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El espacio exterior se volvió un poco más sabroso.

Deliciosos tacos sin gravedad. Créditos: NASA.

Durante varias semanas, algunos pimientos han estado creciendo a bordo de la Estación Espacial Internacional. A medida que la NASA contempla misiones espaciales más largas, busca formas de proporcionar alimentos a largo plazo para los astronautas y hay pocos estudios sobre el cultivo de plantas en gravedad cero.

Los astronautas han cultivado otros cultivos (como rábanos o lechuga) en la ISS, pero los pimientos son más problemáticos, especialmente porque tardan más en dar frutos. El proyecto estaba destinado a arrojar luz sobre cómo crecen los pimientos en microgravedad e interactúan con los microbios en este entorno.

Una excelente fuente de vitamina C, los pimientos son más difíciles de cultivar que muchos cultivos espaciales posibles porque tardan más en germinar, crecer y desarrollar frutos, explica un comunicado de la NASA. La investigación incluye análisis microbiano para mejorar la comprensión de las interacciones planta-microbio en el espacio y la evaluación del sabor y la textura, que varían según el entorno de crecimiento y el cuidado, como la cantidad de riego.

El proyecto comenzó en julio y ahora, finalmente, era el momento de la cosecha. Aunque el proyecto era complejo (la instalación de cultivo de plantas en la estación espacial tiene 180 sensores y controles para monitorear el crecimiento de las plantas y el medio ambiente), todo salió según lo planeado, lo que significa que los pimientos picantes estarán en el menú de los astronautas.

Fue una agradable sorpresa oler la vegetación y ver abundantes Hatch Chiles cuando abrí Plant Habitat-04. ¡Feliz Día Nacional del Agricultor y gracias por el trabajo de cultivar los alimentos que nos brindan mucha alegría y salud! pic.twitter.com/Kmdvpvvltu

Mark T. Vande Hei (@Astro_Sabot) 12 de octubre de 2021

Las plantas son un chile Hatch híbrido, siendo Hatch una región de Nuevo México famosa por sus pimientos. Las semillas provienen de una variedad llamada Española Mejorada, que tiene un nivel de picor bastante suave de alrededor de 2000 unidades SHU.

Después de que se completó la cosecha y se reservaron algunas muestras para futuras investigaciones, los astronautas probaron su trabajo con la oceanógrafa y astronauta Megan McArthur haciendo sus mejores tacos espaciales hasta el momento. Los astronautas tuvieron que calificar los pimientos y completar una encuesta sobre ellos, datos que la NASA también usará para futuros planes de cultivos espaciales.

¡Viernes de fiesta! Después de la cosecha, llegamos a degustar chile rojo y verde. Luego completamos encuestas (¡teníamos que tener los datos!). Finalmente, hice mis mejores tacos espaciales hasta ahora: fajita de res, tomates y alcachofas rehidratados, ¡y HATCH CHILE! https://t.co/pzvS5A6z5u pic.twitter.com/fJ8yLZuhZS

Megan McArthur (@Astro_Megan) 29 de octubre de 2021

Si vamos a expandir nuestro rango de exploración tripulada, es crucial que desarrollemos un sistema para cultivar alimentos en estas condiciones.

Es uno de los experimentos con plantas más complejos en la estación hasta la fecha debido a los largos tiempos de germinación y crecimiento, dijo Matt Romeyn, investigador principal del proyecto. Anteriormente probamos la floración para aumentar las posibilidades de una cosecha exitosa porque los astronautas tendrán que polinizar los pimientos para que produzcan frutos.

Para los astronautas, cultivar plantas puede ser algo más que comida: puede ser una forma de aliviar parte del estrés y la presión del espacio exterior y mejorar el bienestar mental y físico.

El cultivo de vegetales coloridos en el espacio puede tener beneficios a largo plazo para la salud física y psicológica, dijo Romeyn. Estamos descubriendo que cultivar plantas y vegetales con colores y olores ayuda a mejorar el bienestar de los astronautas.

Hasta ahora, los astronautas parecen estar disfrutando tanto del proceso agrícola como del resultado final. El espacio está a punto de calentarse.

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