El campo magnético de los asteroides duró un tiempo sorprendentemente largo, según ha descubierto una nueva investigación. Según él, puede haber durado millones y millones de años lo suficiente como para proteger potencialmente a las formas de vida que se desplazan por el sistema solar.

Asteroides y vida

Una palasita, un tipo raro de meteorito que los investigadores estudiaron aquí. Imagen vía Wiki Commons.

Los asteroides se consideran planetas menores, y los más grandes incluso se llaman planetoides. Hay millones de asteroides en nuestro Sistema Solar, resultado de una época en que los planetas aún se estaban formando; son restos de un planeta que no se formó (al menos la mayoría de ellos). La gran mayoría de los asteroides conocidos orbitan en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter, pero hay otras familias de asteroides fuera de eso.

Los asteroides son interesantes para los científicos porque contienen trazas de aminoácidos y otros compuestos orgánicos. Algunos especulan que los asteroides pueden haber sembrado vida en la Tierra con estos compuestos orgánicos, o tal vez incluso traer vida a la Tierra. El principal problema con esta hipótesis es que los asteroides no tienen un campo magnético y, por lo tanto, no hay nada que proteja cualquier posible vida en un asteroide de la radiación solar. Pero según un nuevo estudio publicado hoy, los campos magnéticos como los de la Tierra pueden haber sido mucho más comunes en las primeras etapas del sistema solar. James Bryson, de la Universidad de Cambridge, informa en la revista Nature que los asteroides tuvieron campos magnéticos durante millones o decenas de millones de años, el tiempo suficiente para proteger potencialmente a la vida que hace autostop. Esta idea cambiará fundamentalmente nuestra comprensión de la evolución de los asteroides.

El hecho de que pueda obtener esta actividad magnética muy eficiente y de larga duración en los asteroides realmente va a cambiar la perspectiva de cómo creemos que evolucionaron estas cosas, dice Bryson. Y desde una perspectiva aún más amplia, creo que también se está volviendo increíblemente evidente que los asteroides, en muchos sentidos, son solo versiones pequeñas y aceleradas de nuestro propio planeta.

La vida en la Tierra puede haber sido traída por asteroides. Imagen vía Taringa.

Yendo al Núcleo

El descubrimiento no fue fácil. El equipo usó un microscopio de rayos X gigante, llamado sincrotrón, para estudiar los núcleos magnéticos de los meteoritos que chocaron contra la Tierra. Se centraron específicamente en las palasitas, meteoritos de hierro y níquel que se cree que se originaron en un antiguo cuerpo rocoso de unos 400 kilómetros de ancho. Las palasitas son un tipo de mineral relativamente raro, que consiste en cristales de olivino de aspecto encantador. Hasta el momento, solo se han recuperado 61 palasitas en la Tierra.

Los asteroides para este estudio fueron recolectados en Argentina. Diminutas partículas, más pequeñas que una milésima parte del ancho de un cabello humano, atrapadas dentro del metal aún llevaban la firma del campo magnético anterior.

Después de recopilar suficientes datos, los implementaron en un modelo de computadora que no solo extrapola cómo se veía el campo magnético de los asteroides, sino también cómo evoluciona a lo largo del tiempo.

Estamos tomando medidas de campos magnéticos antiguos en materiales a nanoescala a la resolución más alta para reconstruir la historia magnética de los asteroides, el autor principal del estudio, James Bryson, Ph.D. estudiante de la Universidad de Cambridge en Inglaterra, dijo en un comunicado. Es como una misión arqueológica cósmica.

El problema es que no entendemos completamente cómo se forman y evolucionan los campos magnéticos planetarios. El propio campo magnético de la Tierra sigue siendo un misterio.

Las ideas sobre cómo evolucionó el núcleo de la Tierra a lo largo de la historia [de nuestros planetas] están cambiando realmente en este momento, dijo a la BBC el investigador principal, el Dr. Richard Harrison, de la Universidad de Cambridge. Creemos que el campo magnético de la Tierra está relacionado con la solidificación del núcleo. El núcleo interno sólido de la Tierra puede haber comenzado a formarse en un momento muy interesante en términos de la evolución de la vida en la Tierra. Al estudiar un asteroide, podemos ver esto en avance rápido. Podemos ver el comienzo de la solidificación del núcleo en los registros magnéticos, así como su final, y comenzar a pensar en cómo funcionan estos procesos en la Tierra.

Eventualmente, la Tierra también perderá su campo magnético, pero tomará un período de tiempo enorme. El asteroide, al ser más pequeño, lo pierde mucho más rápido.

Dado que los asteroides son mucho más pequeños que la Tierra, se enfriaron mucho más rápido, por lo que estos procesos ocurren en escalas de tiempo más cortas, lo que nos permite estudiar todo el proceso de solidificación del núcleo.

Los asteroides pueden haber tenido un campo magnético durante decenas de millones de años. Imagen vía Space.com

De hecho, podemos estar tratando con un mecanismo de formación diferente para los asteroides. Bryson cree que puede funcionar así:

Cuando la temperatura del núcleo baja lo suficiente, comienza a solidificarse. La mayoría de las cosas que componen este núcleo son de metal (principalmente hierro y níquel), pero también hay un par de elementos realmente ligeros mezclados. A medida que el metal se solidifica lentamente alrededor de estos elementos ligeros, los elementos ligeros se transforman en líquido y empujan. hacia afuera del núcleo. Y es la convección que resulta de ese líquido que se mueve hacia arriba lo que crea el campo magnético.

Hacer autostop en un asteroide

Además de cambiar nuestra perspectiva sobre el asteroide, esto puede tener enormes implicaciones para la hipótesis de la panspermia. ¿Podrían los asteroides realmente haber sembrado *o traído) vida a la Tierra? Tan prometedor como puede sonar, esta teoría no es evidencia directa que apoye esa teoría. En todo caso, este estudio lo hace un poco más posible, pero hay muy poca evidencia concreta que respalde la panspermia. Los investigadores fueron muy cuidadosos al indicar que esta es todavía una pregunta abierta, una que todavía tenemos que encontrar una respuesta, y probablemente no se resolverá en un futuro cercano. Aún así, esta es una evidencia indirecta que muestra que podría ser posible.

¿Podría la vida haber hecho autostop en un asteroide para llegar a la Tierra? Imagen vía Wired.

Obviamente, el campo magnético de la Tierra se ha relacionado con la vida en la Tierra. Y si los campos magnéticos son cruciales para la vida, el aumento de la actividad magnética en el sistema solar ayuda a generar una historia cohesiva o coherente de la vida en el sistema solar.

Otros investigadores estaban entusiasmados con estos resultados. El profesor Wyn William, de la Universidad de Edimburgo, que no participó en el estudio, comentó:

Poder obtener una marca de tiempo en estas grabaciones, para obtener una tasa de enfriamiento y el tiempo de solidificación, es fantástico. Es un trabajo muy bonito.

Referencia de la revista: James FJ Bryson, Claire IO Nichols, Julia Herrero-Albillos, Florian Kronast, Takeshi Kasama, Hossein Alimadadi, Gerrit van der Laan, Francis Nimmo y Richard J. Harrison. Magnetismo de larga duración a partir de la convección impulsada por la solidificación en el cuerpo principal de palasita. Naturaleza517,472475 doi:10.1038/naturaleza14114

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