión de marea, así como en la velocidad y el período de órbita de la estrella, los astrónomos calcularon que el agujero negro tiene unas tres masas solares.

Cualquier candidato a agujero negro de menos de cinco veces la masa del sol cae en una ventana de tamaño que los astrónomos llaman brecha de masa. Aunque las ecuaciones de Einstein de su teoría de la relatividad muestran que un núcleo sobrante de una estrella moribunda puede convertirse en un agujero negro si su masa es al menos tres veces más grande que el sol, los científicos no tuvieron confirmación de que existiera un agujero negro tan pequeño hasta hace muy poco. recientemente .

Cuando miras de una manera diferente, que es lo que estamos haciendo, encuentras cosas diferentes, dijo Kris Stanek, coautor del estudio, profesor de astronomía en el estado de Ohio. Tharindu miró esta cosa que tantas otras personas habían mirado y en lugar de descartar la posibilidad de que pudiera ser un agujero negro, dijo: Bueno, ¿y si pudiera ser un agujero negro?

En el futuro, a medida que se establezcan más experimentos espaciales a gran escala, los astrónomos esperan encontrar más agujeros negros de este calibre. Quizás El Unicornio no sea tan especial después de todo.

Creo que el campo está avanzando hacia esto, para mapear realmente cuántos agujeros negros de baja masa, cuántos de masa intermedia y cuántos de alta masa hay, porque cada vez que encuentras uno te da una pista sobre qué estrellas colapsan. , que explotan y que están en el medio, dijo Todd Thompson, coautor del estudio, presidente del departamento de astronomía de los estados de Ohio.

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